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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Hepatitis B

Información general

La hepatitis B es la inflamación del hígado causada por el virus de la hepatitis B (VHB), que es uno de los cinco tipos de virus de la hepatitis. Los otros son hepatitis A, C, D y E.

Según los Centers for Disease Control and Prevention [Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, CDC], por año mueren entre 2.000 y 4.000 personas debido a complicaciones causadas por esta enfermedad.

La infección con VHB puede ser aguda o crónica.

En el caso de la hepatitis B aguda, los síntomas aparecen rápidamente en los adultos. Los niños no suelen padecerla. Es mucho más probable que las infecciones de este tipo sean crónicas.

La hepatitis B crónica se presenta lentamente. Quizás no se perciban los síntomas, a menos que surjan complicaciones. Según los CDC, hasta 1,4 millones de personas padecen hepatitis B crónica en los Estados Unidos.

Transmisión

El VHB es altamente contagioso. Se contagia mediante el contacto con sangre, saliva y otros líquidos corporales infectados. Es posible que los síntomas no aparezcan durante los días posteriores al momento en el que se contrae el virus o durante un período más prolongado. Sin embargo, aunque no presente síntomas, seguirá contagiando la enfermedad.

Entre las posibles formas de contagio, se incluyen las siguientes:

  • utilizar un cepillo de dientes o una maquinilla de afeitar de una persona infectada
  • de madre a hijo durante el parto
  • recibir un pinchazo con una aguja contaminada
  • estar en contacto directo con una persona con VHB
  • practicar sexo oral, vaginal y anal

Factores

Ciertos grupos corren un alto riesgo de padecer la infección del VHB. Entre ellos, se incluyen los siguientes:

  • aquellas personas que viajan a países con alta incidencia de VHB
  • hombres que tienen relaciones sexuales con otros hombres
  • personas con muchas parejas sexuales
  • personas con enfermedad hepática crónica
  • personas con enfermedad renal
  • diabéticos de más de 60 años

Las personas que padecen VHB crónica corren un alto riesgo de sufrir complicaciones graves. La Organización Mundial de la Salud (OMS) afirma que el 25 por ciento de los adultos que padecen hepatitis B durante la niñez luego fallecerán debido a complicaciones.

La hepatitis B es la forma más común de hepatitis en Asia.

Síntomas

Es posible que los síntomas del VHB no aparezcan durante meses o años. Sin embargo, entre los síntomas comunes se incluyen los siguientes:

  • orina oscura
  • dolor en las articulaciones
  • falta de apetito
  • fiebre
  • molestias abdominales
  • debilidad
  • piel y ojos amarillentos (ictericia)

Todos los síntomas de VHB deben tratarse inmediatamente. Además, si estuvo expuesto a la hepatitis B, debe informárselo de inmediato al médico. Tal vez pueda evitar contraer la infección.

Diagnóstico

Por lo general, la hepatitis B se diagnostica a través de pruebas de detección de rutina o específicas. Se suelen efectuar controles para detectar el VHB si una persona:

  • ha tenido contacto con una persona infectada con VHB
  • ha viajado a un país donde el VHB es común
  • ha estado en prisión
  • consume drogas
  • se somete a diálisis renal
  • está embarazada
  • es hombre y tiene relaciones sexuales con otros hombres
  • tiene VIH

Para poder detectar el VHB, el médico le realizará algunos análisis de sangre, que sirven para determinar el estado de la infección:

Pruebas

El análisis del antígeno de superficie de la hepatitis B indica si usted puede contagiar la enfermedad. El resultado positivo indica que está infectado y que puede contagiar el virus. El resultado negativo indica que no tiene VHB. En esta prueba no se distingue entre infección crónica y aguda.

Análisis del antígeno nuclear de la hepatitis B

Mediante el análisis del antígeno nuclear de la hepatitis B se sabe si usted está infectado actualmente. Los resultados positivos por lo general indican que tiene VHB crónico. También pueden significar que se está recuperando de una infección con VHB aguda.

Análisis del antígeno de superficie de los anticuerpos de hepatitis B

Los análisis del antígeno de superficie de los anticuerpos de hepatitis B indican si es inmune al VHB. Si los resultados son positivos, no puede contraer VHB. Los resultados pueden ser positivos por dos razones: Tal vez le administraron la vacuna. Es posible que se haya recuperado de una infección con VHB aguda.

Pruebas funcionales hepáticas

Los síntomas de la infección con VHB pueden ser similares a los de otras afecciones, incluidas las enfermedades hepáticas.

Mediante las pruebas funcionales hepáticas se controla si el nivel de enzimas del hígado en la sangre es elevado. Los resultados pueden demostrar si el hígado está dañado. Estas pruebas también permiten identificar signos de la enfermedad.

Si los resultados son positivos, es posible que se le realice el análisis de VHB. Los virus de la hepatitis son la causa principal de daños en el hígado.

Tratamiento

Inmunoglobulina de la hepatitis B

Si estuvo en contacto con alguna persona con VHB en las últimas 24 horas, comuníquese inmediatamente con el médico. La infección podría prevenirse mediante una inyección de inmunoglobulinas antihepatíticas, que es una solución de anticuerpos para combatir el VHB.

Opciones de tratamiento para la hepatitis B

En el caso de la hepatitis B aguda, por lo general no debe realizarse un tratamiento. En la mayoría de las personas, la infección aguda se cura sola. Sin embargo, si hace reposo, se recuperará más rápido.

El VHB crónico puede tratarse con medicamentos antivíricos que ayudan a combatir el virus y a reducir el riesgo de sufrir complicaciones hepáticas en el futuro.

Si en el hígado se produjeron daños graves como consecuencia del VHB, es posible que deba someterse a un trasplante de hígado. El hígado se reemplaza por el de un donante. La mayoría de los hígados que se donan provienen de donantes fallecidos.

Complicaciones

Si el tratamiento del VHB crónico no se realiza a tiempo, pueden surgir complicaciones.

Entre ellas, se incluyen las siguientes:

  • cicatrización del hígado (cirrosis)
  • insuficiencia hepática
  • cáncer de riñón
  • insuficiencia renal
  • cáncer de hígado

Otra complicación posible es la infección de hepatitis D. A este virus solo lo contraen las personas con VHB. Una infección combinada puede causar problemas hepáticos graves.

Prevención

La vacuna contra la hepatitis B es la mejor forma de prevenir una infección de VHB. La vacunación es opcional. Sin embargo, se recomienda para los siguientes grupos de personas:

  • todos los bebés en el momento del nacimiento
  • todos los niños y adolescentes que no se vacunaron al nacer
  • los adultos que se someten a un tratamiento por infecciones de transmisión sexual (ITS)
  • las personas que viven en entornos sanitarios
  • las personas que, debido a su trabajo, deben estar en contacto con la sangre
  • los individuos con VIH positivo
  • hombres que tienen relaciones sexuales con hombres
  • personas con muchas parejas sexuales
  • personas que usan drogas inyectables
  • familiares de los enfermos con VHB
  • individuos con enfermedades crónicas
  • personas que viajan a áreas donde las tasas de VHB son elevadas

En otras palabras, prácticamente todas las personas deben vacunarse. La vacuna es relativamente económica y muy segura.

También existen otras maneras de reducir el riesgo de padecer una infección de VHB. Siempre deberá hacer lo siguiente:

  • pedirle a su pareja sexual que se haga un análisis de hepatitis
  • usar preservativos al practicar sexo anal, vaginal u oral
  • evitar el consumo de drogas
  • si va a hacer un viaje al extranjero, verificar si en ese lugar el VHB es común

Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): April Kahn
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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