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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Enfermedad celíaca (intolerancia al gluten)

Información general

La enfermedad celíaca es un trastorno digestivo causado por una reacción inmunitaria al gluten. La enfermedad celíaca también se conoce como:

  • "esprúe"
  • "esprúe no tropical"
  • "intolerancia al gluten"
  • "enteropatía sensible al gluten"

El gluten es una proteína que se encuentra en los alimentos elaborados con trigo, cebada, centeno y triticale. También se encuentra en los copos de avena procesados en plantas en las que se manipulan otros granos. El gluten se puede encontrar en algunos medicamentos, vitaminas y lápices labiales.

En la enfermedad celíaca, la reacción inmunitaria al gluten crea toxinas. Esto provoca daños en las vellosidades, que son pequeñas protuberancias con forma de dedo que se encuentran dentro del intestino delgado. Si estas protuberancias se dañan, se reduce la capacidad del cuerpo de absorber los nutrientes. Esto da como resultado la desnutrición.

 

El tratamiento de la enfermedad celíaca implica, básicamente, eliminar el gluten del régimen alimentario. Esto significa evitar consumir la mayoría de los panes, las tortas y las galletas, la cerveza e incluso los productos como el helado en los que el gluten suele utilizarse como estabilizante.

Riesgos

Le enfermedad celíaca es hereditaria. Los familiares de una persona celíaca tienen una probabilidad de uno en 22 de contraer la enfermedad. En los Estados Unidos, el riesgo general de la población es de uno en 133.

Las personas que padecen ciertas enfermedades inmunitarias y determinados trastornos genéticos son más propensas a tener la enfermedad celíaca. Algunos trastornos asociados a la enfermedad celíaca son los siguientes:

  • artritis reumatoide
  • diabetes de tipo 1
  • enfermedad de la tiroides
  • enfermedad autoinmunitaria del hígado
  • enfermedad de Addison
  • síndrome de Sjogren
  • lupus
  • síndrome de Down
  • síndrome de Turner
  • intolerancia a la lactosa
  • cáncer de intestinos
  • linfoma intestinal

Síntomas

Los síntomas de la enfermedad celíaca pueden presentarse en los intestinos y el sistema digestivo, pero también pueden afectar a otras partes del cuerpo. Los síntomas suelen ser diferentes en los niños y en los adultos.

Síntomas en los niños

Los niños con enfermedad celíaca pueden ser emocionalmente irritables. Tienden a ser más pequeños de lo normal y a tener un una pubertad tardía. También pueden tener problemas en el esmalte de los dientes permanentes. Entre otros síntomas, se incluyen los siguientes:

  • pérdida de peso
  • vómitos
  • distensión abdominal
  • dolor abdominal
  • diarrea persistente
  • heces fétidas, grasas y claras

Síntomas en los adultos

Los adultos celíacos presentan menos síntomas abdominales. Los síntomas están más relacionados con otros órganos. Entre ellos, se incluyen los siguientes:

  • anemia ferropénica
  • artritis
  • dolor en los huesos y las articulaciones
  • osteoporosis y fracturas de huesos
  • fatiga
  • entumecimiento y hormigueo en las manos y los pies
  • convulsiones
  • aftas en la boca
  • períodos menstruales irregulares
  • infertilidad y abortos

La dermatitis herpetiforme (DH) es otro síntoma de la enfermedad celíaca. La DH es un sarpullido de la piel con ampollas y picazón intensa. Se produce en los codos, las nalgas y las rodillas. Hasta un cuarto de las personas celíacas padecen DH. Normalmente, estas personas también presentan síntomas en el sistema digestivo.

El hecho de que una persona haya sido amamantada o no puede afectar la aparición de los síntomas. Por ejemplo, la lactancia materna más prolongada puede retrasar la aparición de los síntomas.

Otros factores que influyen en la aparición de los síntomas son la duración de la enfermedad y la cantidad de gluten del régimen alimentario. Cuando se demora en diagnosticar esta enfermedad, es más probable que haya complicaciones.

Algunas personas con enfermedad celíaca no presentan ningún síntoma. Sin embargo, aun así podrían experimentar complicaciones a largo plazo como resultado de la absorción insuficiente de vitaminas y nutrientes vitales.

Diagnóstico

El diagnóstico comienza con una exploración física y con la averiguación de antecedentes médicos.

Las personas que padecen enfermedad celíaca generalmente poseen altos niveles de anticuerpos anti-endomisio (EMA) y de anticuerpos contra la transglutaminasa tisular (TGt). Estos anticuerpos pueden detectarse mediante un análisis de sangre. Los análisis son más confiables si se realizan mientras el gluten aún está incluido en el régimen alimentario.

Entre otros análisis de sangre se incluyen los siguientes:

  • hemograma completo (HC)
  • enzimas hepáticas (transaminasas)
  • colesterol, que puede ser más bajo de lo normal
  • factores de coagulación
  • fosfatasa alcalina, que puede ser un signo de hemorragias
  • albúmina

Dentro del examen de enfermedad celíaca también se puede incluir una endoscopía superior. Se introduce un tubo pequeño denominado endoscopio a través de la boca y se lo conduce hasta el intestino delgado. De esta forma, el médico puede examinar los intestinos y realizar una biopsia. Luego, el médico puede revisar si las vellosidades se encuentran dañadas.

En el caso de las personas que padecen DH, los médicos también pueden diagnosticar la enfermedad celíaca mediante una biopsia de piel. Si los resultados de la biopsia de piel y de los análisis de sangre son positivos, es posible que no sea necesario realizar una biopsia interna.

Tratamiento

El único tratamiento para la enfermedad celíaca es eliminar para siempre el gluten del régimen alimentario. De esta forma, las vellosidades intestinales se curan y se mejora la absorción de los nutrientes.

El médico puede recomendarle que consuma suplementos de vitaminas y minerales si el régimen alimentario sin gluten no le aporta todos los nutrientes necesarios. En algunos casos, debe realizarse un breve tratamiento con esteroides.

Los síntomas pueden mejorar a los pocos días de haber eliminado el gluten del régimen alimentario. Sin embargo, no debe dejar de consumir gluten hasta que no se haya efectuado un diagnóstico. Si elimina el gluten del régimen alimentario antes de tiempo, los resultados del examen podrían ser incorrectos.

Precauciones en relación con los alimentos

Seguir un régimen de alimentación libre de gluten no es sencillo. Afortunadamente, cada vez más empresas están fabricando productos sin gluten. Incluso existen en el mercado panes y pastas sin gluten.

Si usted es celíaco, es importante que sepa qué alimentos puede consumir. Los médicos de Mayo Clinic crearon algunas pautas alimentarias para las personas celíacas.

Evite por completo los alimentos y las bebidas que contengan los siguientes ingredientes:

  • trigo
  • escanda (un tipo de trigo)
  • centeno
  • cebada
  • triticale
  • trigo burgol
  • trigo duro
  • almidón
  • harina de Graham
  • sémola

Los siguientes granos y féculas no contienen gluten:

  • trigo sarraceno
  • maíz o elote
  • amaranto
  • arrurruz
  • harina de maíz
  • harina a base de arroz, soja, maíz, papas y porotos
  • tortillas de maíz puro
  • quínoa
  • arroz
  • tapioca

Los siguientes alimentos no contienen gluten y pueden contribuir a mantener un régimen alimentario equilibrado:

  • carnes frescas, pescado y carne de aves que no se hayan empanizado, rebozado ni marinado
  • frutas
  • la mayoría de los productos lácteos
  • papas, incluida la batata
  • arroz
  • verduras
  • vinos, aguardientes, cidras y licores

Debe evitarse el consumo de los siguientes alimentos, a menos que en la etiqueta se indique que no contienen gluten:

  • cerveza
  • pan
  • tortas y pasteles
  • dulces
  • cereales
  • galletas
  • galletas saladas
  • picatostes
  • salsas de carne
  • imitaciones de carnes o mariscos
  • avena
  • pasta
  • fiambres procesados
  • aderezos para ensaladas
  • salsas (incluida la salsa de soja)
  • aves de corral adobadas con su propio jugo
  • sopas

Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Verneda Lights and Elizabeth Boskey, PhD
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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