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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Información general sobre la dermatitis de contacto

Si alguna vez ha salido de caminata por el bosque, probablemente sepa que debe evitar ciertas plantas: por ejemplo, el roble, la hiedra y el zumaque venenosos. Debe mantenerse alejado de estas plantas, a menos que desee sufrir una erupción cutánea dolorosa.

Los cocineros, peluqueros, médicos, enfermeros, camilleros o las personas que trabajan en cualquier tipo de servicio de limpieza saben lo peligrosas que pueden ser las sustancias químicas y las condiciones laborales para la piel.

¿Por qué ciertas plantas y sustancias producen estas terribles reacciones cutáneas en algunas personas? La reacción de enrojecimiento e inflamación se denomina técnicamente dermatitis de contacto. Básicamente, se trata de la reacción de la piel ante el contacto con algo que le molesta.

Si la piel se inflama cuando toca algo, como una planta o un metal, se trata de una dermatitis de contacto.

Existen dos tipos de dermatitis de contacto: irritativa y alérgica.

Dermatitis irritativa de contacto

La mayoría de los casos de dermatitis de contacto son de tipo irritativo y se producen cuando las sustancias (jabones, solventes, fibra de vidrio, etc.) ocasionan lesiones directamente en la piel. Si bien este tipo de dermatitis normalmente afecta las manos y los antebrazos, puede manifestarse en cualquier parte del cuerpo que entre en contacto con la sustancia irritante.

Los trabajos que requieren una exposición frecuente al calor y al agua (como preparación de alimentos, lavado de platos y modelado del cabello) pueden hacer que la piel sea más proclive a sufrir una dermatitis irritativa de contacto.

Dermatitis alérgica de contacto

La dermatitis alérgica de contacto se produce cuando el sistema inmunitario del cuerpo reacciona ante una sustancia que produce alergia. La dermatitis también puede ser atópica, lo cual significa que proviene de una tendencia hereditaria a tener reacciones excesivas a la inmunoglobulina E (IgE). La dermatitis atópica también se denomina eccema.

Las alergias de la piel afectan hasta un cuarto de los estadounidenses en algún momento de su vida. Dichas alergias tienen diversas causas y producen erupciones cutáneas similares (pero a menudo sutilmente diferentes) y otros síntomas.

¿Qué son las alergias?

Una reacción alérgica se produce cuando el sistema inmunitario genera una respuesta excesiva ante una sustancia que normalmente no es dañina.

En general, el sistema inmunitario responde ante elementos externos peligrosos mediante la producción de grupos de células conocidas como anticuerpos de inmunoglobulina E (IgE). Estos anticuerpos normalmente nos protegen de las toxinas y los agentes irritantes nocivos, como bacterias y virus, que pueden provocar infecciones y otras enfermedades.

Básicamente, los anticuerpos del sistema inmunitario son los guardias de seguridad del organismo. Sin embargo, para las personas con alergia, esa seguridad trabaja demasiado.

Cuando se produce una reacción alérgica, el sistema inmunitario se vuelve demasiado sensible a ciertas sustancias, ya que cree que son dañinas aunque, en realidad, son inofensivas. Esta sensibilización desencadena una respuesta inflamatoria generada por la liberación de IgE y eosinófilos (glóbulos blancos producidos en la médula ósea) y otros tipos de células que comienzan a atacar debido a que perciben una amenaza para el organismo, cuando, en realidad, no hay ninguna amenaza.

¿Qué es una reacción alérgica?

Una verdadera reacción alérgica no se produce sin que se cumpla con el proceso de exposición inicial a un alérgeno, sensibilización (cuando la IgE se induce previamente a causa de dicha exposición) y luego otra exposición.

En la mayoría de los casos, las reacciones son leves, con síntomas que dependen de la ubicación, como una erupción cutánea, urticaria, picazón o inflamación. No obstante, en ocasiones, una reacción alérgica puede tener un resultado más complicado y peligroso, por ejemplo, un choque anafiláctico, que es una situación de emergencia durante la cual puede dificultarse la respiración y la presión arterial puede disminuir vertiginosamente. El choque anafiláctico casi nunca se produce por alergias de piel.

El tratamiento de las reacciones alérgicas se ha vuelto un poco más eficaz gracias a la potencia de los fármacos incorporados en los últimos años. Sin embargo, la mejor estrategia es, por lejos, la prevención: en primer lugar, alejarse de los alérgenos conocidos para evitar que se produzca una irritación y síntomas aún más significativos. Sin dudas, la prevención de los síntomas al evitar la exposición a los alérgenos es el criterio de referencia para el control de la alergia.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): the Healthline Editorial Team
Revisado médicamente (en Inglés) on: Jul 25, 2012: Jennifer Monti, MD, MPH

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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