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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Enfermedad de las arterias carótidas

Información general

Las arterias carótidas llevan sangre al cerebro. Hay una arteria ubicada a cada lado del cuello. Cuando el médico le coloca las manos en el cuello para detectar el pulso, palpa una de las arterias carótidas.

La enfermedad de las arterias carótidas (CAD) se produce cuando una obstrucción en alguna de estas arterias reduce el flujo sanguíneo hacia el cerebro, lo que puede ocasionar un accidente cerebrovascular.

Según un artículo de la revista Circulation, un promedio de 750.000 personas ha sufrido un accidente cerebrovascular cada año en los Estados Unidos. La mayoría de estos accidentes cerebrovasculares se producen por una CAD o fibrilación auricular (Beckman, et ál., 2006). Según la Vascular Disease Foundation [Fundación para las Enfermedades Vasculares, VDF], la CAD es la causa de más de la mitad de todos los accidentes cerebrovasculares en los Estados Unidos (VDF).

Causas

La ateroesclerosis puede hacer que las arterias carótidas sean más estrechas y menos flexibles con el transcurso del tiempo, ya que produce una acumulación de colesterol, grasas, células inflamatorias, residuos celulares, proteínas y calcio en las arterias. Esta acumulación se denomina placa.

La CAD también puede producirse como consecuencia de otras enfermedades que generan daño arterial.

Riesgos

Hay varias afecciones que pueden dañar las arterias y aumentar el riesgo de padecer CAD, como las siguientes:

  • La presión arterial elevada (PAE) puede debilitar las paredes de las arterias y dejarlas propensas a daños.
  • El colesterol elevado es un factor de riesgo importante de la ateroesclerosis.
  • La diabetes puede afectar la capacidad del organismo de procesar la glucosa en sangre, lo cual aumenta el riesgo de padecer PAE y ateroesclerosis.
  • La obesidad aumenta el riesgo de padecer diabetes, PAE y ateroesclerosis.
  • El sedentarismo contribuye a la PAE, la diabetes y la obesidad.
  • Fumar puede irritar las paredes de las arterias y también puede aumentar la frecuencia cardíaca y la presión arterial.
  • Durante la vejez, las arterias se vuelven más rígidas y propensas a los daños.

Los antecedentes familiares de ateroesclerosis también están relacionados con un riesgo mayor de tener CAD.

Síntomas

En su etapa inicial, la CAD pocas veces produce síntomas. Los síntomas solo suelen aparecer cuando una de las arterias coronarias se obstruye total o parcialmente. En ese punto, se corre un alto riesgo de sufrir un accidente isquémico transitorio (AIT) o un accidente cerebrovascular. El AIT también se conoce como miniaccidente cerebrovascular, ya que produce síntomas del accidente cerebrovascular que solo duran entre algunos minutos y un par de horas. Entre los síntomas, se incluyen los siguientes:

  • debilidad o entumecimiento repentinos del rostro, los brazos o las piernas (generalmente de un lado del cuerpo)
  • problemas para hablar o comprender
  • problemas repentinos en la visión de uno o ambos ojos
  • mareos
  • cefalea intensa repentina sin motivo aparente
  • entumecimiento y pesadez de las extremidades
  • aspecto facial deformado hacia abajo (caído) de un lado del rostro

Si presenta alguno de estos síntomas, busque atención médica de inmediato, ya que pueden ser el indicio de una emergencia médica.

Diagnóstico

Si se encuentra en un grupo de alto riesgo de tener CAD, el médico le realizará pruebas para detectar indicios tempranos de los daños. Será considerado de alto riesgo si tiene lo siguiente:

  • diabetes
  • presión arterial elevada
  • colesterol elevado
  • antecedentes familiares de ateroesclerosis

También es posible que sea considerado de alto riesgo si es obeso, fuma o tiene una vida sedentaria.

Existen diversas pruebas que pueden realizarse para detectar la CAD.

Exploración física

El médico escuchará las arterias del cuello para detectar un sonido sibilante denominado soplo, el cual es un indicio del estrechamiento de los vasos sanguíneos. Además, puede revisarlo para ver el estado de la fuerza, la memoria y el habla.

Ecografía

En esta prueba no lesiva, se emplean ondas sonoras para medir el flujo y la presión sanguíneos en los vasos.

Angiografía por tomografía computarizada (ATC)

Es una manera de tomar imágenes radiográficas de los vasos. Primero se coloca una sustancia llamada medio de contraste en los vasos y luego la ATC toma imágenes desde varios ángulos.

Tomografía computarizada (TC) de la cabeza

En este procedimiento, se toman imágenes del tejido cerebral para detectar hemorragias o anomalías.

Angiografía por resonancia magnética (ARM)

En esta prueba, también se utiliza un medio de contraste para resaltar las arterias del cuello y el cerebro. Luego se toman imágenes tridimensionales con un imán de gran potencia.

Resonancia magnética (RM)

En esta prueba, se toman imágenes detalladas del tejido cerebral. Sin embargo, a diferencia de la ARM, no se utiliza ningún medio de contraste.

Arteriografía cerebral

En esta prueba, el médico le introducirá un tubo delgado y flexible llamado catéter en la arteria coronaria y le inyectará un medio de contraste. Luego le tomará una radiografía para detectar cualquier anomalía. Esta prueba es más lesiva que las demás pruebas de diagnóstico por imágenes.

Complicaciones

La principal complicación posible de la CAD es un accidente cerebrovascular, que se produce cuando se interrumpe el flujo sanguíneo al cerebro, lo cual puede generar la pérdida de la función cerebral e, incluso, la muerte.

La CAD puede producir un accidente cerebrovascular de diversas maneras:

  • las arterias coronarias estrechas pueden no llevar suficiente sangre al cerebro
  • un trozo de placa puede separarse y luego alojarse en una de las arterias más pequeñas del cerebro y así obstruir el flujo sanguíneo
  • pueden formarse coágulos en la arteria coronaria que obstruyen el flujo sanguíneo
  • pueden separarse coágulos desde el interior de la arteria y obstruir una arteria más pequeña del cerebro

Tratamiento

El plan de tratamiento dependerá de los síntomas y de los antecedentes de accidentes cerebrovasculares.

Si recibe el diagnóstico antes de tener un accidente cerebrovascular, los médicos le recomendarán que adopte cambios preventivos en su estilo de vida. Entre ellos, se incluyen los siguientes:

  • dejar de fumar
  • practicar actividad física habitualmente
  • consumir alimentos saludables
  • controlar las afecciones crónicas
  • tomar los medicamentos según lo indicado

El tratamiento es más lesivo si la CAD se descubre después de un accidente cerebrovascular. Es probable que el médico deba abrir la arteria para eliminar la obstrucción, lo cual puede realizarse de dos maneras:

La endoarteriectomía de carótida es la forma más frecuente de intervención para la CAD grave. Luego de administrarle anestesia general o local, el médico le realizará una incisión en la parte delantera del cuello. Le abrirá la arteria carótida y eliminará todas las obstrucciones. Luego cerrará la arteria con una sutura. Se trata de una intervención relativamente de bajo riesgo, que puede tener un efecto duradero para prevenir accidentes cerebrovasculares.

Los estents en la arteria carótida se utilizan si hay alguna obstrucción en un área de difícil acceso. También pueden utilizarse en las obstrucciones grandes o si hay otros problemas de salud. En esta intervención, se utiliza un globo para ensanchar una sección estrecha de la arteria. Luego se coloca un estent (una pequeña espiral de alambre) en su interior para mantener la arteria abierta.

Pronóstico

El pronóstico a largo plazo depende de la gravedad de la enfermedad. No obstante, puede tomar medidas para mejorar su salud, por ejemplo, las siguientes:

  • controlar la presión arterial de forma periódica
  • controlar los niveles de glucemia y colesterol una o dos veces al año
  • realizarse ecografías Doppler de la carótida anualmente (en las personas con antecedentes de accidentes cerebrovasculares) que muestren el flujo sanguíneo en las arterias carótidas
  • realizarse controles periódicos

Prevención

Existen varias medidas que puede tomar para reducir las posibilidades de tener CAD.

  • Dejar de fumar puede disminuir, en pocos años, el riesgo de accidente cerebrovascular al nivel de riesgo de una persona no fumadora.
  • Limitar el colesterol y las grasas reduce el riesgo de sufrir ateroesclerosis.
  • Realizar actividad física periódicamente ayuda a reducir la presión arterial, aumentar los niveles de colesterol bueno y mejorar la salud cardíaca.
  • Reducir el consumo de alcohol puede mejorar la salud cardíaca.
  • Mantener un peso saludable puede disminuir el riesgo de padecer CAD.

Controlar la diabetes y otras enfermedades crónicas también es una excelente manera de disminuir el riesgo de sufrir complicaciones a largo plazo, como la CAD o un accidente cerebrovascular. Consulte al médico acerca de la mejor manera de conservar la salud cardíaca y vascular.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Shannon Johnson
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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