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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Mal de montaña agudo

Qué aspecto tiene

Los escaladores, esquiadores y aventureros que ascienden a gran altitud pueden, a veces, tener mal de montaña agudo, también conocido como mal de las alturas o edema pulmonar de altitud. Se trata de una afección que suele presentarse a una altura de alrededor de 2.400 metros sobre el nivel del mar. Algunos de sus síntomas son los mareos, las náuseas, las cefaleas y la falta de aire. En la mayoría de los casos, el mal de montaña es leve y los pacientes se recuperan rápidamente, pero, en casos poco frecuentes, puede agravarse y provocar complicaciones en los pulmones o el cerebro.

Causas

Cuando la altitud es mayor, el oxígeno disponible es menor y la presión del aire baja. Al viajar en avión, conducir cuesta arriba, escalar una montaña o esquiar, es posible que el organismo no tenga el tiempo suficiente para adaptarse y presente mal de las alturas. Por lo general, el nivel de esfuerzo tiene un papel importante y, si una persona escala una montaña velozmente, puede presentar mal de montaña agudo.

Riesgos

El riesgo de presentar mal de montaña agudo es mayor cuando se vive sobre la costa o cerca del mar y no se está acostumbrado a las alturas elevadas. Entre los demás factores de riesgo, se incluyen los siguientes:

  • traslados rápidos a grandes altitudes
  • esfuerzos físicos al viajar a grandes alturas
  • viajes a alturas extremas (por ejemplo, a cualquier lugar por encima de los 4.200 metros)
  • un recuento bajo de glóbulos rojos por anemia
  • afecciones pulmonares o cardíacas
  • episodios anteriores de mal de montaña agudo

Síntomas

Los síntomas del mal de las alturas suelen presentarse unas horas después de haber subido a grandes alturas y varían según la gravedad de la afección. Si su caso es leve, es posible que presente algunos de los siguientes síntomas:

  • mareos
  • cefaleas
  • dolores musculares
  • insomnio
  • náuseas y vómitos
  • irritabilidad
  • falta de apetito
  • hinchazón de las manos, los pies y el rostro
  • taquicardia
  • falta de aire al realizar esfuerzo físico

Los casos graves pueden provocar síntomas más intensos, que afectarán el corazón, los pulmones, los músculos y el sistema nervioso. Por ejemplo, es posible que se sienta confundido como resultado de la hinchazón del cerebro y sentir que le falta el aire a causa de la presencia de líquido en los pulmones.

Entre los síntomas del mal de las alturas grave podemos encontrar los siguientes:

  • tos
  • congestión torácica
  • palidez y cambios en la coloración de la piel
  • incapacidad para caminar o falta de equilibrio
  • alejamiento social

Busque atención médica de inmediato. El tratamiento es mucho más sencillo si se aborda la afección antes de que avance.

Diagnóstico

El médico le pedirá que describa los síntomas, las actividades y los viajes recientes. Durante el examen, seguramente utilizará un estetoscopio para corroborar si hay líquido en los pulmones. Para confirmar la gravedad de la afección, también es posible que le solicite una radiografía de tórax.

Tratamiento

El tratamiento varía según la gravedad de la afección. Es probable que sea suficiente con que regrese a un punto de menor altitud para evitar complicaciones. Si el médico confirma que usted tiene el cerebro hinchado o que hay líquido en los pulmones, será necesario internarlo. Si tiene dificultad para respirar, es posible que le administren oxígeno.

Medicamentos

Entre los medicamentos para tratar el mal de las alturas se encuentran los siguientes:

  • acetazolamida para revertir los problemas respiratorios
  • medicamentos para la presión arterial
  • inhaladores para los pulmones
  • dexametasona para reducir la hinchazón del cerebro
  • aspirinas para aliviar la cefalea

Otros tratamientos

Es posible tratar las afecciones más leves mediante algunas intervenciones básicas, entre las cuales se incluyen las siguientes:

  • regresar a una altitud menor
  • reducir la intensidad de la actividad
  • descansar al menos un día antes de avanzar hacia una altura mayor
  • beber agua

Medicamentos

La mayoría de las personas se recuperan rápidamente en casos de mal de montaña agudo leve con solo bajar a un punto de menor altitud. Los síntomas suelen disminuir en unas horas, pero pueden durar hasta dos días. No obstante, si la afección es grave y no se accede a un tratamiento, las complicaciones pueden provocar hinchazón en el cerebro y los pulmones, lo que puede derivar en un estado de coma o en la muerte. Por ello, es fundamental planificar con anticipación los viajes a lugares de gran altitud.

Otros

A continuación se detallan pasos preventivos importantes para tener en cuenta antes de viajar a lugares de gran altura:

  • Hágase un control físico para asegurarse de no tener problemas de salud de consideración.
  • Repase los síntomas del mal de montaña para poder reconocerlos y tratarlos rápidamente apenas se presenten.
  • Si viaja a algún lugar con altitud extrema (de más de 3.000 metros, por ejemplo), consulte con el médico sobre el fármaco acetazolamida, que puede facilitar la adaptación del organismo a las altitudes elevadas y, si se lo toma el día antes de ascender y durante los primeros dos días, puede atenuar los síntomas.

Al ascender a grandes altitudes, siga estos pasos para evitar el mal de montaña agudo:

  • De ser posible, ascienda gradualmente. En vez de avanzar desde la zona cero hasta los 2.400 metros en un día, descanse un día por cada 600 metros.
  • Regrese a descansar a un punto de menor altitud para darle un respiro al organismo.
  • Si planea ascender más allá de los 2.700 o 3.000 metros, lleve un tanque de oxígeno.
  • Beba mucho líquido.
  • Evite las bebidas alcohólicas.
  • Coma con frecuencia, preferentemente alimentos de alto contenido de carbohidratos.
  • Evite el esfuerzo físico innecesario, sobre todo en el ascenso inicial.

Evite ascender a grandes altitudes si padece alguna de las siguientes afecciones o si alguna de estas situaciones se aplica en su caso:

  • Anemia. A raíz de la anemia, el recuento de glóbulos rojos es bajo, lo cual reduce la cantidad de oxígeno que llega a la sangre. Consulte con el médico acerca de la posibilidad de tomar un suplemento de hierro y aborde esta afección antes de viajar a grandes altitudes.
  • Afecciones pulmonares o cardíacas. Si padece alguna afección pulmonar o cardíaca, la combinación de gran altitud con baja disponibilidad de oxígeno puede provocarle dificultades.
  • Si consume fármacos que reducen la frecuencia respiratoria. Si toma medicamentos, como píldoras para dormir, analgésicos opioides o tranquilizantes, consulte con el médico antes de ascender a un lugar de gran altitud.
  • Si se sintió mal durante ascensos previos.

Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Chitra Badii and Winnie Yu
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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