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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Hidrocefalia

Información general

La hidrocefalia es una afección caracterizada por una acumulación de líquido en el cráneo que provoca la inflamación del cerebro. El nombre de la enfermedad significa literalmente agua en el cerebro.

Esta acumulación de líquido puede producir daño cerebral, lo que puede causar un deterioro de las funciones del desarrollo, físicas e intelectuales. Esta afección requiere tratamiento para prevenir complicaciones graves.

La hidrocefalia afecta principalmente a niños y a adultos de más de 60 años, si bien los adultos de menor edad también pueden padecerla. Según el National Institute of Neurological Disorders and Stroke [Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Accidente Cerebrovascular, NINDS], la afección se produce en aproximadamente uno de cada 500 niños (NINDS).

Causas

En condiciones normales, el líquido cefalorraquídeo (LCR) circula por el cerebro y la médula espinal. En determinadas circunstancias anormales, la cantidad de LCR presente en el cerebro aumenta. Entre estas circunstancias, se encuentran las siguientes:

  • una obstrucción que impide la circulación normal del LCR
  • una reducción de la capacidad de los vasos sanguíneos de absorber el LCR acumulado
  • una producción excesiva de LCR en el cerebro

Un aumento desmedido de la cantidad de LCR ejerce una presión excesiva sobre el cerebro. El tejido cerebral puede dañarse a raíz de la inflamación del cerebro en el interior del cráneo.

Causas subyacentes

En algunos casos, la hidrocefalia comienza antes de que el bebé nazca. Esto puede deberse a los siguientes motivos:

  • una anomalía congénita en la cual la columna vertebral no se cierra
  • anomalías genéticas
  • determinadas infecciones que se producen durante el embarazo, como la rubéola

Esta afección también puede producirse en bebés, niños pequeños y niños mayores debido a los siguientes motivos:

  • infecciones en el sistema nervioso central, como la meningitis, especialmente en bebés
  • hemorragia cerebral durante el parto o poco después, especialmente en bebés prematuros
  • lesiones durante el parto, antes o después
  • traumatismos
  • tumores en el sistema nervioso central

Hidrocefalia normotensiva

Cuando la hidrocefalia se produce en adultos, si bien los niveles de LCR aumentan, la presión generalmente es normal. Sin embargo, aún así el cerebro se inflama y puede provocar un deterioro en el funcionamiento. En los adultos, esta afección suele ser el resultado de otras afecciones que impiden la circulación del LCR. Sin embargo, en algunos casos, la causa es desconocida.

Es posible que usted corra un riesgo mayor de padecer hidrocefalia si ha sufrido alguna de las siguientes afecciones:

  • infecciones, como la meningitis
  • traumatismos craneales
  • hemorragia en un vaso sanguíneo del cerebro
  • neurocirugías

Síntomas

Bebés

Entre los primeros síntomas de la hidrocefalia en bebés, se encuentran los siguientes:

  • mollera abultada (el punto blando en la superficie del cráneo)
  • aumento acelerado de la circunferencia del cráneo
  • ojos que miran hacia abajo
  • convulsiones
  • irritabilidad
  • vómitos
  • somnolencia

Niños

Entre los síntomas que afectan a los niños, se incluyen los siguientes:

  • llanto agudo y breve
  • cambios en la personalidad
  • cambios faciales
  • estrabismo
  • cefaleas
  • espasmos musculares
  • crecimiento lento
  • dificultad para comer
  • somnolencia extrema
  • irritabilidad
  • falta de coordinación
  • pérdida del control de esfínteres

Hidrocefalia normotensiva

Los síntomas de esta forma de hidrocefalia generalmente comienzan de manera gradual. Uno de los primeros síntomas supone una caída repentina sin perder el conocimiento. Entre los demás síntomas frecuentes, se incluyen los siguientes:

  • cambios en la forma de caminar
  • deterioro de las funciones mentales, como problemas de memoria
  • dificultad para controlar la micción
  • dificultad para controlar la defecación
  • cefaleas

Diagnóstico

Si el médico considera que su hijo podría tener hidrocefalia, le realizará una exploración física para detectar signos y síntomas, como ojos hundidos, reflejos lentos, mollera abultada y una circunferencia craneal más grande que lo normal.

También es posible que le realice una ecografía para observar el cerebro en mayor detalle. En las ecografías, se usan ondas de sonido de frecuencia alta para generar imágenes del cerebro.

Las resonancias magnéticas (RM) pueden usarse para detectar signos que indiquen una cantidad excesiva de LCR. En las RM, se usan un campo magnético y ondas de radio para generar una imagen transversal del cerebro.

Las tomografías computarizadas (TC) también pueden contribuir al diagnóstico de la hidrocefalia, tanto en niños como en adultos. En ellas, se usan varios tipos diferentes de rayos X para generar una imagen transversal del cerebro. Estas pruebas pueden mostrar un agrandamiento de los ventrículos debido a la acumulación de LCR.

Tratamiento

Según los National Institutes of Health [Institutos Nacionales de la Salud, NIH], hasta seis de cada 10 personas que tienen hidrocefalia mueren sin recibir tratamiento (NIH). Dicho de otro modo, el tratamiento precoz es absolutamente esencial.

Si bien lo más probable es que el tratamiento no logre revertir los daños ya sufridos, el objetivo es prevenir otros daños cerebrales, lo que supone, en primera instancia, restablecer la circulación normal del LCR.

Derivación ventriculoperitoneal

En la mayoría de los casos, se realiza una derivación ventriculoperitoneal, que es un sistema de drenaje compuesto por una sonda larga con una válvula. La válvula permite que el LCR circule a una velocidad normal y en la dirección correcta. Un extremo de la sonda se introduce en el cerebro y el otro generalmente en el tórax o el abdomen. Luego, se drena el exceso de líquido del cerebro, que se dirige al otro extremo de la sonda, donde se absorbe con mayor facilidad. Por lo general, esta derivación es necesaria de manera permanente y debe controlarse regularmente.

Ventriculostomía

Como alternativa a la derivación ventriculoperitoneal, puede realizarse una ventriculostomía, que consiste en realizar un orificio en la parte inferior de un ventrículo o entre ellos para permitir que el LCR salga del cerebro.

Pronóstico

El pronóstico depende en gran medida de la gravedad de los síntomas. Muchos niños sufren un daño cerebral de por vida. Con la atención de diferentes profesionales, incluidos pediatras, maestros de educación especial, psicólogos y psiquiatras, terapeutas ocupacionales, terapeutas especializados en problemas del desarrollo y pediatras especialistas en neurología, será posible reducir los efectos a largo plazo y aprender a convivir con la discapacidad.

Es posible que los adultos que presenten síntomas graves de hidrocefalia deban trabajar con terapeutas ocupacionales. Algunos podrían necesitar la atención de profesionales médicos especializados en demencia.

Los efectos a largo plazo de esta afección varían considerablemente, por lo que el médico es la persona más idónea para brindarle un pronóstico más adaptado a su caso particular.

Prevención

Si bien la hidrocefalia no puede prevenirse, es posible reducir el riesgo de que su hijo padezca esta afección.

Es importante que le realicen los controles prenatales correspondientes durante el embarazo. Estos controles pueden reducir las probabilidades de tener un parto prematuro, lo cual puede provocar hidrocefalia.

Recibir las vacunas correspondientes como parte de su atención médica de rutina puede prevenir enfermedades e infecciones asociadas a la hidrocefalia. Someterse regularmente a pruebas de detección le permitirá recibir tratamiento inmediato contra enfermedades o infecciones que podrían aumentar el riesgo de padecer hidrocefalia.

Use equipos de seguridad, como cascos, para prevenir traumatismos craneales al hacer actividades como montar en bicicleta. Además, para reducir el riesgo de sufrir traumatismos craneales, siempre use el cinturón de seguridad.

Los niños pequeños siempre deben usar un asiento de seguridad debidamente sujetado al trasladarse en vehículos. Además, para prevenir traumatismos craneales, los artículos para bebés, como los cochecitos de paseo, deben cumplir con las normas de seguridad correspondientes.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Amanda Delgado
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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