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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Insuficiencia respiratoria crónica

Información general

Cuando respira, el organismo recibe aire rico en oxígeno, que circula por el torrente sanguíneo y llega a los órganos y tejidos. El sistema respiratorio también es responsable de eliminar el dióxido de carbono de la sangre, el cual sale del organismo al exhalar. Cuando alguno de estos procesos no se desarrolla correctamente, puede producirse una insuficiencia respiratoria.

La insuficiencia respiratoria puede ser aguda o crónica.

La insuficiencia respiratoria aguda dura poco, mientras que la insuficiencia respiratoria crónica es prolongada. La insuficiencia respiratoria aguda se manifiesta de manera repentina y se trata como una emergencia médica. Por su parte, la insuficiencia respiratoria crónica tiene lugar en el transcurso de un período más extenso y requiere de un tratamiento a largo plazo.

La insuficiencia respiratoria crónica, a su vez, puede clasificarse en hipoxémica o hipercápnica. La primera es provocada por niveles bajos de oxígeno, mientras que la segunda es causada por niveles elevados de dióxido de carbono en la sangre.

Causas

Existen determinadas enfermedades respiratorias que pueden ocasionar insuficiencia respiratoria crónica. Las afecciones que afectan la manera en la cual los músculos, nervios, huesos o tejidos contribuyen a la respiración también pueden dar lugar a una insuficiencia respiratoria.

Entre ellas, se incluyen las siguientes:

  • enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC)
  • lesiones de la médula espinal
  • lesiones nerviosas (que afectan los nervios que controlan la respiración)
  • consumo excesivo y crónico de alcohol, que inhibe el centro respiratorio

Algunas de estas afecciones repercuten en los pulmones directamente, mientras que otras afectan la manera en la cual el cerebro controla los pulmones.

Síntomas

Es posible que los síntomas de la insuficiencia respiratoria crónica no sean evidentes de inmediato, ya que con frecuencia se manifiestan lentamente en el transcurso del tiempo; se incluyen los siguientes:

  • dificultad para respirar
  • tinte azulado en la piel o los labios (debido a la falta de oxígeno)
  • uñas azuladas
  • respiración rápida
  • cansancio
  • agitación, ansiedad, confusión o somnolencia

A raíz de una insuficiencia respiratoria grave, una persona puede entrar en estado de coma o presentar un ritmo cardíaco anormal.

Diagnóstico

Según los síntomas que presente, los antecedentes médicos y los resultados de la exploración física, el médico podrá diagnosticar insuficiencia respiratoria crónica.

Antecedentes médicos

El médico le hará una serie de preguntas acerca de las enfermedades que padezca en el momento o que haya padecido para obtener más información sobre sus antecedentes médicos. Algunas enfermedades pueden desencadenar una insuficiencia respiratoria, por lo que las respuestas pueden ser de gran utilidad.

Exploración física

Durante la exploración física, el médico utilizará un estetoscopio para detectar ruidos anormales en los pulmones y el corazón.

Pulsioximetría

El médico medirá los niveles de oxígeno por medio de un pequeño sensor que le colocará en la punta del dedo para verificar si la cantidad de oxígeno que usted recibe es suficiente. Esta prueba se denomina pulsioximetría.

. En los pacientes sanos, la saturación normal de oxígeno es del 96 al 100 por ciento. Un porcentaje bajo (inferior al 90 por ciento) indica niveles anormales o bajos de oxígeno.

Gasometría arterial

La gasometría arterial

es una prueba que se utiliza para evaluar los niveles de oxígeno y dióxido de carbono en la sangre. Un médico o un enfermero le extraerá sangre de una arteria de la muñeca. Luego, se enviará la muestra al laboratorio para analizarla. Los resultados del análisis indican la cantidad de oxígeno y dióxido de carbono en la sangre.

Pruebas de diagnóstico por imágenes

El médico puede usar una radiografía

o

una tomografía

computarizada

para

visualizar mejor los pulmones. Mediante estas pruebas, se revelarán las posibles causas de la insuficiencia respiratoria crónica.

Tratamiento

Mientras que la insuficiencia respiratoria aguda constituye una emergencia médica, la insuficiencia respiratoria crónica puede tratarse en el hogar. En casos graves, puede recibir la ayuda de profesionales médicos para controlar la afección en un centro de atención para pacientes crónicos.

Entre las opciones de tratamiento, generalmente se incluyen las siguientes:

  • tratamiento de la causa de la insuficiencia respiratoria
  • eliminación del exceso de dióxido de carbono del organismo
  • aumento de los niveles de oxígeno en la sangre

Oxigenoterapia

Si no tiene suficiente oxígeno en la sangre, es posible que deba someterse a oxigenoterapia.

. Mediante esta medida terapéutica, aumenta la cantidad de oxígeno que inhala para incrementar los niveles de oxígeno en la sangre. El oxígeno ingresa al organismo a través de una sonda conectada, en un extremo, a un aparato de oxígeno y, en el otro, a una máscara que el paciente se coloca sobre la nariz y la boca. Algunos aparatos de oxígeno son lo suficientemente pequeños como para poder trasladarlos en un bolso de mano.

Traqueotomía

En casos graves, es posible que deba someterse a una traqueotomía.

. El médico realiza un orificio pequeño en la parte anterior del cuello, donde se encuentra la tráquea. En este orificio se coloca una sonda abierta que le permite respirar.

Respirador

Si los métodos anteriores no son una alternativa o si la insuficiencia respiratoria no mejora, el médico lo conectará a un respirador artificial. El aparato bombea oxígeno a través de una sonda conectada a una máscara que se coloca sobre la nariz y la boca. En lugar de tener que respirar el aire por sus propios medios, el aparato lo insufla en la nariz y la boca del paciente.

Complicaciones

Si padece una enfermedad crónica, como EPOC o enfisema pulmonar, es posible que necesite ayuda a largo plazo para respirar. El pronóstico general depende de la causa exacta de la insuficiencia respiratoria, de su estado de salud general y de la prontitud del tratamiento. No existe una cura ni métodos preventivos garantizados contra esta afección.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): April Kahn
Revisado médicamente (en Inglés) : Brenda B. Spriggs, MD, MPH, FACP

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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