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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Cefalea en brotes

Información general

Este tipo de cefalea hace referencia a un dolor de cabeza extremadamente doloroso que se produce en brotes, lo cual significa que existen ciclos de ataques de cefalea seguidos de períodos sin cefalea.

La frecuencia de las cefaleas durante esos ciclos puede variar de una cefalea día de por medio a varias cefaleas por día. Las cefaleas en brotes pueden ser tan dolorosas que a veces se las denomina cefaleas del suicidio.

Si bien esta afección es más frecuente entre la adolescencia y la mediana edad, puede afectar a personas de cualquier edad.

En estudios anteriores, se demostró que los hombres eran quienes informaban episodios de cefaleas en brotes con mayor frecuencia que las mujeres. Un estudio de 1998 publicado en Cephalagia, por ejemplo, reflejaba que antes de 1960, los hombres informaban que sufrían cefaleas en brotes seis veces más que las mujeres. Sin embargo, con el paso del tiempo, esa brecha disminuyó, y para el año 1990, los casos de cefaleas en brotes en los hombres solo duplicaban los casos de esta afección en las mujeres (Manzoni, 1998).

Tipos

Existen dos tipos de cefaleas en brotes: ocasionales y crónicas.

Las cefaleas ocasionales en brotes suelen producirse regularmente durante de una semana a un año y estar seguidas de un período sin dolor de cabeza de un mes o más.

Las cefaleas crónicas en brotes suelen producirse durante más de un año y estar seguidas de un período sin dolor de cabeza que dura menos de un mes.

Una persona que tiene cefalea ocasional en brotes quizás presente el tipo crónico y viceversa.

Causas

El dolor que produce la cefalea en brotes se debe a la dilatación (ensanchamiento) de los vasos sanguíneos que irrigan el rostro y el cerebro. Esta dilatación ejerce presión sobre el nervio trigémino, el cual transmite sensaciones desde el rostro al cerebro. Si bien los médicos desconocen el motivo de esta dilatación,

los investigadores consideran que posiblemente se deba a la presencia de anomalías en un área pequeña del cerebro denominada hipotálamo. El hipotálamo regula la temperatura corporal, la presión arterial, el sueño y la liberación de hormonas.

La liberación repentina de las sustancias químicas denominadas histamina o serotonina, las cuales combaten los alérgenos y regulan el estado de ánimo respectivamente, quizás también sea una causa.

Síntomas

Las cefaleas en brotes generalmente comienzan de forma repentina. Un porcentaje bajo de personas sufren alteraciones visuales que se caracterizan por la presencia de algo similar a un aura, como destellos que en realidad no existen, antes de que comience la cefalea.

Las cefaleas suelen comenzar unas horas después de quedarse dormido y suelen ser lo suficientemente dolorosas como para despertar a la persona. En cambio, las cefaleas en brotes también pueden comenzar mientras se está despierto.

El dolor se torna intenso entre los cinco y los 10 minutos posteriores al inicio de la cefalea. Cada cefalea generalmente se prolonga durante varias horas y el pico de dolor dura entre 30 minutos y dos horas.

Este tipo de cefalea se produce en un lado de la cabeza, pero el dolor puede afectar el otro lado en algunos pacientes. El dolor suele ubicarse detrás o alrededor del ojo y es punzante o urente constante y profundo. Puede propagarse a la frente, la sien, los dientes, la nariz, el cuello o el hombro en el mismo lado.

Es posible que se produzcan otros signos y síntomas evidentes en el lado de la cabeza donde se siente el dolor, por ejemplo:

  • párpado caído
  • pupila encogida (pequeña)
  • lagrimeo excesivo
  • enrojecimiento de los ojos
  • sensibilidad a la luz
  • inflamación alrededor o debajo de uno o ambos ojos
  • goteo o congestión nasal
  • enrojecimiento del rostro
  • náuseas
  • agitación o hiperactividad

Diagnóstico

El médico le hará preguntas sobre los síntomas y realizará una exploración física y un examen neurológico. Este último puede incluir una resonancia magnética (RM) o una tomografía computarizada (TC) del cerebro para descartar otras causas, como un tumor cerebral.

Tratamiento

El tratamiento consiste en aliviar y prevenir los síntomas con medicamentos. En casos poco frecuentes, cuando los tratamientos preventivo y del dolor no funcionan, el médico quizás recomiende una intervención quirúrgica.

Analgésicos

El objetivo de los analgésicos es aliviar una vez que aparece la cefalea. Entre los tratamientos con analgésicos, se incluyen los siguientes:

  • respirar oxígeno 100 por ciento puro cuando comienza la cefalea
  • usar un aerosol nasal con sumatriptano (Imitrex) u otros medicamentos con sumatriptano que compriman los vasos sanguíneos
  • usar un medicamento inyectable llamado dihidroergotamina (DHE), que puede aliviar el dolor a los cinco minutos de haberlo administrado (no puede usarse junto con sumatriptano)
  • usar una crema tópica con capsaicina, que puede aplicarse en el área donde se siente el dolor

Medicamentos preventivos

Los medicamentos preventivos impiden que se produzca la cefalea. Quizás no sean totalmente eficaces, pero pueden reducir la frecuencia de las cefaleas. Entre los medicamentos preventivos, se incluyen los siguientes:

  • medicamentos para la presión arterial, como propanol o verapamilo, que relajan los vasos sanguíneos
  • medicamentos esteroides, como prednisona, que reduce la inflamación nerviosa
  • un medicamento llamado ergotamina que previene la dilatación de los vasos sanguíneos
  • antidepresivos, como amitriptilina
  • anticonvulsivos, como topiramato y ácido valproico
  • carbonato de litio
  • miorrelajantes, como baclofeno

Intervención quirúrgica

Como último recurso, puede realizarse una intervención quirúrgica para destruir el nervio trigémino. La cirugía puede ocasionar un alivio permanente del dolor en algunos pacientes, pero también puede conllevar efectos secundarios graves como adormecimiento facial permanente.

Prevención

Si evita los siguientes desencadenantes de cefaleas, quizás pueda prevenir las cefaleas en brotes:

  • alcohol
  • tabaco
  • cocaína
  • altitudes elevadas
  • actividades intensas
  • clima cálido
  • baños calientes
  • alimentos que contienen grandes cantidades de nitratos, como el tocino, los hot dogs y las carnes en conserva

Las cefaleas en brotes no ponen en peligro la vida, pero tampoco existe una cura. Con el paso del tiempo, es posible que se produzcan con una frecuencia mayor o menor y que provoquen un dolor más intenso o más leve o que desaparezcan por completo.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Rose Kivi
Revisado médicamente (en Inglés) : Brenda B. Spriggs, MD, MPH, FACP

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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