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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Encefalitis

Información general

La encefalitis es una inflamación del tejido cerebral. La mayoría de los casos son ocasionados por infecciones virales. Algunos casos poco comunes pueden ser ocasionados por bacterias.

Existen dos tipos principales de encefalitis: primaria y secundaria. La encefalitis primaria ocurre cuando un virus infecta directamente el cerebro y la médula espinal. La encefalitis secundaria ocurre cuando una infección que se inicia en algún otro sitio se desplaza al cerebro.

Esta afección es poco común. Según Centers for Disease Control [Centros para el Control de las Enfermedades], la encefalitis le ocurre a 1 de cada 2.000.000 de personas (CDC). La mayoría de quienes la contraen son niños pequeños, personas mayores de 65 años o quienes tienen un sistema inmunitario débil.

Aunque es poco común, esta afección es muy grave y los casos severos podrían ocasionar la muerte. Si presenta síntomas de encefalitis, obtenga atención médica.

Causas

Hay diversos virus que pueden ocasionar la encefalitis. Las posibles causas pueden dividirse en tres grupos: virus comunes, virus de la infancia y arbovirus.

Virus comunes

El virus más común que causa encefalitis es el herpes simple. Generalmente el herpes simple se desplaza por un nervio hacia la piel. Una vez allí, ocasiona un herpes. En casos poco frecuentes, el virus se desplaza al cerebro. Con frecuencia, esta forma de encefalitis afecta el lóbulo temporal (la parte del cerebro que controla la memoria y el habla). También puede afectar el lóbulo frontal, lo cual afecta las emociones y la conducta. La encefalitis herpética puede ocasionar graves daños.

Entre otros virus comunes que puede ocasionar encefalitis se encuentran los siguientes:

  • paperas
  • virus de Epstein-Barr
  • VIH
  • citomegalovirus (CMV)

Virus de la infancia

En la actualidad la encefalitis que solían causar los virus de la infancia puede prevenirse mediante la vacunación. Por lo tanto, estos tipos de encefalitis son poco comunes.

Algunos de los virus de la infancia que puede ocasionar encefalitis son:

  • Varicela (muy poco común)
  • Sarampión. Según BBC Health, el sarampión ocasiona encefalitis en aproximadamente 1 de cada 1.000 casos. En la mayoría de los casos la afección es leve. Sin embargo, el 20 % de quienes resultan afectados tendrán daños en los nervios a largo plazo. Hasta el 10 % de los casos son fatales (BBC, 2011).
  • Rubéola. Aproximadamente 1 de cada 5.000 pacientes con rubeola se enferman de encefalitis. La misma es fatal hasta en el 20% de los casos (BBC, 2011).

Arbovirus

Los arbovirus son virus que transmiten los insectos. La enfermedad que ocasionen dependerá del tipo de insecto y del virus que transmitan.

  • La encefalitis de California es transmitida a través de picaduras de mosquitos. También se le conoce como encefalitis de Lacrosse. Afecta principalmente a los niños. Presenta pocos o ningún síntoma.
  • La encefalitis de St. Louis se presenta en los estados rurales sureños y en la región central de EE. UU.. Por lo general es leve. Sin embargo, la tasa de mortalidad en las personas mayores de 60 años es del 30 %.
  • El virus de Nilo occidental se encuentra con mayor frecuencia en África y el Medio Oriente. Sin embargo, puede presentarse en los Estados Unidos. En general, la encefalitis causada por el virus del Nilo occidental es relativamente leve. Puede ser fatal en los individuos de edad avanzada y aquellos que tengan el sistema inmunitario debilitado.
  • La encefalitis de Colorado también es conocida como fiebre de las Rocosas. La transmite la garrapata hembra.
  • La encefalitis equina del este es propagada por los mosquitos. Afecta tanto a los seres humanos como a los caballos. Con frecuencia es leve, pero tiene una tasa de mortalidad del 2 por ciento.
  • La enfermedad del bosque de Kyasanur es transmitida por la picadura de garrapatas. También puede transmitirse al beber leche cruda de cabra, oveja o vaca. Tiene una tasa de mortalidad de 1 % a 2 %. Las personas que corren el mayor riesgo son los cazadores, acampantes, guardabosques y granjeros.

Riesgos

Los grupos que corren el mayor riesgo de contraer encefalitis son los siguientes:

  • personas de edad avanzada
  • niños menores de 1 año
  • personas con un sistema inmunitario debilitado

El hecho de vivir en un área con poblaciones densas de mosquitos o garrapatas también lo expone a dicho riesgo. Otro factor de riesgo es la participación en actividades al aire libre cuando hay insectos.

Tendrá mayores probabilidades contraer encefalitis por una picadura de insecto en el verano o en otoño.

Síntomas

Los síntomas de la encefalitis pueden variar de leves a graves. Cada tipo puede tener su propio conjunto de síntomas.

Entre los síntomas leves se encuentran los siguientes:

  • fiebre
  • dolor de cabeza
  • rigidez del cuello
  • letargo
  • sensación general de malestar
  • el dolor de cabeza empeora progresivamente
  • vómitos

Los síntomas graves son:

  • fiebre muy elevada
  • confusión
  • somnolencia
  • alucinaciones
  • movimientos más lentos
  • coma
  • convulsiones
  • irritabilidad
  • sensibilidad a la luz
  • pérdida del conocimiento
  • demencia grave

Los síntomas de los niños muy pequeños son diferentes. Si se presentan los siguientes síntomas, comuníquese lo antes posible con el médico:

  • vómitos
  • fontanela protuberante (es el área blanda en el cuero cabelludo)
  • llanto constante
  • rigidez del cuerpo
  • falta de apetito

Diagnóstico

En primer lugar, el médico le preguntará sobre sus síntomas. Si sospecha que tiene encefalitis, podrían hacerle los siguientes exámenes:

Punción lumbar o punción espinal

Durante este examen el médico recolecta una muestra del líquido cefalorraquídeo. Luego se analiza dicho líquido para detectar indicios de alguna infección

Imágenes cerebrales con TC o RM

Estos exámenes pueden detectar cambios en la estructura cerebral. Pueden descartar otras explicaciones posibles de los síntomas, como algún tumor o un accidente cerebrovascular.

Electroencefalograma (EEG)

En el EEG se pegan electrodos en el cuero cabelludo para registrar la actividad cerebral.

Análisis de sangre

El análisis de sangre puede revelar indicios de alguna infección viral.

Biopsia del cerebro

Durante la biopsia, el médico extraerá pequeñas muestras del cerebro para analizarlas y detectar alguna infección. Esta prueba se solicita con muy poca frecuencia. Existe un riesgo elevado de sufrir efectos secundarios. Generalmente se realiza únicamente si los doctores no saben qué causa la inflamación del cerebro y los tratamientos no surten efecto.

Tratamiento

Los medicamentos antivirales son efectivos para tratar la encefalitis herpética. Sin embargo, no se demostrado que funcionen para las otras formas de la misma. El tratamiento se enfoca más bien en el alivio de los síntomas mediante el uso de lo siguiente:

  • analgésicos
  • corticoesteroides (para reducir la inflamación del cerebro)
  • ventilación mecánica o tratamientos respiratorios
  • baños tibios de esponja
  • anticonvulsivantes
  • sedantes (para convulsiones, desasosiego, agresividad e irritabilidad)
  • descanso
  • fluidos (a veces es necesario administrar fluidos por vía intravenosa)

A veces es necesario hospitalizar al paciente para tratar la inflamación cerebral y las convulsiones.

Complicaciones

La mayoría de las personas a quienes se les diagnostica la encefalitis sufrirán al menos una complicación. Algunas de ellas son:

  • pérdida de memoria
  • cambios en el comportamiento o la personalidad
  • problemas del lenguaje y del habla
  • epilepsia
  • cansancio
  • debilidad
  • discapacidad intelectual
  • falta de coordinación muscular
  • problemas en la visión
  • problemas auditivos
  • trastornos del habla
  • parálisis
  • cansancio
  • coma
  • insuficiencia respiratoria
  • muerte

Dichas complicaciones se pueden presentar con mayor frecuencia en ciertos grupos. Entre ellos, se incluyen los siguientes:

  • ancianos
  • quienes presentan síntomas similares a los del estado de coma
  • quienes no reciben tratamiento rápidamente

Pronóstico

El pronóstico dependerá de la gravedad de la inflamación. Los casos leves desaparecen en algunos días. Los casos graves pueden tardar semanas o meses en mejorarse. Algunos pueden ocasionar daño cerebral permanente. Quizás presente lo siguiente:

  • discapacidad
  • pérdida de la función cerebral
  • problemas de memoria, habla, conducta y equilibrio

Según BBC Health, la recuperación podría incluir lo siguiente:

  • fisioterapia - para aumentar la fortaleza, la coordinación motora, el equilibrio y la flexibilidad
  • terapia ocupacional - para ayudarle a desarrollar habilidades cotidianas
  • terapia del habla - para ayudarlo a recobrar el control muscular necesario para hablar
  • psicoterapia - para ayudarlo con estrategias para sobrellevar dificultades, trastornos del estado de ánimo o cambios personales (BBC, 2011).

Prevención

Aunque no todos, algunos casos de encefalitis pueden prevenirse. Entre las maneras de disminuir eficazmente el riesgo se encuentran las siguientes:

  • hacer que a ciertos niños se les administren todas las vacunas programadas
  • vacunarse contra la encefalitis, donde sea posible
  • usar siempre un repelente de mosquitos cuando esté al aire libre
  • usar mangas largas y pantalones largos en áreas con poblaciones densas de mosquitos y garrapatas
  • evitar tener aguas estancadas cerca de su hogar

Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Shannon Johnson
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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