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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Aspectos básicos de la vacunación

El sistema inmunitario es el responsable de brindarle al organismo protección contra los patógenos -bacterias, virus y otros microorganismos- que causan infección. La mayor parte del tiempo, el sistema inmunitario -conformado por células, tejidos y órganos especiales- es eficaz a la hora de impedir el ingreso de los invasores o de perseguirlos y eliminarlos del organismo. Sin embargo, algunos gérmenes patógenos, en especial los que el organismo no reconoce, pueden agobiar el sistema inmunitario y causar problemas considerables. Las vacunas son una forma de enseñarle al sistema inmunitario a reconocer y eliminar un patógeno, en el caso de que identifique uno en el interior del organismo.

Los especialistas apuntan a las vacunas como una fuente fundamental de prevención que puede impedir que las personas se enfermen en primer lugar. En los últimos años, los opositores de las vacunas han puesto en tela de juicio la seguridad y la eficacia de la vacunación y han intentado vincular erróneamente las vacunas como una causa posible de otras afecciones, como el autismo. No obstante, las enfermedades que solían amenazar a los recién nacidos y a los niños -sarampión, tos ferina- han sido controladas en gran medida gracias a las vacunas.

Pese a estos avances, las pruebas demuestran que un número asombroso de personas no reciben las vacunas simplemente porque no están informadas al respecto. Todos los inviernos, se recomienda vacunarse contra la gripe. Aún así, los censos nacionales de entre 2005 y 2010 demuestran que el 60 por ciento de los estadounidenses no recibieron la vacuna antigripal anual. Si una persona no recibe las vacunas correspondientes, corre el riesgo de contraer enfermedades infecciosas, lo que puede traer aparejadas consultas médicas y gastos hospitalarios costosos.

¿Qué es la inmunidad?

Un sistema inmunitario saludable sabe que su función consiste en proteger el organismo contra los invasores. El sistema inmunitario está compuesto por varios tipos de células capaces de defender al organismo contra los patógenos y, en el caso de que logren ingresar, de neutralizarlos y eliminarlos. La inmunización supone los procesos de estimular la formación de anticuerpos capaces de recordar a los antígenos nocivos y de preparar a células específicas para que desarrollen una memoria que les permita identificar infecciones.

Las vacunas actúan de la siguiente manera: le brindan al sistema inmunitario copias de una proteína parcial, una proteína completa, un polisacárido o un patógeno debilitado o neutralizado. Luego, el sistema inmunitario responde a este invasor y construye una respuesta de adaptación para aumentar las probabilidades de que, en caso de que se presente la enfermedad propiamente dicha, el organismo esté en condiciones de combatirla. Las vacunas, que generalmente se administran en forma de inyección (aunque a veces, en forma de comprimido), aprovechan la capacidad increíble del sistema inmunitario de reconocer y recordar invasores extraños.

Inmunidad activa e inmunidad pasiva

La inmunidad activa es la forma adaptativa y a largo plazo que tiene el organismo de recordar un patógeno y reconocerlo como un invasor extraño. Este tipo de inmunidad se logra de dos formas: por haber estado en contacto con el patógeno natural y haber creado una resistencia (inmunidad natural) o por haber recibido una vacuna (inmunidad artificial).

La inmunidad pasiva es la transferencia o la administración a corto plazo de inmunidad activa a una persona. Este tipo de inmunidad también puede producirse de manera natural, por ejemplo, de madre a hijo durante el parto, o de manera artificial a través de la administración de inmunoglobulinas (hemoderivados que contienen anticuerpos).

¿Qué sucedería si dejáramos de vacunarnos?

Las vacunas pueden reducir -o incluso eliminar- la incidencia de determinadas enfermedades. Los esfuerzos por combatir la poliomielitis llevaron a la erradicación de esta enfermedad en el hemisferio occidental. Según los Centers for Disease Control and Prevention [Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, CDC]: Antes de que estuviera disponible la vacuna contra la poliomielitis, cada año se informaban entre 13.000 y 20.000 casos de poliomielitis paralizante en los Estados Unidos. De igual modo, el sarampión supo afectar a grandes cantidades de personas en los Estados Unidos. Según los CDC, la vacunación trajo consigo una reducción superior al 99 por ciento del sarampión en comparación con la era previa a la vacuna.

Si dejáramos de vacunarnos, la diseminación de patógenos daría origen a una infinidad de complicaciones. La Organización Mundial de la Salud (OMS) prosigue con su tarea -por medio de investigaciones y normativas que rigen la seguridad de las vacunas y la vacunación- con el fin de prevenir los millones de muertes atribuibles a enfermedades que pueden prevenirse. La OMS estima que, en todo el mundo, más de un millón de bebés y niños pequeños mueren cada año a causa de la enfermedad neumocócica y la diarrea por rotavirus y que una buena cantidad de estos casos podrían prevenirse mediante la vacunación.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Amy Boulanger
Revisado médicamente (en Inglés) : Jennifer Monti, MD, MPH

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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