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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Sobredosis de alcohol

Información general

El alcohol es una droga que afecta al sistema nervioso central. Se la considera como un depresor, ya que enlentece el habla, los movimientos y el tiempo de reacción. La mayoría de las personas consume alcohol porque tiene un efecto relajante y porque beber puede ser una experiencia social. Sin embargo, el consumo de grandes cantidades de alcohol en forma regular podría crearle complicaciones significativas a la salud.

Uno de los problemas médicos graves que podría derivar del consumo excesivo de alcohol es la sobredosis de alcohol (envenenamiento por alcohol). La sobredosis de alcohol puede producirse cuando se bebe demasiado alcohol de una sola vez. Para la mayoría de las personas, el consumo de 21 tragos en un lapso de seis horas puede provocar una sobredosis de alcohol.

Si alguien que usted conoce sufre una sobredosis de alcohol, obtenga asistencia médica de emergencia. Es un trastorno grave que puede poner la vida en peligro.

Causas

La sobredosis de alcohol se produce cuando la cantidad de alcohol en el organismo aumenta rápidamente en un período breve. Esto puede ocurrir por consumir más alcohol del que el organismo puede procesar.

En general, el organismo puede procesar en forma segura una onza de alcohol por hora. Si bebe más que eso, podría consumir tanto alcohol que podría hacer que su organismo deje de funcionar correctamente.

El alcohol deprime el sistema nervioso, por lo cual podría sufrir complicaciones graves si bebe a una velocidad mucho mayor que la velocidad a la cual el hígado puede procesar el alcohol (Mayo Clinic, 2010). Por ejemplo:

  • enlentecimiento o detención de la respiración, la frecuencia cardíaca y el reflejo nauseoso, todo lo cual es controlado por el sistema nervioso
  • paro cardíaco luego de un descenso de la temperatura del cuerpo (hipotermia)
  • convulsiones por un bajo nivel de azúcar en la sangre

Riesgos

Hay varios factores de riesgo que aumentan la probabilidad de sufrir una sobredosis de alcohol. Los siguientes son los factores de riesgo más comunes.

Edad

Los adultos jóvenes son más propensos a beber en exceso, lo cual puede conducir a una sobredosis de alcohol.

Sexo

Los hombres son más propensos que las mujeres a beber en exceso, lo cual genera un riesgo mayor de sufrir una sobredosis de alcohol.

Tamaño del cuerpo

Su altura y peso determinarán cuán rápidamente su organismo absorbe el alcohol. Las personas más delgadas absorberán el alcohol más rápidamente.

Tolerancia

Si tiene alta tolerancia al alcohol o bebe rápidamente porque participa en juegos en los cuales se bebe, podría sufrir de envenenamiento por alcohol.

Beber compulsivamente

Las personas que beben compulsivamente (más de cinco tragos en una hora) también corren el riesgo de sufrir una sobredosis de alcohol.

Otras afecciones de la salud

Si tiene otras afecciones de la salud, como diabetes, corre un riesgo mayor de sufrir una sobredosis de alcohol.

Consumo de drogas

Si combina alcohol con drogas, podría no sentir los efectos del alcohol. Eso podría llevarlo a beber más.

Síntomas

La sobredosis de alcohol se produce cuando una persona consume demasiado alcohol. Cuando eso sucede, los síntomas podrían ser los siguientes:

  • cambios en el estado mental, incluyendo confusión
  • vómitos
  • convulsiones
  • respiración lenta o irregular
  • piel pálida o azulada
  • descenso de la temperatura corporal (hipotermia)
  • desmayo (pérdida del conocimiento)

Es importante destacar que no todos esos síntomas deben estar presentes para que se produzca un envenenamiento por alcohol. Si una persona respira menos de ocho veces por minuto o si no pueden despertarla, procúrele atención médica de emergencia.

Si sospecha que se produjo una sobredosis de alcohol y la víctima perdió el conocimiento, no deje sola a la persona. Coloque a la persona sobre el costado.

La sobredosis de alcohol puede suprimir el reflejo nauseoso de la persona. La persona podría ahogarse y posiblemente morir si vomita mientras está inconsciente y acostada boca arriba. Si el vómito se inhala hacia los pulmones, podría hacer que la persona deje de respirar.

Permanezca al lado de la persona inconsciente hasta que llegue la ayuda médica de emergencia.

Diagnóstico

Si sufriera una sobredosis, el médico le preguntará acerca de sus hábitos de bebida y sus antecedentes médicos. Su médico también podría realizar análisis adicionales. Entre ellos, podrían hacerse análisis de sangre (para determinar el nivel de alcohol y de glucosa en la sangre) y de orina. La sobredosis de alcohol puede dañar el páncreas, que ayuda a digerir los alimentos y controla el nivel de glucosa en la sangre. El nivel bajo de azúcar en la sangre es un indicador de envenenamiento por alcohol.

Tratamiento

Normalmente, la sobredosis de alcohol se trata en una sala de emergencias. El médico medirá sus signos vitales, como pulso, presión sanguínea y temperatura. Si presenta síntomas más graves, como convulsiones, el médico podría tener que realizar tratamientos adicionales. Dichos tratamientos podrían ser:

  • administración de fluidos o medicamentos a través de una vena (vía intravenosa)
  • oxígeno adicional mediante una mascarilla o un tubo que se inserta en la nariz
  • nutrientes, como tiamina o glucosa, para evitar las complicaciones adicionales del envenenamiento por alcohol, como daño cerebral

A largo plazo

Si sufre una sobredosis de alcohol, las consecuencias dependerán de la gravedad de su estado y de cuán rápidamente obtenga tratamiento.

Un tratamiento rápido de la sobredosis de alcohol puede ayudar a prevenir los problemas potencialmente letales. Sin embargo, una sobredosis de alcohol extrema podría causar convulsiones, lo que ocasionaría daño cerebral si se interrumpiera el suministro de oxígeno al cerebro. Dichos daños pueden ser permanentes.

Si sobrevive a una sobredosis sin esas complicaciones, el pronóstico a largo plazo será muy bueno.

Prevención

Es posible evitar las sobredosis de alcohol. Si quiere evitar sufrir una sobredosis de alcohol, tome las siguientes medidas:

  • Limite su consumo de alcohol o absténgase por completo de beber alcohol.
  • Evite beber si tiene el estómago vacío.
  • Obtenga ayuda si tiene problemas de bebida, como una adicción.

Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Darla Burke
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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