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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Intoxicación alimentaria

Información general

Cada año, millones de personas consumen alimentos contaminados con bacterias, virus o parásitos, lo cual puede provocar una intoxicación alimentaria: una experiencia desagradable que se caracteriza por náuseas, vómitos y diarrea. Cada año, uno de cada seis estadounidenses contrae intoxicación alimentaria.

Tipos

La causa de la intoxicación alimentaria puede ser una de las siguientes:

Norovirus

El norovirus es un virus contagioso que causa más de la mitad de los casos de intoxicación alimentaria. Generalmente, se propaga mediante la preparación antihigiénica de los alimentos. Los cocineros o los meseros que no se lavan las manos antes de tocar los alimentos pueden diseminar este virus.

Botulismo

El botulismo es una enfermedad poco frecuente (pero grave) cuya causa son las bacterias que crecen en los alimentos enlatados o preservados incorrectamente.

E. Coli

Escherichia coli es un tipo de bacteria que está presente en los intestinos de todos los seres humanos y animales. Cuando se ingiere, ciertas cepas pueden causar una enfermedad. Este tipo de bacteria puede contaminar la carne durante el procesamiento y filtrarse en comidas que no se preparan cuidadosamente.

Salmonella

La salmonella es un tipo de bacteria presente en los intestinos de los animales. Puede vivir en productos animales como la carne y los huevos. Si cocina los alimentos durante un tiempo prolongado o a temperaturas altas, la salmonella debería quedar eliminada.

Causas

Con frecuencia, la contaminación se produce cuando los alimentos o las bebidas entran en contacto con organismos presentes en la materia fecal. Los alimentos que se comen crudos son fuentes comunes de enfermedad ya que no pasan por ningún proceso de cocción. En general, el calor de la cocción elimina los gérmenes patógenos en los alimentos.

Debido a que muchas instalaciones de tratamiento de animales están atestadas, la carne, los huevos y los productos lácteos se contaminan con frecuencia. Cuando estos productos se cocinan o se pasteurizan, se eliminan muchos de los contaminantes. Sin embargo, en algunos casos, las bacterias o virus sobreviven.

El agua posiblemente también esté contaminada con organismos que causan enfermedades, en particular en los países donde el tratamiento del agua es poco común o no se lleva a cabo de forma correcta.

Riesgos

Cualquier persona puede contraer una intoxicación alimentaria. La mayoría de las personas contraen la infección al menos una vez en la vida. Las embarazadas, los niños, los adultos mayores y las personas que tienen sistemas inmunitarios debilitados corren más riesgo de padecer complicaciones.

Síntomas

Los síntomas varían según la fuente de la infección. Generalmente, los casos comunes de intoxicación alimentaria incluyen los siguientes síntomas:

  • dolor abdominal
  • diarrea
  • vómitos
  • fiebre leve
  • debilidad
  • náuseas
  • dolor de cabeza

Los síntomas de una intoxicación alimentaria potencialmente mortal aparecen cuando sucede lo siguiente:

  • no puede retener líquidos
  • la diarrea persiste durante más de tres días
  • tiene fiebre que supera los 38,5 grados Celsius
  • tiene mucha sed y la boca reseca
  • orina muy poco o nada
  • no puede hablar ni ver

Si presenta alguno de estos síntomas, debe comunicarse con el médico u otro profesional de la salud de inmediato.

Diagnóstico y tratamiento

La mayoría de los casos de intoxicación alimentaria se resuelven en varios días. La intoxicación alimentaria que causa síntomas graves posiblemente requiera tratamiento médico. Cuando se prolonguen los síntomas, es posible que también se necesite tratamiento médico.

El médico quizás pueda diagnosticar el tipo de intoxicación alimentaria según los síntomas. Si no puede dar un diagnóstico, la causa de la intoxicación puede identificarse con una muestra de materia fecal.

A menudo, el objetivo del tratamiento es la rehidratación después de la pérdida de líquido durante la diarrea y los vómitos. En general, esto se lleva a cabo con líquidos intravenosos (IV). Si la intoxicación alimentaria es bacteriana, quizás el médico le indique antibióticos.

A largo plazo

La mayoría de las personas que padecen intoxicación alimentaria se recuperan en el hogar en unos cuantos días. Es muy poco frecuente que las personas que están sanas se enfermen gravemente y mueran a causa de las complicaciones. Los pacientes mayores, los niños muy pequeños o las personas que padecen otras enfermedades posiblemente tengan más dificultad para lidiar con la intoxicación alimentaria. Los síntomas pueden ser más graves. En el caso de las embarazadas que contraen ciertas formas de intoxicación alimentaria, posiblemente pueden producirse abortos, muerte fetal o parto prematuro.

Prevención

Para prevenir la intoxicación alimentaria, lo más recomendable es manipular los alimentos cuidadosamente y evitar el consumo de posibles alimentos insalubres.

Algunos alimentos tienen más probabilidades de causar intoxicación alimentaria debido al método de producción o preparación. Entre ellos, se incluyen los siguientes:

  • Carne, aves, huevos y mariscos. Estos alimentos pueden contener agentes infecciosos que se eliminan durante la cocción. Si se los consume crudos o sin la cocción adecuada, o si no se limpian las manos ni las superficies después del contacto, puede contraerse intoxicación alimentaria.
  • El sushi y otros productos a base de pescado que se sirven crudos o sin la cocción suficiente.
  • Los embutidos y los perros calientes que no están calentados ni cocinados.
  • La carne picada, que puede contener carne de varios animales manipulados por varias personas.
  • La leche, el queso y el jugo sin pasteurizar.
  • Las frutas y las verduras crudas sin lavar.

Prevención

Lávese siempre las manos antes de cocinar o de comer alimentos. Asegúrese de que la comida esté sellada correctamente. Almacene los alimentos refrigerados y congelados de forma correcta. Cocine bien la carne y los huevos. Se debe desinfectar todo elemento que entre en contacto con productos crudos antes de usarlo para preparar otras comidas. SIEMPRE lave las frutas y verduras antes de servirlas.

Manténgase informado sobre los retiros de alimentos del mercado y los brotes generalizados de enfermedades transmitidas por alimentos. Descarte todo alimento que ya haya comprado y que se informe como contaminado.

Las personas que tienen un alto riesgo de reaccionar con gravedad ante una intoxicación alimentaria (los bebés y los niños pequeños, las personas mayores, las personas que tienen sistemas inmunitarios comprometidos y las embarazadas) deben evitar comer alimentos de alto riesgo como sushi, embutidos, quesos blandos y jugos o leche sin pasteurizar.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Marissa Selner and Winnie Yu
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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