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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Infección de las vías urinarias

Descripción

Las vías urinarias se componen de los riñones, los uréteres (que conectan los riñones con la vejiga), la vejiga y la uretra. Las infecciones de las vías urinarias (IVU) pueden afectar cualquiera de estos órganos. En la mayoría de los casos, las IVU son infecciones bacterianas; sin embargo, también pueden ser víricas o fúngicas.

Las IVU son el segundo tipo de infección más frecuente en los seres humanos. De acuerdo con el National Kidney and Urologic Diseases Information Clearinghouse [Centro Nacional de Intercambio de Información sobre Enfermedades Renales y Urológicas, NKUDIC], son el motivo de más de ocho millones de consultas médicas al año.

Anatomía

Los riñones son dos órganos con forma de judía que se encuentran en el abdomen, a ambos lados de la columna vertebral. Se encargan de filtrar la sangre para extraer el exceso de agua, sal, potasio, urea y otras sustancias, y de producir orina para eliminar los desechos.

Los uréteres son túbulos delgados con forma de espagueti que transportan la orina desde los riñones hasta la vejiga.

La vejiga es un órgano pequeño con forma de globo que se encuentra en la pelvis. En las mujeres, está delante del útero; en los hombres, está encima de la próstata.

La uretra es el conducto por el que la orina sale de la vejiga. En las mujeres, es mucho más corta; en los hombres, pasa por la próstata y el pene.

Las IVU pueden afectar la uretra (uretritis), la vejiga (cistitis) o los riñones (pielonefritis). Si afectan los riñones, pueden poner en riesgo la vida.

Causas y riesgos

Las IVU pueden producirse como consecuencia del vaciamiento incompleto de la vejiga o de la irritación de las vías urinarias. Existen numerosos factores que pueden aumentar el riesgo de sufrir una IVU.

Obstrucciones

Las obstrucciones que dificultan el vaciamiento de la vejiga pueden provocar una IVU. Pueden ser producto de un agrandamiento de la próstata, de cálculos renales y de ciertos tipos de cáncer.

Sexo

Las mujeres son más propensas a sufrir IVU debido a que tienen una uretra más corta. En los hombres, las IVU son menos frecuentes pero más graves.

Actividad sexual

La presión que se ejerce sobre las vías urinarias durante las relaciones sexuales puede provocar el desplazamiento de bacterias desde el colon hasta la vejiga. La mayoría de las mujeres presentan bacterias en la orina después de tener relaciones sexuales. No obstante, el organismo suele eliminarlas en un período de 24 horas. Las bacterias de los intestinos tienen propiedades que les permiten adherirse a la vejiga.

Higiene después de ir al baño

Limpiarse desde atrás hacia adelante después de ir al baño puede provocar una IVU, ya que este movimiento arrastra bacterias del área rectal a la uretra.

Espermicidas

Los espermicidas pueden aumentar el riesgo de tener una IVU. En algunas mujeres, pueden causar irritación cutánea, lo que aumenta el riesgo de que las bacterias ingresen en la vejiga.

Preservativos

Los preservativos de látex pueden provocar una mayor fricción durante las relaciones sexuales, además de irritar la piel y aumentar el riesgo de contraer una IVU en algunas personas. Sin embargo, son importantes para reducir el contagio de infecciones de transmisión sexual.

Diafragmas

Los diafragmas pueden ejercer presión sobre la uretra y dificultar el vaciamiento de la vejiga. Algunos estudios han demostrado que las mujeres que usan diafragmas tienen un mayor riesgo de contraer una IVU.

Diabetes

Los pacientes con diabetes pueden ser más propensos a sufrir una IVU.

Disminución del nivel de estrógeno

Después de la menopausia, la disminución del nivel de estrógeno produce cambios en las bacterias normales de la vagina, lo que puede aumentar el riesgo de contraer una IVU.

Uso prolongado de catéteres en la vejiga

Los catéteres se usan cuando no es posible orinar de forma normal. Son tubos flexibles y delgados que se insertan en la vejiga y drenan la orina en un recipiente. El uso prolongado de catéteres puede aumentar el riesgo de sufrir una IVU, ya que facilitan el ingreso de bacterias en la vejiga. El tratamiento de una IVU asociada con el uso de catéteres puede suponer extraer el dispositivo.

Síntomas

Los síntomas de las IVU dependen de la parte de las vías urinarias donde se produjo la infección.

Las IVU inferiores afectan la uretra y la vejiga y producen los siguientes síntomas:

  • ardor al orinar
  • mayor frecuencia de las micciones y micciones de volumen escaso
  • orina con sangre
  • orina turbia
  • orina con apariencia de gaseosa de tipo cola o té
  • olor fuerte en la orina
  • dolor en la zona pélvica (en las mujeres)
  • dolor en la zona rectal (en los hombres)

Las IVU superiores afectan los riñones y son potencialmente mortales si las bacterias se diseminan del riñón infectado a la sangre. Esta afección se denomina septicemia y puede provocar una disminución peligrosa de la presión arterial, un choque y la muerte. Entre los síntomas de las IVU superiores, se incluyen los siguientes:

  • dolor y sensibilidad en la parte superior de la espalda y los costados
  • escalofríos
  • fiebre
  • náuseas
  • vómitos

Si está embarazada y tiene síntomas de IVU, consulte al médico de inmediato. Durante el embarazo, las IVU pueden provocar un parto prematuro y presión arterial elevada; además, es más probable que se diseminen a los riñones.

Diagnóstico

El diagnóstico de las IVU inferiores o superiores se realiza mediante un registro de los antecedentes médicos y una exploración física.

Para el diagnóstico definitivo, es necesaria una muestra de orina limpia que debe recolectarse a la mitad del chorro de orina. El médico le indicará cómo obtenerla; el objetivo es lograr que la muestra no entre en contacto con las bacterias de la piel.

El médico determinará si la orina contiene grandes cantidades de glóbulos blancos, ya que esto podría indicar que existe una infección. La muestra también se usará para hacer cultivos con el fin de identificar la causa de la infección y seleccionar el tratamiento adecuado.

Si el médico cree que usted tiene una IVU, quizás solicite un hemograma completo (HC) y hemocultivos para asegurarse de que la infección no se haya diseminado a la sangre.

Las personas con IVU recurrentes quizás necesiten someterse a pruebas para detectar obstrucciones; entre ellas, las siguientes:

  • ecografía
  • pielografía intravenosa (PIV), una prueba que consiste en inyectar un medio de contraste que permite ver las vías urinarias
  • cistoscopía, una prueba que permite examinar la vejiga con una cámara pequeña

Durante una cistoscopía, es posible que el médico extraiga una muestra pequeña de tejido de la vejiga. Esto se denomina biopsia y permite descartar la existencia de cáncer de vejiga.

Tratamiento

Para tratar las IVU, se usan antibióticos. Las IVU inferiores pueden tratarse con antibióticos orales, pero las IVU superiores exigen el uso de antibióticos intravenosos.

A veces, las bacterias desarrollan resistencia a los antibióticos. Los cultivos de orina pueden ayudar al médico a elegir el antibiótico adecuado.

Prevención

Los investigadores están tratando de producir una vacuna para prevenir las IVU recurrentes.

Mientras tanto, pueden tomarse medidas sencillas para prevenirlas. WomensHealth.gov recomienda lo siguiente:

  • limpiarse desde adelante hacia atrás después de orinar o defecar
  • beber entre seis y ocho vasos de agua por día
  • beber agua después de tener relaciones sexuales
  • no retener la orina durante períodos prolongados
  • limpiarse el área vaginal y el área rectal todos los días
  • ducharse en lugar de tomar baños
  • usar ropa interior cómoda; las telas ajustadas atrapan la humedad
  • usar ropa interior con entrepierna de algodón

Aunque estas medidas son útiles, aplicarlas no garantiza que no contraerá una IVU. Si tiene síntomas de una IVU, comuníquese con el proveedor de atención médica. Si tiene IVU recurrentes y usa espermicidas o un diafragma, es posible que el médico le recomiende otro método anticonceptivo.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Verneda Lights and Elizabeth Boskey, PhD
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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