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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Leishmaniasis

Información general

La leishmaniasis es una enfermedad parasitaria. Se propaga por la picadura de un insecto llamado jején. A la leishmaniasis también se le llama a veces kala-azar.

Existen dos formas principales de esta enfermedad: Cada una se relaciona con diferentes especies del parásito. La leishmaniasis cutánea afecta a la piel. La leishmaniasis visceral daña los órganos internos. Generalmente la afección cutánea no es grave. La afección visceral puede ser mortal.

Los jejenes portadores del parásito suelen encontrase en ambientes tropicales y subtropicales. Han ocurrido epidemias fatales en áreas de África, como Sudán, Kenia y Etiopía.

Lamentablemente, las regiones afectadas son con frecuencia remotas e inestables. Por lo tanto, los recursos para tratar esta enfermedad a menudo han sido limitados.

Causas

La leishmaniasis es causada por un parásito del género Leishmania. La persona contrae leishmaniasis cuando la pica un jején infectado.

El parásito vive y se multiplica dentro de la hembra del jején. El insecto es más activo en entornos húmedos durante los meses más cálidos y de noche, desde el atardecer hasta el amanecer. Ciertos animales domésticos, como los perros, pueden servir como huéspedes de este parásito. La transmisión puede tener lugar del perro al jején al ser humano.

El parásito también puede transmitirse entre los humanos mediante una transfusión de sangre o al compartir agujas.

Tipos

Existen dos formas principales de leishmaniasis: Con cada una de las formas se relaciona una especie diferente de Leishmania. Se han identificado aproximadamente 30 especies de Leishmania. Se piensa que al menos 20 de estas causan la enfermedad en mamíferos (CSFPH, 2009).

Leishmaniasis visceral

A la leishmaniasis visceral se le llama algunas veces leishmaniasis sistémica. Generalmente se presenta de dos a ocho meses después de la picadura del jején. Daña los órganos internos, como el bazo y el hígado. También afecta al sistema inmunitario al dañar dichos órganos. Si no se le trata, esta enfermedad es casi siempre mortal.

Leishmaniasis cutánea

La leishmaniasis cutánea solo ocasiona úlceras en la piel. Es la forma más común de leishmaniasis. No siempre es necesario hacer un tratamiento. Sin embargo, el hacerlo puede acelerar la sanación y prevenir complicaciones.

Leishmaniasis mucocutánea

Existe una tercera forma (poco común) de la enfermedad llamada leishmaniasis mucocutánea. Puede presentarse varios meses después de que hayan sanado las úlceras de la piel. Este tipo de leishmaniasis afecta las membranas mucosas de la nariz y el paladar. Generalmente se le considera como una subcategoría de la leishmaniasis cutánea. Sin embargo, es más grave. No sana por sí sola. Siempre requiere tratamiento.

Riesgos

Geografía

La enfermedad se encuentra en todas partes del mundo, salvo en Australia y Antártida. Sin embargo, más del 90% de los casos cutáneos ocurren en los siguientes países:

  • Afganistán
  • Argelia
  • Irán
  • Irak
  • Arabia Saudita
  • Siria
  • Brasil
  • Perú

Más del 90% de los casos viscerales ocurren en:

  • India
  • Bangladesh
  • Nepal
  • Sudán
  • Brasil

Las personas que viven o viajan a las áreas tropicales o subtropicales de estos países corren un riesgo mucho mayor de contraer la enfermedad. La propagación de esta enfermedad se ve muy influenciada por factores ambientales y climáticos.

Condiciones socioeconómicas

Según la Organización Mundial de la Salud, la enfermedad se relaciona con la pobreza (OMS). Es una enorme barrera para el desarrollo socioeconómico en algunas de las áreas más pobres del mundo.

Con frecuencia la leishmaniasis se vincula a áreas donde son comunes las siguientes condiciones:

  • pobreza
  • desnutrición
  • hambrunas
  • analfabetismo
  • grandes migraciones ocasionadas por la urbanización, situaciones de emergencia o cambios ambientales

Otras infecciones

Las personas inmunocomprometidas por el VIH u otras enfermedades, corren un riesgo mayor de contraer esta enfermedad. Una infección por VIH eleva de 100 a 2000 veces más el riesgo de padecer leishmaniasis visceral activa (OMS). La mayoría de los casos en el sur de Europa están relacionados con una infección simultánea de VIH.

Síntomas

Ciertas personas pueden portar algunas especies de Leishmania por largos períodos sin enfermarse. Los síntomas dependen de la forma de la enfermedad.

Leishmaniasis cutánea

El síntoma principal de esta enfermedad es tener úlceras cutáneas indoloras. Los síntomas cutáneos podrían aparecer solamente una a dos semanas después de la picadura del jején. Sin embargo, a veces los síntomas no se presentan por meses o años (CSFPH, 2009).

A las personas con la enfermedad mucocutánea, los síntomas se les presentan usualmente de uno a cinco años después de que han sanado las lesiones en la piel. Se trata principalmente de úlceras en la boca y en la nariz o en los labios. Otros síntomas pueden ser los siguientes:

  • nariz tapada o goteo nasal
  • sangrado por la nariz
  • dificultad para respirar

Leishmaniasis visceral

Con frecuencia los síntomas no se presentan por meses después de la picadura. La mayoría de los casos se detecta de dos a seis meses después de la infección (CSFPH, 2009). Los síntomas son:

  • pérdida de peso
  • debilidad
  • tos
  • fiebre que dura semanas o meses
  • agrandamiento del bazo
  • agrandamiento del hígado
  • disminución de la producción de glóbulos rojos (RBC)
  • sangrado
  • otras infecciones
  • sudoración nocturna
  • afinamiento del cabello
  • piel escamosa o piel ceniza oscura

Diagnóstico

Es importante que le diga al médico si ha vivido o ha visitado algún lugar donde la leishmaniasis es común. Así, el médico sabrá que debe hacerle un análisis para detectar el parásito. Si se determina que está infectado, se realizarán otros análisis para determinar qué especies de Leishmania están causando la enfermedad.

Diagnóstico de la leishmaniasis cutánea

El médico podría tomar una pequeña muestra de piel para hacerle una biopsia. Esto se realiza mediante el raspado de una de las úlceras. Para identificar al parásito las muestras pueden examinarse al microscopio o puede hacerse un cultivo con las mismas. El cultivo es una manera de verificar si hay parásitos en la muestra. Ofrece la oportunidad para que una pequeña cantidad de parásitos crezca hasta niveles detectables.

Diagnóstico de la leishmaniasis visceral

Con frecuencia las personas no recuerdan una picadura del jején o haber tenido llagas en la piel. Por lo tanto, podría ser difícil diagnosticar esta enfermedad.

El doctor podría realizar primero un examen médico para tratar de detectar agrandamiento en el bazo o el hígado. Luego podría tomarle una biopsia de médula ósea o una muestra de sangre para su análisis. Éstas se analizarán en busca del parásito. El diagnóstico podría tardar de dos a cuatro semanas si fuera necesario hacer un cultivo.

Tratamiento

El tratamiento para esta enfermedad se realiza con fármacos antiparasitarios como anfotericina B.

Leishmaniasis cutánea

Con frecuencia las úlceras cutáneas se sanan por sí solas. Sin embargo, el tratamiento puede acelerar la sanación y reducir las cicatrices. También puede prevenir el desarrollo de más enfermedades.

Podría ser necesario hacer cirugía plástica para las úlceras en la cara que hayan causado desfiguración.

Leishmaniasis visceral

La afección visceral siempre requiere tratamiento. Hay varios medicamentos disponibles. El principal tipo de medicamento que se usa son los compuestos que contienen antimonio. Éstos incluyen antimoniato de meglumina y estibogluconato de sodio.

Leishmaniasis mococutánea

Estas lesiones no sanan por sí solas. Siempre requieren tratamiento.

Para tratar la leishmaniasis mucocutánea puede usarse anfotericina B y paromomicina. De hecho, estos son los dos fármacos más recientes en la lista modelo de medicamentos esenciales de la OMS. Esta lista contiene los medicamentos más eficaces y rentables para tratar enfermedades prioritarias en un sistema sanitario básico (OMS).

La OMS también ha lanzado una campaña de defensa para ayudar a reducir el precio de estos medicamentos. El programa ha reducido el precio de la anfoterecina liposomática B un 90% y del antimoniato de meglumina un 60%. Le esperanza es que los costos más bajos fomenten el acceso a éstas.

Complicaciones

Entre las complicaciones cutáneas se encuentran:

  • sangrado
  • otras infecciones debidas al debilitamiento del sistema inmunitario (pueden ser mortales)
  • desfiguración

La leishmaniasis visceral es frecuentemente mortal. Sin embargo, la muerte a menudo se produce debido a complicaciones de la enfermedad y no por la enfermedad en sí. Quienes tienen VIH/SIDA corren un alto riesgo de padecer la enfermedad. Con frecuencia también son resistentes al tratamiento.

Prevención

No hay ninguna vacuna ni medicamento profiláctico. La única manera de prevenir la leishmaniasis es evitar la picadura de jejenes.

Para evitar la picadura del jején cerciórese de lo siguiente:,

  • use ropa que cubra la mayor cantidad de piel posible. Se recomienda el uso de pantalones largos, camisas de manga larga metidas dentro del pantalón y medias largas.
  • use repelente contra insectos en cualquier parte expuesta de la piel y en los bordes de los pantalones y mangas. Los repelentes contra insectos más efectivos contienen DEET.
  • rocíe los dormitorios interiores con insecticida
  • duerma en los pisos más altos del edificio, ya que los insectos no vuelan bien
  • evite estar al aire libre entre el atardecer y el amanecer, que es cuando los jejenes son más activos
  • cuando esté adentro, use mallas y aire acondicionado
  • use un mosquitero metido bajo el colchón Los jejenes son mucho más pequeños que los mosquitos. De ser posible, rocíe la malla con un insecticida que contenga piretroide.

Antes de viajar a áreas de alto riesgo, compre mosquiteros, insecticidas y repelentes.

Pronóstico

Las llagas pueden producir cicatrices permanentes y desfiguración. Éstas pueden reducirse con tratamiento.

La enfermedad puede curarse con medicamentos. Sin embargo, el tratamiento es más eficaz cuando se comienza antes de que se produzcan daños al sistema inmunitario.

Si no se le trata correctamente, la leishmaniasis visceral es frecuentemente mortal en cuestión de dos años.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Jacquelyn Cafasso
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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