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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Eritema infeccioso

Información general

El eritema infeccioso es causado por un virus que generalmente produce una erupción cutánea rojiza en los brazos, las piernas y las mejillas. Por esta razón, suele denominárselo enfermedad de la cachetada en la mejilla. Es bastante frecuente y leve en la mayoría de los niños, pero puede ser más grave para las embarazadas o cualquier persona inmunodeprimida.

La mayoría de los médicos aconsejan a sus pacientes esperar a que los síntomas desaparezcan por sí solos, ya que por el momento no existen medicamentos que permitan acortar la duración de la enfermedad. Sin embargo, en el caso de los pacientes inmunodeprimidos, es posible que sea necesario un control hasta la desaparición de los síntomas.

Causas

El eritema infeccioso es causado por un virus llamado parvovirus B19, que suele contagiarse entre los niños que asisten a la escuela primaria. Es más prevalente durante el invierno y la primavera, pero puede contraerse en cualquier momento del año y contagiarse entre personas de cualquier edad.

Muchos adultos tienen anticuerpos que los protegen contra el eritema infeccioso debido a una exposición previa al virus durante la infancia. No obstante, cuando las personas se contagian esta afección durante la adultez, los síntomas pueden ser graves. Cuando se contrae durante el embarazo, esta enfermedad conlleva riesgos graves para el feto.

En el caso de los niños cuyos sistemas inmunitarios son saludables, el eritema infeccioso es una enfermedad frecuente y leve que rara vez produce consecuencias a largo plazo.

Síntomas

Los primeros síntomas de la enfermedad son muy generales y suelen incluir los siguientes:

  • cefaleas
  • cansancio
  • febrícula
  • dolor de garganta
  • náuseas

Después de varios días con estos síntomas, la mayoría de los pacientes jóvenes presentan una erupción cutánea rojiza que se manifiesta primero en las mejillas y generalmente se extiende a los brazos, las piernas y el torso en los días siguientes. La erupción puede durar varias semanas, pero, por lo general, suele manifestarse cuando ya no es contagiosa.

Es más frecuente en los niños que en los adultos con eritema infeccioso. En efecto, el síntoma principal en los adultos es el dolor articular, el cual puede durar varias semanas y suele ser más intenso en las muñecas, los tobillos y las rodillas.

Diagnóstico

En general, la presencia de la erupción cutánea es suficiente para que el médico pueda diagnosticar la enfermedad a simple vista. En el caso de las personas en las cuales el eritema infeccioso puede producir consecuencias graves, como las embarazadas o los pacientes inmunodeprimidos, lo más probable es que el médico solicite análisis para detectar anticuerpos específicos.

Tratamiento

La mayoría de los pacientes saludables no necesitan tratamiento. Si usted siente dolor en las articulaciones o tiene cefalea o fiebre, es posible que le recomienden tomar paracetamol (Tylenol) para aliviar los síntomas. De lo contrario, lo único que deberá hacer es esperar a que el organismo combata el virus, lo que suele demorar entre una y tres semanas. Para facilitar el proceso, puede beber líquido abundante y descansar más de lo habitual. En general, los niños pueden reincorporarse a la escuela cuando aparece la erupción cutánea rojiza ya que, para ese entonces, la enfermedad habrá dejado de ser contagiosa.

A largo plazo

En la mayoría de los pacientes saludables, el eritema infeccioso no conlleva consecuencias a largo plazo. Sin embargo, las personas que tienen el sistema inmunitario debilitado a causa del SIDA, la quimioterapia contra el cáncer u otras afecciones probablemente necesiten cuidados médicos mientras el organismo intenta combatir la enfermedad.

En particular, lo más probable es que los pacientes que padecen cualquier tipo de anemia necesiten atención médica. Esto se debe a que el eritema infeccioso puede impedir que el organismo produzca glóbulos rojos, lo que podría reducir la cantidad de oxígeno que reciben los tejidos. Los pacientes con anemia de células falciformes son especialmente propensos a sufrir esta complicación, por lo que es aconsejable que consulten al médico de inmediato si han estado expuestos a la enfermedad.

Otra de las complicaciones del eritema infeccioso es que puede dañar al feto, por lo que es peligroso que las embarazadas contraigan esta enfermedad. El eritema infeccioso también puede provocar anemia en el feto, lo que podría causar la muerte fetal. Si es necesario, el médico puede recomendar una transfusión de sangre para proteger al feto.

Prevención

Como la afección generalmente se contagia de una persona a otra por transmisión aérea a través de secreciones, trate de reducir al mínimo el contacto con personas que estornuden, tosan o se soplen la nariz. Es aconsejable lavarse frecuentemente las manos para reducir las probabilidades de contraer la enfermedad. Una vez que se ha contraído el virus, la inmunidad contra la afección será de por vida.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Autumn Rivers and Winnie Yu
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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