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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Leucemia linfocítica crónica

Información general

La leucemia es un tipo de cáncer que afecta la sangre y los tejidos hematopoyéticos. Existen muchas clases de leucemia y cada una afecta diferentes tipos de células sanguíneas. La leucemia linfocítica crónica (LLC) es un cáncer de los linfocitos,

que son un tipo de glóbulo blanco. La LLC afecta los linfocitos B. Los linfocitos B normales circulan por la sangre y permiten que el organismo pueda combatir las infecciones. Los linfocitos B cancerosos no atacan las infecciones como los linfocitos B normales. A medida que la cantidad de linfocitos B cancerosos aumenta gradualmente, comienzan a desplazar a los linfocitos normales y provocan una insuficiencia medular.

Las causas de la LLC se desconocen.

Riesgos

Este tipo de cáncer muy pocas veces se diagnostica en personas menores de 40 años y es más frecuente a partir de los 70 años. Se manifiesta mayormente en las personas judías de ascendencia rusa o europea oriental y afecta más a los hombres.

Síntomas

Es posible que algunos pacientes no presenten síntomas y que la única forma de detectar el cáncer sea por medio de un análisis de sangre de rutina. En las personas que sí presentan síntomas, los más frecuentes son los siguientes:

  • cansancio
  • fiebre
  • infecciones o enfermedades frecuentes
  • pérdida de peso involuntaria de origen desconocido
  • sudoración nocturna

Al realizarle una exploración física, el médico puede detectar inflamación en el bazo, el hígado o los ganglios linfáticos, lo que podría indicar que el cáncer se ha propagado a estos órganos. Esta inflamación es frecuente en los estadios avanzados de la LLC y puede manifestarse como bultos en el cuello que duelen esporádicamente y sensación de pesadez e hinchazón abdominal.

Diagnóstico y clasificación

Pruebas y diagnóstico

Si el médico considera que puede tratarse de una LLC, posiblemente le realice una serie de pruebas para confirmar el diagnóstico. Por lo general, le solicitará las siguientes pruebas:

  • hemograma completo (HC) con fórmula leucocítica para medir las diferentes células de la sangre y evaluar las cantidades de los diferentes tipos de glóbulos blancos; los pacientes con LLC tienen más linfocitos que lo normal
  • biopsia de médula ósea: se introduce una aguja con una sonda especial en la cadera o el esternón para obtener una muestra de médula ósea
  • tomografía computarizada (TC) para detectar ganglios linfáticos inflamados en el tórax o el abdomen
  • pruebas de inmunoglobulina para determinar si tiene suficientes anticuerpos para combatir una infección

Estadificación

Si le diagnostican LLC, deberá someterse a otras pruebas para evaluar la magnitud de la enfermedad y permitirle al médico clasificar el cáncer y atribuirle un estadio, el cual determinará el tipo de tratamiento que se administrará. A los fines de la estadificación, es necesario obtener un recuento específico de leucocitos y de glóbulos rojos y verificar la presencia de inflamación en los ganglios linfáticos, el bazo o el hígado.

Los estadios de la LLC van desde el 0 hasta el IV, en orden ascendente de gravedad. Luego, también se los agrupa en niveles de riesgo (a los efectos del tratamiento). Según la American Cancer Society [Sociedad Americana Contra el Cáncer, ACS], el estadio 0 es de riesgo bajo, los estadios I y II son de riesgo intermedio y los estadios III y IV son de riesgo alto.

Tratamiento

El tratamiento contra la LLC consiste en una espera controlada. Sin embargo, en determinados casos se recurre al tratamiento, por ejemplo, cuando el paciente presenta los siguientes síntomas:

  • infecciones persistentes y recurrentes
  • recuentos sanguíneos bajos
  • cansancio o sudoración nocturna
  • dolor en los ganglios linfáticos

La quimioterapia es el tratamiento principal contra la LLC. Consiste en administrar medicamentos que matan las células cancerosas. Estos medicamentos pueden administrarse por vía oral o intravenosa, según cada medicamento específico. Si hay dolor en los ganglios linfáticos, puede recurrirse a la radioterapia para reducir el tamaño de los ganglios y aliviar el dolor. Es posible que deba recibir una transfusión de sangre para aumentar la cantidad de células sanguíneas.

En el caso de los pacientes con LLC de riesgo alto, quizás sea una opción un trasplante de médula ósea o de células madre de la sangre periférica. Este procedimiento consiste en tomar células madre de la médula ósea o de la sangre de un donante, que generalmente es un familiar del paciente, y trasplantarlas al paciente para que pueda desarrollar un nuevo sistema inmunitario.

Los índices de supervivencia varían considerablemente y los factores que pueden incidir en la supervivencia del paciente incluyen la edad, el sexo, las anomalías cromosómicas que pueda presentar y las características particulares de las células cancerosas. Aproximadamente la mitad de los pacientes que reciben un diagnóstico de LLC en sus primeros estadios viven durante más de 12 años.

Complicaciones

Durante la quimioterapia, el sistema inmunitario se debilita, lo que trae aparejada una mayor vulnerabilidad a contraer infecciones. La quimioterapia puede producir cansancio y otros efectos secundarios, incluidos otros tipos de cáncer. Además, durante el tratamiento, pueden registrarse niveles anormales de anticuerpos y recuentos bajos de células sanguíneas.

Entre los demás efectos secundarios frecuentes de la quimioterapia, se incluyen los siguientes:

  • caída del cabello
  • llagas en la boca
  • falta de apetito
  • náuseas y vómitos

Consulte al médico sobre los efectos secundarios previstos del tratamiento; de este modo, sabrá cuáles son los síntomas que requieren atención médica a los que debe estar atento.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Jaime Herndon
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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