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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Malaria

Información general

La malaria es una enfermedad que pone en riesgo la vida, transmitida generalmente por la picadura de un mosquito anofeles infectado. Los mosquitos infectados portan el parásito Plasmodium. Cuando este moquito pica, libera el parásito en el torrente sanguíneo de la persona.

Una vez que los parásitos se encuentran dentro del organismo, se desplazan hasta el hígado y allí se desarrollan. Después de varios días, los parásitos desarrollados ingresan en el torrente sanguíneo y comienzan a infectar los glóbulos rojos. En un lapso de 48 a 72 horas, los parásitos presentes en los glóbulos rojos se multiplican y provocan la ruptura repentina de los glóbulos infectados. Los parásitos continúan infectando los glóbulos rojos y provocan síntomas que aparecen en ciclos de dos a tres días.

La malaria generalmente se presenta en climas tropicales y subtropicales (por ejemplo, en África), en donde pueden habitar los parásitos. La Organización Mundial de la Salud calcula que se diagnostican entre 300 y 500 millones de casos de malaria por año (OMS). La enfermedad se cobra 1 millón de vidas por año. En los Estados Unidos, los Centers for Disease Control and Prevention [Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, CDC] informan que se registran 1500 casos de malaria por año (CDC). La mayoría de los casos de malaria se producen en personas que viajan a países en los que esta enfermedad es más frecuente.

Causas

La malaria puede contraerse si lo pica un mosquito infectado con el parásito Plasmodium. Asimismo, una madre infectada puede transmitirle la enfermedad a su bebé al nacer. Esto se conoce como malaria congénita. Debido a que la malaria se transmite por la sangre, también puede hacerlo a través de lo siguiente:

  • un trasplante de órganos
  • una transfusión
  • el uso compartido de agujas o jeringas

Síntomas

Los síntomas de la malaria generalmente aparecen entre los 10 días y las cuatro semanas después de la infección. En algunos pacientes, los síntomas podrían no aparecer durante varios meses. Algunos parásitos de la malaria pueden ingresar en el organismo pero permanecer latentes durante largos períodos. Entre los síntomas comunes de la malaria, se incluyen los siguientes:

  • escalofríos con temblores moderados a intensos
  • fiebre elevada
  • sudoración profusa
  • cefalea
  • náuseas
  • vómitos
  • diarrea
  • anemia
  • dolor muscular
  • convulsiones
  • coma
  • heces sanguinolentas

Diagnóstico

El diagnóstico de la malaria lo realiza el médico. Durante la consulta, el médico analizará sus antecedentes médicos, incluidos todos los viajes recientes a climas tropicales. También le realizará una exploración física. El médico podrá determinar si usted tiene el bazo o el hígado inflamados. Si tiene síntomas de malaria, el médico puede solicitarle análisis de sangre adicionales para confirmar el diagnóstico. Estos análisis revelarán lo siguiente:

  • si usted tiene o no malaria
  • qué tipo de malaria tiene
  • si la infección es producto de un parásito resistente a determinados tipos de medicamentos
  • si la enfermedad le ha provocado anemia
  • si la enfermedad le ha afectado órganos vitales

Complicaciones

La malaria puede provocar varias complicaciones potencialmente mortales. Puede ocurrir lo siguiente:

  • inflamación de los vasos sanguíneos del cerebro (malaria cerebral)
  • acumulación de líquido en los pulmones que provoca problemas respiratorios (edema pulmonar)
  • falla orgánica (riñones, hígado o bazo)
  • anemia debido a la destrucción de los glóbulos rojos
  • hipoglucemia

Tratamiento

La malaria es una enfermedad que pone en riesgo la vida. El tratamiento para esta enfermedad se brinda, generalmente, en un hospital. El médico le recetará medicamentos en función del tipo de parásito que tenga. En algunos casos, el medicamento recetado no surtirá efecto, ya que se ha informado la existencia de parásitos resistentes a los medicamentos. Estos parásitos hacen que muchos medicamentos no sean eficaces. Si esto sucede, el médico podría tener que cambiar de medicamento o utilizar más de uno para tratar la afección.

A largo plazo

Los pacientes con malaria que reciben tratamiento, por lo general, tienen un buen pronóstico a largo plazo. Si surgen complicaciones como resultado de la malaria, el pronóstico podría no ser tan bueno. La malaria cerebral, que provoca la inflamación de los vasos sanguíneos del cerebro, puede generar daño cerebral. El pronóstico a largo plazo para los pacientes con parásitos resistentes a los medicamentos también puede ser malo. En estos pacientes, la malaria puede reaparecer. Esto puede provocar otras complicaciones de salud.

Prevención

No existe ninguna vacuna para prevenir la malaria. Si va a viajar a una zona donde la malaria es frecuente, consulte a su médico, para que le recete medicamentos para prevenir la enfermedad. Estos medicamentos son los mismos que se utilizan para tratar la malaria y pueden tomarse antes, durante y después del viaje.

También deberá tomar precauciones adicionales durante el viaje. Dormir bajo un mosquitero puede prevenir las picaduras de mosquitos infectados. Cubrirse la piel o usar repelentes que contengan DEET también pueden ayudar a prevenir la infección.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Darla Burke
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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