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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Epiglotitis

Información general

La epiglotitis es una enfermedad que pone en peligro la vida y está caracterizada por la inflamación del tejido de la epiglotis.

La epiglotis está compuesta por cartílago y está ubicada en la base de la lengua. Ayuda a evitar que la comida se vaya hacia la tráquea. El tejido de la epiglotis puede inflamarse y bloquearle las vías respiratorias. Esto requiere atención médica de inmediato. Si sospecha que usted o su hijo pudiese tener epiglotitis, llame al médico o solicite asistencia médica de inmediato.

La epiglotitis no es común, pero afecta sobre todo a los niños. La vacunación ayuda a proteger a su hijo contra las bacterias (haemophilus influenzae tipo b) mayormente responsables de este tipo de inflamación tisular.

Causas

La causa más común de la epiglotitis es una infección bacteriana. Las bacterias pueden ingresar al organismo mediante la inhalación e infectar la epiglotis. La cepa bacteriana que más comúnmente ocasiona esta afección es la haemophilus influenzae tipo b, también conocida como Hib. La Hib se contagia al inhalar los gérmenes que se diseminan cuando otras personas ya infectadas tosen o estornudan.

Otras cepas bacterianas que pueden causar la epiglotitis son el estreptococo A, B o C y el estreptococo pneumoniae. Éstas son las mismas bacterias que causan la faringitis estreptocócica. Además, virus tales como los que causan la culebrilla y la varicela también pueden provocar epiglotitis. Ciertos hongos, como los que causan la irritación de los bebés que usan pañales y la candidiasis, también podrían contribuir a que se inflame la epiglotis.

Otras causas de esta afección, que no están relacionadas con bacterias, virus u hongos, son:

  • fumar crack
  • quemarse la garganta al tomar bebidas calientes
  • lesión en la garganta por trauma

Riesgos

Cualquier persona puede contraer la epiglotitis. Sin embargo, los siguientes factores pueden aumentar el riesgo de padecerla.

Edad

Los niños menores de 2 meses corren un mayor riesgo de contraer epiglotitis. Esto se debe a que a estos niños aún no se les ha administrado la vacuna contra la Hib. Además, los niños entre 3 y 7 años de edad que residen en países donde no hay vacunas (o donde es difícil conseguirlas) son más susceptibles.

Sexo

Los varones tienen mayores probabilidades de contraer epiglotitis que las mujeres. Las razones para ello no están claras.

Entorno

Si vive o trabaja con una gran cantidad de personas, tiene mayores probabilidades de contagiarse con los gérmenes de los demás y tener una infección. Del mismo modo, los entornos con alta concentración de personas, como las escuelas o las guarderías, pueden elevar su exposición y la de su hijo a bacterias, hongos y virus.

Sistema inmunitario debilitado

Un sistema inmunitario debilitado puede hacerle aún más difícil al cuerpo combatir gérmenes invasores. La función inmunitaria deficiente hace que sea más fácil padecer de epiglotitis.

Síntomas

Los signos de la epiglotitis son los mismos sin importar la causa. Sin embargo, los indicios pueden ser distintos entre niños y adultos. Los niños pueden contraer la epiglotitis en cuestión de horas. Los adultos la contraen más lentamente, usualmente en el curso de varios días.

Los síntomas comunes en los niños son los siguientes:

  • infección de las vías respiratorias superiores
  • fiebre con escalofríos
  • alivio de los síntomas al inclinarse hacia adelante o al sentarse derecho
  • babeo
  • garganta irritada y adolorida
  • voz ronca
  • hiperactividad
  • respiración por la boca

Los síntomas comunes entre los adultos son los siguientes:

  • dificultad para respirar
  • voz áspera
  • respiración brusca y ruidosa
  • dolor de garganta intenso
  • ausencia de tos
  • dificultad para recobrar el aliento

Una vez que se bloquean las vías respiratorias, el adulto o niño podría presentar una coloración azulada de la piel por la falta de oxígeno.

Si no se le trata, la epiglotis puede bloquear completamente las vías respiratorias. Esta es una afección grave que requiere atención médica de inmediato. Comuníquese inmediatamente con el médico si sospecha que tiene epiglotitis.

Diagnóstico

Dada la gravedad de esta afección, podrían emitir el diagnóstico en la sala de emergencias simplemente mediante observaciones físicas y el historial clínico. En la mayoría de los casos, si se sospecha que tiene epiglotitis, lo hospitalizarán. Una vez hospitalizado, podrían someterlo a cualquiera de los siguientes exámenes para respaldar el diagnóstico:

  • examen de la garganta con una sonda de fibra óptica
  • radiografía de la garganta y el tórax para observar la gravedad de la inflamación y la infección
  • cultivos de la garganta y de la sangre para determinar la causa de la infección

Tratamiento

Si el médico sospecha que tiene epiglotitis, el primer tipo de tratamiento consiste por lo general en monitorear sus niveles de oxígeno con un oxímetro. Si los niveles de oxígeno en la sangre disminuyen demasiado, podrían administrarle oxígeno a través de una mascarilla o sonda respiratoria. El médico también podría administrarle uno de los siguientes tratamientos, o todos ellos:

  • fluidos por vía intravenosa para nutrirlo e hidratarlo hasta que pueda volver a tragar
  • antibióticos para eliminar la infección bacteriana
  • medicamentos antiinflamatorios, como los corticoesteroides, para reducir la inflamación de la garganta
  • un procedimiento quirúrgico menor que requiere la inserción de una aguja en el tejido de la tráquea, también conocido como traqueotomía (para los casos muy graves) para permitir el intercambio de oxígeno y prevenir la insuficiencia respiratoria

En la mayoría de los casos puede lograr una recuperación completa si solicita asistencia médica de inmediato.

Prevención

Usted puede prevenir riesgo de tener epiglotitis si sigue las siguientes recomendaciones:

  • A partir de los 2 meses de edad a los niños se les debe administrar tres o cuatro dosis de la vacuna contra la Hib. Por lo general las dosis se administran a los 2 meses, 4 meses y 6 meses. Entre los 12 y 15 meses de edad podrían administrarle una dosis de refuerzo.
  • Lávese las manos frecuentemente o use geles con alcohol para prevenir la diseminación de gérmenes.
  • Evite beber del mismo vaso de otras personas y compartir comidas o utensilios.
  • Mantenga una buena salud inmunitaria mediante una dieta saludable.
  • Si vive o trabaja con alguien cuyas pruebas de Hib han arrojado resultados positivos, pídale al médico que le haga pruebas para detectar la bacteria. Un tratamiento temprano puede reducir el riesgo de padecer epiglotitis.

Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Suzanne Allen
Revisado médicamente (en Inglés) : Brenda B. Spriggs, MD, MPH, FACP

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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