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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Cefalea

Información general

De acuerdo con el American College of Physicians [Colegio Estadounidense de Médicos, ACP], siete de cada 10 personas en los EE. UU. padecen cefalea al menos una vez al año. Y se calcula que 45 millones de estadounidenses tienen cefaleas crónicas. La cefalea es una causa importante de faltas al trabajo que cuestan miles de millones de dólares en pérdida de productividad anual. (ACP).

La mayoría de las cefaleas no son potencialmente mortales y pueden controlarse con medicamentos y cambios en el estilo de vida.

Tipos

Existen tres tipos de cefaleas: cefalea tensional, cefalea en brotes y migraña.

Cefalea tensional

La cefalea tensional es la más común y aparece, con mayor frecuencia, en las mujeres mayores de 20 años. Se produce por la tensión de los músculos en el cuello y el cuero cabelludo. Otros factores que contribuyen son la mala postura y el estrés. La cefalea tensional suele ser recurrente y puede durar desde varios minutos hasta varios días.

Cefalea en brotes

La cefalea en brotes es un tipo de cefalea vascular no pulsante. El dolor se describe como intenso, urente y penetrante y puede durar largos períodos, conocidos como períodos de brote. El período de brote puede ser de hasta seis semanas. Las cefaleas ocurren todos los días y, con frecuencia, más de una vez por día. Los síntomas se producen de un lado de la cabeza, detrás del ojo, y pueden estar relacionados con el lagrimeo. Se calcula que 1 millón de estadounidenses padecen cefaleas en brotes. Los hombres son los más afectados.

Migraña

La migraña se considera una enfermedad neurológica producida por la actividad de las vías nerviosas y las sustancias químicas del cerebro. Es un tipo de cefalea vascular pulsante que generalmente afecta una mitad de la cabeza (el término migraña deriva del término griego media cabeza). Este tipo de cefalea, con frecuencia, es el más grave y complejo.

Migraña

La Migraine Research Foundation [Fundación de Investigación de la Migraña, MRF] informa que casi una de cada cuatro familias en los Estados Unidos tiene un integrante que padece migraña. Es una de las 20 enfermedades principales más incapacitantes del mundo. (MRF).

La migraña tiene una tendencia genética: tener un familiar con migraña aumenta el riesgo de padecerla. En los adultos, ocurre con mayor frecuencia en las mujeres (18 por ciento) que en los hombres (seis por ciento). Sin embargo, antes de la pubertad, la migraña es más común en los niños que en las niñas. (MRF).

Hay dos tipos básicos de migraña: con aura y sin aura. Las auras son tipos de trastornos visuales que se caracterizan por puntos brillantes, luces destellantes, líneas zigzagueantes o pérdida temporal de la visión. Estos trastornos visuales ocurren, aproximadamente, 30 minutos antes de la cefalea y pueden durar 15 minutos. Sin embargo, el 80 por ciento de las personas con migraña no experimentan auras.

Otra clase es la migraña hemipléjica. Se trata de una migraña acompañada por síntomas similares a los de un accidente cerebrovascular. Puede haber dificultad en el habla y adormecimiento y debilidad en el rostro, en un brazo o una pierna. La migraña hemipléjica puede resolverse sin daños permanentes. Las mujeres con migraña que toman píldoras anticonceptivas tienen un riesgo mayor de padecer migraña hemipléjica y accidentes cerebrovasculares.

Aparición de la migraña

La migraña tiene tres fases: pródromo, punto máximo de cefalea y pósdromo. El pródromo es el período anterior a la migraña. Se trata del momento en el cual ocurren las auras. La fase de pródromo puede afectar la concentración, el estado de ánimo y el apetito, y puede haber bostezos frecuentes. El pósdromo es el período de 24 horas posterior a la migraña. Durante este lapso, puede haber somnolencia y variar el estado de ánimo, pasando de la depresión a una sensación de alegría.

Desencadenantes de la migraña

La migraña puede ocurrir antes, durante o después de los periodos menstruales. El desencadenante alimentario más común de la migraña es el alcohol. Sin embargo, no se tiene certeza sobre si el chocolate es o no un desencadenante de la migraña. Mantener un diario de alimentación personal es una buena manera de controlar los alimentos que pueden estar relacionados con la migraña. Se sabe que la obesidad y un estilo de vida sedentario aumentan la frecuencia de las migrañas en adultos y niños. Mantener un peso óptimo y realizar una cantidad adecuada de ejercicio son dos cambios en el estilo de vida que pueden ayudar a reducir las migrañas.

Síntomas

La mayoría de las cefaleas no son señales de una enfermedad potencialmente mortal. Debe comunicarse con el médico de inmediato si la cefalea ocurre luego de un traumatismo de cráneo o se relaciona con somnolencia, fiebre, vómitos, adormecimiento facial, dificultad en el habla, debilidad en un brazo o una pierna, convulsiones o confusión. Solicite atención médica si percibe el inicio repentino de una cefalea intensa o rigidez en el cuello. El médico también deberá evaluar síntomas como presión alrededor de los ojos con una rinorrea amarillo-verdosa y dolor de garganta.

Evaluación

La cefalea puede ser un síntoma de muchos procesos de enfermedades diferentes. La causa de la cefalea se determina a partir de antecedentes médicos y una exploración física completos. Esta exploración debe incluir una revisión de la cabeza y el cuello y una evaluación neurológica completa. Los antecedentes farmacológicos son importantes, ya que la ausencia repentina de medicamentos y alimentos puede producir cefaleas de rebote. Por ejemplo, las personas que beben mucho café y dejan de hacerlo repentinamente pueden tener cefaleas.

Los análisis que pueden evaluar las cefaleas incluyen los siguientes:

  • HC (hemograma completo para detectar infecciones)
  • radiografías de los senos paranasales (si hay sospecha de sinusitis)
  • radiografías del cráneo (si hay traumatismos)
  • tomografía computarizada (TC) o resonancia magnética (RM) de la cabeza (en casos en los que haya sospecha de accidente cerebrovascular, traumatismo o coágulo en el cerebro)

Tratamiento

El tratamiento varía según la causa. La mayoría de las cefaleas tensionales se tratan satisfactoriamente con medicamentos de venta libre, como aspirina, paracetamol (Tylenol) o ibuprofeno (Advil). La reducción del estrés, la biorretroalimentación, la eliminación de desencadenantes alimentarios, la actividad física y los medicamentos son los tratamientos comunes para las migrañas y otras cefaleas vasculares.

Si las cefaleas ocurren tres o más veces por mes, se utiliza un tratamiento preventivo. Comúnmente, para controlar estas cefaleas, se utiliza sumatriptano, un fármaco que actúa reduciendo la inflamación vascular en las migrañas. Otros medicamentos que pueden utilizarse para evitar las migrañas son los siguientes:

  • bloqueadores de células beta (propranolol, atenolol)
  • verapamilo (bloqueador de canales del calcio)
  • maleato de metisergida (ayuda a reducir la constricción de los vasos sanguíneos)
  • amitriptilina (antidepresivo)
  • ácido valproico (medicamento anticonvulsivo)

Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Verneda Lights and Matthew Solan
Revisado médicamente (en Inglés) : Brenda B. Spriggs, MD, MPH, FACP

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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