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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Obstrucción linfática (linfoedema)

Información general

Una obstrucción linfática (o linfoedema) es un bloqueo en el sistema linfático. El sistema linfático está compuesto por ganglios linfáticos y vasos que drenan líquidos de los tejidos del cuerpo. Esos líquidos transportan toxinas y otros productos de desecho hacia los ganglios linfáticos antes de que el organismo los elimine.

El edema (inflamación de los ganglios linfáticos) es la causa más común del bloqueo linfático. El síntoma más común de una obstrucción linfática es la inflamación de uno o ambos brazos, o de una o ambas piernas.

Usted puede haber nacido con una obstrucción linfática, llamada linfoedema primario, o puede haber desarrollado un linfoedema como trastorno secundario. En la mayoría de las personas, la obstrucción linfática es una afección crónica. Eso significa que probablemente tendrá que tratarse la inflamación en una cierta medida a lo largo de toda su vida.

Causas

Mastectomía

La mastectomía es una de las causas más comunes de obstrucción linfática en países occidentales, según National Institutes of Health [Institutos Nacionales de la Salud] (NIH, 2010). Durante la mayoría de las cirugías en las que se extirpa una mama cancerosa, el cirujano también extirpa el tejido linfático de la axila. Los líquidos que drenan del brazo deben pasar a través de la axila. Si se extirpan los ganglios linfáticos de esa área, podrían producirse una obstrucción linfática y una inflamación en el brazo.

Tratamiento del cáncer

Otros tratamientos del cáncer, como la radioterapia y el uso de tamoxifeno, pueden contribuir a un linfidema secundario, según National Lymphedema Network [Red Nacional de Linfedema] (NLN, 2010). El tejido de cicatrización creado por la radiación actúa como un bloqueo en el sistema linfático. El tamoxifeno puede generar coágulos, lo cual a su vez puede causar una inflamación en las piernas.

Linfoedema primario

El linfoedema primario es una afección con la cual se nace. La obstrucción linfática primaria es menos común que el linfoedema secundario. La forma primaria o congénita de esta afección es predominantemente hereditaria (genética). Es más probable que usted tenga un linfoedema primario si un familiar también está afectado.

Hay dos afecciones genéticas poco frecuentes; la enfermedad de Milroy y la enfermedad de Meige, que hacen que las estructuras que componen el sistema linfático se formen de manera incorrecta. La enfermedad de Milroy hace que los ganglios linfáticos se formen de manera incorrecta durante la infancia. La enfermedad de Meige hace que los vasos linfáticos se formen sin válvulas que impidan que la linfa fluya hacia atrás, lo cual dificulta el drenaje del líquido del organismo.

Síntomas

El síntoma primario del linfidema es una inflamación en los brazos o las piernas. Los dedos de las manos o de los pies también podrían retener líquido. Tal vez sienta pesadez o un dolor sordo en la extremidad afectada. Un rango de movimiento limitado debido a la inflamación también puede ser un signo de obstrucción linfática.

Los síntomas de un linfidema secundario pueden aparecer inmediatamente después de un tratamiento o una cirugía por cáncer, o en cualquier momento en el futuro. Algunos pacientes no presentan inflamación hasta meses o años luego de su tratamiento, por lo cual es importante observar esos síntomas incluso si aparecen mucho después de la cirugía.

Las personas con obstrucción linfática congénita podrían presentar síntomas al comienzo de la niñez o de la pubertad.

Estadios de los síntomas del linfedema

Un linfidema se clasifica en etapas. El estadio 1 es la forma más leve, el estadio 2 es moderado y el estadio 3 corresponde a la inflamación más grave.

  • Estadio 1: en general, la extremidad tiene un tamaño normal en la mañana pero se inflama durante el día; el tejido permanece hundido cuando se presiona sobre él
  • Estadio 2: es una forma irreversible de inflamación en la cual el tejido de la extremidad se siente esponjoso al tacto
  • Estadio 3: es una forma irreversible más grave del edema en la cual la extremidad afectada se endurece y se vuelve muy grande

Infecciones

Junto con la inflamación debida a la obstrucción linfática, pueden producirse infecciones. Dos de tales infecciones son la celulitis, que es un tipo de infección de la piel y la linfangitis, que es una infección de los vasos linfáticos. Los síntomas de la infección incluyen un sarpullido rojo o un parche con manchas en la extremidad afectada. El edema y el sarpullido pueden estar acompañados de fiebre, escozor y escalofríos.

Diagnóstico

Si consulta al médico porque tiene síntomas de obstrucción linfática, primero le preguntará acerca de su historia clínica y luego le hará una exploración física.

Si el médico sospechara que tiene una obstrucción linfática, podría ordenar hacer análisis por imágenes previo a su diagnóstico. La linfografía es un tipo de prueba con rayos X en la que se usa un medio de contraste para poder ver más claramente los ganglios y los vasos linfáticos. Su médico le inyectará un pigmento en una vena situada entre los dedos de los pies. Las imágenes radiográficas pueden revelar si hay algún bloqueo en el sistema de drenaje linfático.

Tratamiento

Los objetivos del tratamiento son reducir la inflamación tanto como sea posible y conservar el rango de movimiento de la extremidad afectada. El linfoedema causado por una infección se tratará primero con antibióticos, para controlar el dolor y la inflamación.

La compresión es una forma de tratamiento común para el linfoedema. La compresión de la extremidad afectada hace que la linfa se mueva hacia el torso según un patrón de circulación más normal. Si envuelve el brazo o la pierna con un vendaje elástico apretado o usa una prenda de compresión, mantendrá una presión continua sobre el área inflamada.

Se consideran prendas de compresión las medias o las mangas que se ajustan ceñidamente sobre la extremidad inflamada. Su médico podría recomendarle comprar prendas de compresión de un cierto tipo o nivel de compresión según la gravedad de su estado. Las prendas de compresión se venden en la mayoría de las farmacias.

Si usar una prenda de compresión no fuera suficiente, quizás deba hacerse compresión manual. El drenaje linfático manual es un tipo de terapia con masajes realizado por un profesional calificado. La manipulación de los tejidos permite que la linfa drene con mayor libertad. Sin embargo, no deberá someterse a drenaje manual si tiene celulitis u otro tipo de infección de la piel.

El ejercicio también puede ayudar a controlar el linfidema. Algunos simples ejercicios de rango de movimiento, como flexionar las rodillas o hacer rotaciones de muñeca, sirven para mantener la flexibilidad y la movilidad. Hacer ejercicio liviano también contribuye a que los líquidos no se acumulen en los brazos o piernas.

Pronóstico

El pronóstico del linfoedema depende de cada paciente. En la mayoría de los casos tendrá que lidiar diariamente con cierta inflamación. Con el paso del tiempo tal vez se reduzca un poco la inflamación, pero la mayoría de las personas tendrá algún edema permanente.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Erica Roth
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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