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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Quemaduras ocasionadas por sustancias químicas

Información general

Las quemaduras ocasionadas por sustancias químicas ocurren cuando la piel o los ojos toman contacto con sustancias irritantes, por ejemplo, ácidos o bases (sustancias alcalinas).

Las sustancias químicas que toman contacto con la piel pueden provocar una reacción en la piel o en el cuerpo. Si una persona traga una sustancia química, la quemadura puede afectar los órganos internos.

En el caso de que una persona trague una sustancia química, debe revisarse de inmediato la boca de la persona para detectar la presencia de cortes o quemaduras. Asimismo, debe llamarse al centro local de control de intoxicaciones para solicitar asistencia o dirigirse al centro de emergencias más cercano. No le administre nada por boca a la persona, a menos que así lo indique el profesional del centro de control de intoxicaciones. Si la persona está inconsciente, llame al 911.

Causas

La mayoría de estas quemaduras se produce por el contacto con ácidos y bases. Los ácidos fuertes pueden causar quemaduras graves. Las quemaduras ocasionadas por sustancias químicas que se producen por ácidos y bases también se denominan "quemaduras por sustancias cáusticas". Estas quemaduras pueden ocurrir en la escuela, en el trabajo, en el hogar o en cualquier lugar donde se manipulen materiales químicos. Algunos de los productos más comunes que provocan este tipo de quemaduras son, entre otros, los siguientes:

  • ácido de baterías para automóviles
  • productos de limpieza
  • lavandina
  • amoníaco
  • productos de limpieza para prótesis dentales
  • productos para blanqueamiento dental
  • productos para cloración de piscinas

Riesgos

Los niños pequeños, las personas mayores y las personas discapacitadas, ya que es probable que no estén en condiciones de manipular correctamente las sustancias químicas. Las quemaduras ocasionadas por sustancias químicas pueden deberse a un accidente o al incumplimiento de los procedimientos de seguridad adecuados cuando se usan sustancias químicas en el trabajo o la escuela. Las personas con movilidad reducida podrían correr un riesgo más alto de sufrir quemaduras por sustancias químicas si manipulan ácidos u otras sustancias químicas sin ayuda ni orientación.

Síntomas

Los síntomas pueden variar según el modo en que se haya producido la quemadura. Las quemaduras provocadas por tragar una sustancia química recibirán un tratamiento diferente de las quemaduras que ocurren en la piel. Los síntomas de una quemadura ocasionada por sustancias químicas pueden depender de algunos de los siguientes factores:

  • el lapso en el que se estuvo en contacto con la sustancia química
  • el hecho de que se haya inhalado o tragado la sustancia química
  • el hecho de que la piel quede intacta o no al producirse el contacto con la sustancia química (es decir, si se producen o no heridas o cortes)
  • la parte del cuerpo donde se produce el contacto
  • la cantidad de la sustancia química utilizada
  • el grado de concentración de la sustancia química
  • la potencia de la sustancia química
  • si la sustancia química se encontraba en estado sólido, líquido o gaseoso

Por ejemplo, si la sustancia química es alcalina y una persona la traga, provocará quemaduras en el interior del estómago, lo cual puede provocar síntomas distintos de los que se presentan en otros tipos de quemaduras ocasionadas por sustancias químicas. En general, entre los síntomas comunes relacionados con las quemaduras por sustancias químicas, se incluyen los siguientes:

  • piel ennegrecida o muerta (principalmente, en el caso de quemaduras con ácido)
  • irritación, enrojecimiento o ardor en el área afectada
  • adormecimiento o dolor en el área afectada
  • pérdida de la visión o cambios en la visión si la sustancia química ha tenido contacto con los ojos

Si una persona traga una sustancia química, también pueden presentarse algunos de los siguientes síntomas:

  • latidos cardíacos irregulares
  • dolor de cabeza
  • presión arterial baja
  • paro cardíaco (ataque cardíaco)
  • tos o falta de aire
  • convulsiones
  • sensación de debilidad o mareo
  • espasmos musculares

Diagnóstico y clasificación

Los médicos clasifican las quemaduras según la extensión de la lesión y la profundidad de la quemadura. En los últimos años, se han modificado las profundidades vinculadas a la clasificación de las quemaduras. Las lesiones que se encuentran en la capa superior de la piel (la epidermis) se denominan "quemaduras superficiales" (antiguamente denominadas "quemaduras de primer grado"). Las lesiones presentes en la segunda capa de la piel (la dermis) se denominan "lesiones dérmicas o de espesor parcial" (antes denominadas "quemaduras de segundo grado") y a las lesiones que afectan la tercera capa de la piel (tejido subcutáneo) se las llama "lesiones de espesor total" (anteriormente denominadas "quemaduras de tercer grado").

El médico puede diagnosticar una quemadura sobre la base de diversos factores. Entre ellos, pueden incluirse los siguientes:

  • el grado de dolor en el área afectada
  • el nivel del daño producido en el área
  • la profundidad de la quemadura
  • la presencia de signos de una posible infección
  • el grado de inflamación

Tratamiento

De ser posible, deberían brindarse primeros auxilios de inmediato en caso de que se produzca una quemadura ocasionada por sustancias químicas. Por ejemplo, retirar la sustancia química que provocó la quemadura y lavar la piel con agua corriente durante un lapso de entre 10 y 20 minutos. Si la lesión se produjo en los ojos, enjuague de forma permanente la zona durante, al menos, veinte minutos antes de solicitar atención de emergencia.

Retire toda vestimenta o alhaja que haya estado en contacto con la sustancia química. Sin ejercer presión, envuelva la zona quemada, en lo posible, con una venda seca y estéril o con un paño limpio. Si la quemadura es superficial, tome un analgésico de venta libre. Si la quemadura es más grave, diríjase al centro de emergencias más cercano.

Diríjase al centro de emergencias de inmediato si la persona muestra signos de choque o de respiración superficial, si la quemadura tiene una extensión superior a 7,5 cm aproximadamente o si la lesión se produjo en los ojos, las manos, los pies, la ingle, los glúteos o sobre una articulación principal, como la rodilla, o bien si no es posible aliviar el dolor con analgésicos de venta libre.

Según la gravedad de la afección, el médico puede indicar un tratamiento para la quemadura que incluya antibióticos, medicamentos para aliviar la picazón, desbridamiento (que consiste en la limpieza o la eliminación del tejido muerto o sucio), un injerto de piel (que implica agregar piel sana de otra parte del cuerpo en la herida donde se produjo la quemadura para ayudar a mejorar la curación), vendajes especiales y líquidos por vía intravenosa.

Teniendo en cuenta la gravedad de la quemadura, el médico puede indicar un plan para el tratamiento de la quemadura con hospitalización o en forma ambulatoria.

Quemaduras graves

Los programas de rehabilitación para pacientes con quemaduras pueden incluir pacientes con quemaduras muy graves. Allí se les brindan los siguientes tratamientos:

  • reemplazo de la piel
  • manejo del dolor
  • cirugía plástica
  • terapia ocupacional (una terapia en la que se modifican las tareas y el paciente aprende a adaptarse)
  • asesoramiento psicológico
  • instrucción para el paciente

A largo plazo

El resultado de una lesión cuyo origen es una quemadura ocasionada por sustancias químicas se relaciona con los siguientes dos factores: la superficie del cuerpo que se encuentra afectada y la edad de la persona que sufre la quemadura. En el caso de producirse lesiones graves a raíz de la quemadura, el médico puede recomendarle algún tratamiento en un centro de quemados especializado. Si se indica un tratamiento y un programa de rehabilitación adecuados, las personas, en general, tienen altas probabilidades de recuperación.

La evolución puede guardar relación con la gravedad general de la quemadura por sustancias químicas que haya sufrido el paciente. Las personas que hayan sufrido graves quemaduras por sustancias químicas pueden padecer desfiguración, pérdida de movimiento, pérdida de extremidades, infecciones, cicatrices, daños en los músculos y tejidos, depresión, escenas retrospectivas del pasado y pesadillas.

Prevención

Para prevenir este tipo de quemaduras, deben tomarse precauciones y debe mantenerse una conducta de seguridad en el hogar, en el trabajo o en el lugar donde se utilicen las sustancias químicas. Algunas de estas medidas y precauciones son las siguientes:

  • mantener las sustancias químicas fuera del alcance de los niños
  • almacenar las sustancias químicas de manera adecuada y segura después de utilizarlas
  • utilizar las sustancias químicas en lugares que tengan buena ventilación
  • conservar las sustancias químicas en sus envases originales y colocarles etiquetas de advertencia
  • evitar el uso de sustancias químicas
  • no mezclar sustancias químicas
  • comprar sustancias químicas únicamente si se encuentran en envases de protección
  • mantener las sustancias químicas alejadas de los alimentos y las bebidas
  • utilizar vestimenta y equipos de protección al manipular sustancias químicas

Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Elly Dock and Jennifer Nelson
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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