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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Ictericia por la leche materna

Información general

La ictericia, caracterizada por una tonalidad amarillenta de la piel y los ojos, es una afección frecuente durante la primera semana de vida del recién nacido. A veces, la ictericia puede volver a aparecer o persistir hasta la sexta semana en bebés sanos que se alimentan con leche materna.

La ictericia por la leche materna es poco frecuente y afecta a solo entre el 0,5 y el 2,4 por ciento de los bebés. No reviste peligro. La ictericia persistente manifestada por los bebés que hacen un esfuerzo por amamantarse no es la misma que la ictericia por la leche materna, que solo se presenta en bebés que consumen niveles adecuados de leche materna.

El pediatra debe controlar todos los signos de ictericia que pueda presentar un bebé para descartar otras causas posibles más graves. Si no se la trata, la ictericia grave puede acarrear daño cerebral permanente o pérdida de la audición.

Causas

Los bebés nacen con niveles elevados de glóbulos rojos y, a medida que el organismo comienza a eliminar los glóbulos rojos viejos después de nacer, se genera un pigmento amarillo que se conoce como bilirrubina. Por lo general, la tonalidad amarillenta que provoca la bilirrubina en la piel se desvanece sola a medida que el hígado, que también está madurando, degrada los pigmentos y los elimina a través de la orina y las heces.

Los bebés alimentados con leche materna que no llegan a consumir una cantidad suficiente de leche pueden presentar una persistencia de la ictericia, ya que la bilirrubina se atasca en el sistema por la carencia nutricional. Aún se desconocen los motivos por los cuales los bebés sanos que se adaptan bien a la leche materna presentan ictericia. Se especula que la leche materna contiene sustancias capaces de bloquear en el hígado las proteínas responsables de degradar la bilirrubina.

Riesgos

Todos los recién nacidos alimentados con leche materna pueden presentar este tipo de ictericia. Dada la falta de identificación de una causa determinante, son pocos los factores de riesgo que se asocian a esta afección. La ictericia por la leche materna puede ser genética, por lo cual los antecedentes familiares pueden incrementar el riesgo de padecerla.

Síntomas

Un bebé alimentado con leche materna, que se prende al pecho y succiona bien, puede manifestar signos de ictericia después de la primera semana de vida de alguna de las siguientes maneras:

  • tonalidad amarillenta de la piel y del blanco de los ojos
  • actitud particularmente somnolienta o apática
  • aumento de peso insuficiente
  • llanto agudo

Diagnóstico

Los especialistas en lactancia observarán al bebé mientras se alimenta para comprobar si se prende bien al pecho y si la cantidad de leche que la madre puede darle es suficiente. La ictericia del lactante es más frecuente que la ictericia por la leche materna, lo cual redunda en varios diagnósticos erróneos. Si un bebé toma suficiente leche y la ictericia persiste, los médicos suelen realizarle un análisis de sangre para medir los niveles de bilirrubina: cuanto mayor sea el nivel de bilirrubina, más grave será la ictericia.

Tratamiento

Probablemente, la madre deba seguir amamantando al bebé de forma habitual. La ictericia es una afección pasajera que no debe impedir que el bebé siga recibiendo los beneficios de la leche materna. Si la ictericia es leve, será posible controlarla en el hogar con la esperanza de que se disipe con el tiempo, en la medida en la que el hígado del bebé se vuelva más eficiente y siempre y cuando siga tomando las cantidades recomendadas de leche.

Si la ictericia es grave, suele tratarse con fototerapia, ya sea en un hospital o en el hogar. Se coloca al bebé, con anteojos protectores, bajo las luces de fototerapia durante uno o dos días. Las luces alteran la estructura de las moléculas de bilirrubina, lo cual permite eliminarlas rápidamente por la orina y las heces.

Prevención

La mayoría de los casos no pueden preverse ni prevenirse. Aunque haya dudas sobre la presencia de ictericia por la leche materna, no debe interrumpirse la lactancia. Solo es posible hacerlo si un pediatra así lo indica. La American Academy of Pediatrics [Academia Estadounidense de Pediatría] recomienda alimentar a los bebés exclusivamente con leche materna durante los primeros seis meses de vida. En las semanas inmediatamente posteriores al nacimiento, es necesario alimentarlos entre ocho y 12 veces al día. (AAP)

Pronóstico

Si la única causa de la ictericia son los componentes de la leche materna, la afección se resolverá fácilmente, ya sea mediante la continuidad del amamantamiento y el control de la afección o mediante la fototerapia. Si la ictericia persiste después de la sexta semana, independientemente de las terapias aplicadas, es posible que tenga su origen en otra afección médica subyacente y, entonces, requerirá un tratamiento más intensivo.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Marissa Selner and Matthew Solan
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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