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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Neuralgia

Información general

La neuralgia es un dolor punzante, urente y a menudo muy intenso que se produce en un nervio dañado. El nervio dañado puede estar en cualquier parte del cuerpo, pero más comúnmente ocurre en rostro y cuello. La causa de tener el nervio dañado puede ser una enfermedad como la diabetes o la esclerosis múltiple, una infección herpética o simplemente la edad avanzada. El tratamiento del dolor de la neuralgia depende de la causa.

Tipos

La neuralgia puede manifestarse en distintas partes del cuerpo y puede tener diversas causas. A veces la causa del dolor es desconocida.

Neuralgia postherpética

Este tipo de neuralgia se produce por complicación de una culebrilla y puede presentarse en cualquier parte del cuerpo. La culebrilla es una infección viral caracterizada por un sarpullido doloroso y ampollas. La neuralgia puede aparecer en cualquier lugar donde hubo culebrilla y puede ser leve o intensa, persistente o intermitente y puede durar meses o años.

Neuralgia del trigémino

Este tipo de neuralgia se asocia con dolor del nervio trigémino, que va desde el cerebro hasta el rostro. Se cree que la casa particular del dolor es que los vasos sanguíneos ejercen presión sobre el nervio trigémino donde se une al tronco encefálico. La neuralgia del trigémino causa dolor en el rostro, generalmente en uno de los lados y es más común en las personas mayores.

Neuralgia glosofaríngea

El dolor del nervio glosofaríngeo, que está en la garganta, no es muy común. Este tipo de neuralgia produce dolor en el cuello y la garganta.

Causas

La causa subyacente de cualquier tipo neuralgia es el daño a un nervio Cada uno de los nervios del cuerpo está protegido por un revestimiento llamado vaina de mielina. Cuando la mielina está dañada o deja sin cubrir parte del nervio, se presenta un dolor neurálgico agudo e intenso, como si fuera un choque. Hay varios factores, incluyendo la edad avanzada, que pueden causar daños a la mielina. Lamentablemente, en muchos casos de neuralgia, la causa nunca se encuentra.

Infecciones

La causa de la neuralgia postherpética es la culebrilla, que es una infección causada por el virus de la varicela. La probabilidad de sufrir esta infección aumenta con la edad. La enfermedad de Lyme, el VIH y la sífilis también pueden causar neuralgias.

Esclerosis múltiple

La esclerosis múltiple (MS) es una enfermedad causada por la degradación de la mielina. Entre los muchos síntomas producidos por la EM está la neuralgia, a menudo en el rostro.

Presión sobre los nervios

La mielina de los nervios puede desgastarse a consecuencia de la presión. La presión puede deberse a un hueso, ligamento, vaso sanguíneo o a un tumor que ejerce presión sobre el nervio. La presión sobre un vaso sanguíneo inflamado es una de las causas comunes de la neuralgia del trigémino.

Diabetes

Muchas personas con diabetes sufrirán de algún tipo de neuralgia, porque el exceso de glucosa en el torrente sanguíneo puede provocar daños en la mielina.

Causas menos frecuentes

Si la causa de la neuralgia no puede atribuirse a una infección, EM, diabetes o presión sobre los nervios, podría deberse a uno de los siguientes factores mucho menos comunes. Por ejemplo:

  • enfermedad renal crónica
  • porfiria (una enfermedad poco frecuente de la sangre)
  • medicamentos como cisplatino, paclitaxel o vincristina (recetados a los pacientes con cáncer)
  • traumatismo, como el que causa una cirugía
  • agentes irritantes químicos

Ayuda

El dolor de la neuralgia suele ser muy intenso y puede ser debilitante. Si tiene ese tipo de dolor, consulte al médico tan pronto como sea posible, especialmente cuando el dolor no se calme con medicamentos de venta libre.

Consulte también al médico si cree que podría tener culebrilla. Además del dolor de la neuralgia, la culebrilla causa un sarpullido rojo y con ampollas. Suele presentarse en la parte posterior del abdomen pero también puede encontrarse en el cuello y el rostro.

Consulta al médico

Cuando consulte al médico por la neuralgia, le formulará una serie de preguntas acerca de los síntomas. El médico querrá que le describa el dolor y que le diga hace cuánto le duele. También tendrá que decirle qué medicamentos toma y cualquier otro problema de salud que tenga. Esto es porque la neuralgia puede ser un síntoma de otras afecciones, como diabetes, en EM o culebrilla.

Su doctor también le hará una exploración física para encontrar el lugar del dolor y, si fuera posible, el nervio que lo causa. También podría ser necesario que le hagan un examen dental. Si el dolor fuera en el rostro, el doctor querrá descartar otras posibles causas odontológicas, como por ejemplo, un absceso. Un absceso es una infección bacteriana de un diente que causa un dolor dental muy intenso, junto con otros síntomas desagradables como pus e inflamación de tejidos. Si se deja sin tratar, podrían producirse complicaciones extremadamente graves que pueden poner la vida en peligro.

Para encontrar la causa subyacente del dolor, el médico podría ordenar ciertos análisis. Quizá tengan que extraerle sangre para analizar el nivel de azúcar en sangre y el funcionamiento de los riñones. Una IRM (imagen por resonancia magnética) puede ayudar al médico a determinar si tiene ME. El análisis de la velocidad de conducción nerviosa muestra la velocidad a la cual las señales se transmiten a través de los nervios; gracias a eso, se puede determinar el daño en los mismos.

Tratamiento

Si su médico puede encontrar la causa de la neuralgia, el tratamiento se concentrará en la causa subyacente. Si la causa no se encuentra, el tratamiento se concentrará en aliviar el dolor.

Los posibles tratamientos son:

  • cirugía para aliviar la presión sobre el nervio, que podría deberse a vasos sanguíneos, huesos, ligamentos o tumores
  • mejor control del nivel de glucosa en las personas que tienen neuralgia causada por diabetes
  • fisioterapia
  • bloqueo de nervio, que es una inyección dirigida a un nervio o grupo de nervios en particular que se intentan desactivar para que no transmitan señales de dolor y para reducir la inflamación
  • medicamentos para aliviar el dolor

Algunos de los medicamentos recetados son:

  • analgésicos de venta libre, como aspirina o ibuprofeno
  • antidepresivos como amitriptilina o nortriptilina
  • medicamentos anticonvulsivos, como carbamazepina
  • analgésicos narcóticos para corto plazo, como codeína
  • lociones tópicas con capsaicina

Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Mary Ellen Ellis
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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