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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Quimioterapia

Información general sobre la quimioterapia

La quimioterapia es una forma intensa de tratamiento farmacológico por medio de productos químicos que tiene como objetivo destruir células de rápido crecimiento en el organismo. Por lo general, se utiliza para el tratamiento del cáncer, ya que las células cancerosas crecen y se dividen con mayor rapidez que otras células.

La quimioterapia suele utilizarse en combinación con otras terapias, como la cirugía, la radiación o la terapia con hormonas. Sin embargo, esto depende del estadio y del tipo de cáncer, de su estado de salud general, de los tratamientos previos contra el cáncer, de la ubicación de las células cancerosas y de sus preferencias personales en relación con el tratamiento.

La quimioterapia se considera un tratamiento sistémico, lo que significa que afecta todo el cuerpo.

Si bien se ha demostrado que la quimioterapia ataca eficazmente las células cancerosas, puede provocar efectos secundarios graves que pueden afectar significativamente su calidad de vida. Al momento de decidir si la quimioterapia es la opción más conveniente para usted, debe evaluar estos efectos secundarios en comparación con los riesgos que correría si no recibiera tratamiento.

Uso

La quimioterapia se utiliza principalmente por tres motivos:

  • para disminuir la cantidad total de células cancerosas en el cuerpo
  • para reducir las posibilidades de que el cáncer se propague
  • para disminuir el tamaño del tumor y reducir los síntomas

Si le han realizado una cirugía para extirpar un tumor canceroso, como una lumpectomía para el cáncer de mama, es posible que su médico le indique realizarse quimioterapia para asegurarse de eliminar todas las células cancerosas restantes. (A los médicos especializados en el tratamiento del cáncer se los denomina "oncólogos").

La quimioterapia también se utiliza para prepararlo para recibir otros tratamientos. Puede utilizarse para reducir un tumor, de modo que pueda extirparse quirúrgicamente o para prepararlo para la radioterapia.

En caso del cáncer en estadio terminal, cuando las terapias ya no pueden ayudar al paciente, la quimioterapia puede ayudar a aliviar el dolor.

Además de utilizarse para el tratamiento del cáncer, la quimioterapia puede usarse para lo siguiente:

  • enfermedades de la médula ósea: para preparar al paciente para un tratamiento con células madres de la médula ósea
  • trastornos del sistema inmunitario: pueden utilizarse dosis mucho menores que las utilizadas para el tratamiento del cáncer para lidiar con trastornos, como el lupus o la artritis reumatoide, en los que el sistema inmunitario del cuerpo ataca las células sanas.

Efectos secundarios

La quimioterapia está pensada para eliminar las células que se dividen rápidamente. Si bien las células cancerosas forman parte de este tipo de células, existen otras células del cuerpo que también se dividen rápidamente. Las células de la sangre, el cabello, la piel y las paredes del tracto intestinal pueden verse gravemente afectadas.

Debido a esto, los efectos secundarios de la quimioterapia incluyen los siguientes:

  • hematomas frecuentes y sangrado excesivo
  • diarrea
  • resequedad bucal y llagas en la boca
  • fatiga
  • fiebre
  • caída del cabello
  • pérdida del apetito, náuseas, vómitos y pérdida de peso
  • dolor producido por lesiones nerviosas
  • infecciones

El médico puede ayudarlo a manejar mejor estos efectos secundarios con medicamentos, consejos sobre el estilo de vida y otras cuestiones.

La mayoría de los efectos secundarios de la quimioterapia disminuyen cuando termina el tratamiento. Sin embargo, existe el riesgo de sufrir efectos duraderos que pueden manifestarse incluso años después de haber recibido el tratamiento, según el tipo de quimioterapia utilizado.

Estos pueden incluir daños en las siguientes partes del cuerpo:

  • corazón
  • riñones
  • pulmones
  • nervios
  • órganos reproductivos

También se corre el riesgo de padecer un segundo cáncer como resultado de la quimioterapia. Antes de comenzar el tratamiento, hable con el médico sobre los posibles riesgos y los síntomas a los que debe prestarle atención.

Preparación

Como la quimioterapia es un tratamiento intenso para una afección grave, es importante realizar una planificación anticipada antes de comenzar con la terapia. El médico o el personal del hospital lo ayudarán a prever los posibles problemas asociados con el tratamiento.

Antes de comenzar con la terapia, le realizarán una serie de pruebas para analizar su estado de salud y determinar si está en condiciones de recibir quimioterapia. Entre las pruebas se incluyen estudios del corazón y análisis de sangre para determinar en qué estado se encuentra el hígado. Estas pruebas también pueden servirle de guía al médico para decidir qué tipos de quimioterapia debe utilizar en su tratamiento.

El médico también puede recomendarle que visite al dentista antes de comenzar el tratamiento. Debido a que la quimioterapia afecta la capacidad del organismo para curarse, cualquier infección en las encías o los dientes puede expandirse por todo el cuerpo.

Si va a recibir la quimioterapia por vía intravenosa, su médico le colocará un puerto, que es un dispositivo que se implanta en el cuerpo, generalmente en el tórax cerca del hombro. El puerto permite un acceso más fácil a las venas y es menos doloroso. Durante cada sesión de quimioterapia, la vía intravenosa se insertará en el puerto. Luego de la colocación inicial, las sesiones, al menos la inyección inicial, serán indoloras.

Tenga en cuenta las siguientes recomendaciones para prepararse para el tratamiento de quimioterapia.

Haga los arreglos necesarios en el trabajo.

La mayoría de las personas pueden trabajar en el transcurso de la quimioterapia, pero lo más conveniente es reducir el volumen de trabajo hasta saber qué tipos de efectos secundarios puede experimentar.

Prepare su hogar.

Lave la ropa, llene la despensa de mercadería y realice todas las tareas que posiblemente no pueda realizar en caso de que se sienta demasiado débil después de la primera sesión.

Pida ayuda.

Pedirles a familiares o amigos que lo ayuden con las tareas del hogar o el cuidado de las mascotas o los niños puede ser extremadamente útil.

Anticipe los efectos secundarios.

Pregúntele al médico cuáles son los efectos secundarios que puede experimentar y qué medidas puede tomar al respecto. Por ejemplo, en caso de que uno de los posibles efectos secundarios sea la infertilidad, es posible que le interese preservar muestras de semen u óvulos fertilizados. Si es probable que sufra caída del cabello, posiblemente desee comprar pañuelos para la cabeza o pelucas.

Comience terapia o únase a un grupo de apoyo.

Hablar con personas que no pertenezcan a su familia ni a su círculo de amigos sobre la situación que está atravesando puede ayudarlo a mantener el optimismo. También puede ayudarlo a calmar los miedos que pueda tener en relación con el tratamiento.

Procedimientos

Serán usted y el médico quienes determinen el curso de su tratamiento, después de analizar todas las posibles variables. La quimioterapia se administra, por lo general, en forma de comprimidos o directamente a través de una vena mediante una inyección o por vía intravenosa. Sin embargo, existen otras formas de administración.

Las opciones de administración de quimioterapia incluyen las siguientes:

  • directamente en el tumor: esto depende de la ubicación del tumor. Si se somete a una cirugía para extirpar el tumor, el médico puede implantar discos de disolución lenta que liberan medicamentos de manera gradual
  • cremas: algunos tipos de cáncer de piel pueden tratarse con cremas de quimioterapia
  • tratamientos localizados: la quimioterapia puede administrarse en un área específica del cuerpo, como en el abdomen, el tórax, el sistema nervioso central o la vejiga (a través de la uretra)
  • comprimidos: algunos tipos de quimioterapia pueden administrarse por vía oral
  • inyecciones o infusiones: los medicamentos líquidos de quimioterapia pueden administrarse en inyecciones únicas, o se le puede instalar un puerto en el cual se insertará una aguja en cada sesión. El método de infusión con un puerto solo produce dolor en el sitio de la inyección en la primera consulta. Sin embargo, la aguja del puerto puede aflojarse según su nivel de actividad.

El lugar donde recibirá el tratamiento dependerá del método de administración elegido. Por ejemplo, si usa cremas o comprimidos, el tratamiento puede autoadministrarse en el hogar. Generalmente, los demás procedimientos se realizan en un hospital o en un centro especializado.

El calendario de las sesiones de quimioterapia, es decir, la frecuencia con la que recibirá el tratamiento, se adaptará a su conveniencia. Podrá modificarse si el cuerpo no tolera bien el tratamiento, o bien podrá aumentarse o disminuirse la frecuencia en función de la respuesta de las células cancerosas a las sesiones.

Seguimiento

El médico y el equipo de oncología supervisarán regularmente la eficacia de las sesiones del tratamiento. El seguimiento incluirá pruebas de diagnóstico por imágenes, análisis de sangre y posiblemente otros estudios.

El médico podrá modificar y adaptar el tratamiento en cualquier momento.

Mientras más información comparta con el médico respecto de cómo lo está afectando la quimioterapia, mejor será su experiencia en relación con el tratamiento. Es importante que le comunique cualquier efecto secundario o problema relacionado con el tratamiento que esté experimentando, de modo que puedan realizarse los cambios necesarios.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Brian Krans
Revisado médicamente (en Inglés) : Paul Rudd, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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