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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Gastroenteritis vírica

Información general

La gastroenteritis vírica es una inflamación del estómago y los intestinos provocada por uno de varios virus. Esta afección, también conocida como virus estomacal, puede afectar a cualquier persona en cualquier parte del mundo. Esta enfermedad altamente contagiosa se propaga mediante el contacto cercano con personas infectadas o a través de agua o alimentos contaminados. Puede propagarse fácilmente en lugares cerrados, tales como guarderías, escuelas, hogares de ancianos y cruceros.

Hay muchos virus distintos que pueden provocar la enfermedad, cada uno con su propia temporada pico. Entre los virus más comunes, se incluyen los siguientes:

Rotavirus

Este virus afecta con mayor frecuencia a los bebés y niños pequeños, quienes posteriormente contagian la infección a otros niños y adultos. Habitualmente, se propaga de forma oral, lo cual significa que el virus ingresa en el organismo por la boca. Por lo general, los síntomas se manifiestan dentro de los dos días posteriores a la infección e incluyen vómitos, falta de apetito y diarrea líquida. Según los Centers for Disease Control and Prevention [Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, CDC], este virus es más frecuente entre los meses de diciembre y junio (CDC, 2011).

Norovirus

Este tipo de virus es altamente contagioso y puede afectar a personas de cualquier edad. Se propaga a través de alimentos, agua y superficies contaminados o a través de personas infectadas. Este tipo de virus es frecuente en espacios concurridos, tales como hogares de ancianos, guarderías y escuelas. Los síntomas incluyen náuseas, diarrea, fiebre y dolores corporales. La mayoría de los brotes de norovirus en los Estados Unidos se produce entre noviembre y abril.

Según el National Center for Biotechnology Information [Centro Nacional para la Información Biotecnológica, NCBI], la gastroenteritis vírica es la principal causa de diarrea grave en adultos y niños (NCBI, 2012). Los niños menores de cinco años y las personas mayores están particularmente en riesgo de padecer diarrea grave.

Hay medidas que puede tomar para disminuir sus posibilidades de contraer los virus que producen gastroenteritis vírica, entre ellas, lavarse las manos con frecuencia y evitar el agua y los alimentos contaminados. La vacuna contra el rotavirus se aprobó para los bebés en 2006; se recomienda la vacunación temprana para prevenir enfermedades graves ocasionadas por el rotavirus en bebés y niños pequeños.

La mayoría de las personas se recupera por completo en dos o tres días sin efectos secundarios duraderos.

Causas

La gastroenteritis vírica es provocada por distintos virus. Las personas que se encuentran en mayor riesgo incluyen las siguientes:

  • niños menores de cinco años
  • adultos mayores, especialmente si viven en hogares de ancianos
  • niños y adultos con sistemas inmunitarios debilitados

El virus se propaga con facilidad entre personas en situaciones grupales, tales como escuelas, residencias estudiantiles, hospitales y cruceros. Algunas de las formas en que se transmite el virus incluyen las siguientes:

  • lavado de manos incorrecto, especialmente por parte de quienes manipulan alimentos
  • agua contaminada por aguas servidas
  • consumo de mariscos crudos o poco cocidos provenientes de aguas contaminadas

Síntomas

Los síntomas generalmente comienzan uno o dos días después de la infección e incluyen:

  • diarrea líquida
  • náuseas y vómitos
  • cefalea, dolores musculares y dolores articulares
  • fiebre, escalofríos
  • transpiración o piel transpirada
  • dolor y cólicos abdominales
  • falta de apetito
  • pérdida de peso

Los síntomas pueden durar entre uno y 10 días.

Complicaciones

La principal complicación de la gastroenteritis vírica es la deshidratación, la cual puede ser bastante grave en bebés y niños pequeños. La deshidratación puede poner en peligro la vida. Consulte al médico si usted o su hijo presentan los siguientes síntomas:

  • diarrea que dura más de unos pocos días
  • sangre en las heces
  • confusión, letargo
  • mareos
  • náuseas
  • boca seca
  • incapacidad para generar lágrimas
  • imposibilidad de orinar durante más de ocho horas u orina de color amarillo oscuro o marrón
  • ojos hundidos
  • mollera hundida (el punto blando en la cabeza de un bebé)

Diagnóstico

Generalmente, la exploración física es la base del diagnóstico, especialmente si el virus se propaga en la comunidad. El médico también puede solicitarle una muestra de materia fecal para analizarla en busca del tipo de virus o para determinar si la enfermedad se debe a una infección parasitaria o bacteriana.

Tratamiento

El énfasis principal del tratamiento recae en la prevención de la deshidratación tomando mucho líquido. En casos graves, se requiere hospitalización y administración de líquidos por vía intravenosa.

Los CDC recomiendan tener soluciones de rehidratación oral (SRO) de venta libre, tales como Pedialyte, en los hogares de familias con niños pequeños (CDC). Las SRO están pensadas especialmente para no caer mal en el estómago de los niños y contienen una mezcla equilibrada de agua y sales para restaurar los líquidos y electrolitos esenciales. Estas soluciones pueden adquirirse en farmacias locales y no requieren receta. Sin embargo, debe seguir las indicaciones al pie de la letra.

Los antibióticos no ejercen efecto alguno sobre los virus. Consulte al médico antes de tomar medicamentos de venta libre.

Si tiene gastroenteritis vírica, hay algunas medidas de cuidado personal que puede adoptar, entre ellas:

  • Tome más cantidad de líquido con las comidas y entre ellas. Si tiene dificultad para hacerlo, intente con cantidades muy pequeñas de agua o chupe cubos de hielo.
  • Evite los jugos de frutas, ya que no reemplazan los minerales y, de hecho, pueden empeorar la diarrea.
  • Los niños y adultos pueden tomar bebidas para deportistas para restaurar los electrolitos. Los niños más pequeños y los bebés deben utilizar productos formulados para niños, tales como soluciones de rehidratación oral.
  • Consuma alimentos en cantidades pequeñas y permita que el estómago se recupere.
  • Haga mucho reposo, ya que puede sentirse cansado o débil.
  • Consulte al médico antes de tomar medicamentos o administrarlos a los niños. Los niños o adolescentes con enfermedades víricas nunca deben tomar aspirina, ya que puede provocar el síndrome de Reye, que es una afección potencialmente mortal.

A largo plazo

La gastroenteritis vírica generalmente se resuelve sin tratamiento en dos o tres días. La mayoría de las personas se recupera por completo sin efectos secundarios duraderos.

Prevención

La gastroenteritis vírica se propaga fácilmente. Hay algunas medidas que puede tomar para disminuir las posibilidades de contraer el virus o de propagarlo a los demás.

  • Lávese las manos con frecuencia, especialmente después de ir al baño y antes de preparar la comida. Si es necesario, utilice un desinfectante para manos hasta que pueda tener acceso a agua y jabón.
  • Si algún integrante de la familia está enfermo, no comparta utensilios de cocina, platos ni toallas.
  • No consuma alimentos crudos ni poco cocidos.
  • Lave bien las frutas y verduras.
  • Tome precauciones especiales para evitar el agua y los alimentos contaminados al viajar. Evite los cubos de hielo y utilice agua embotellada siempre que sea posible.
  • Existen dos vacunas para el rotavirus. Generalmente, se aplican cuando el bebé tiene dos meses. Consulte al médico si debe vacunar a su bebé.

Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Ann Pietrangelo
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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