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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Somnolencia

Información general

La sensación de tener sueño o estar cansado de manera anormal durante el día se conoce como somnolencia. La somnolencia puede provocar otros síntomas, como olvidarse de determinadas situaciones o quedarse dormido en momentos inoportunos.

Causas

Existen varios factores que pueden ocasionar somnolencia, desde un estado mental y elecciones de estilo de vida hasta afecciones médicas graves.

Elecciones de estilo de vida

Existen determinas elecciones de estilo de vida, como trabajar durante muchas horas o cambiar al turno de noche, que pueden empeorar la somnolencia. En la mayoría de los casos, la somnolencia disminuye a medida que el organismo se adapta al horario nuevo.

Estado mental

La somnolencia también puede deberse a un estado mental o psicológico.

La depresión puede aumentarla significativamente, al igual que un nivel alto de ansiedad, estrés o aburrimiento. Si la somnolencia se debe a estas situaciones, también corre el riesgo de sentirse cansado y manifestar apatía.

Afecciones médicas

Existen determinadas afecciones médicas que pueden provocar somnolencia; la más frecuente es la diabetes. Entre las demás afecciones, se incluyen aquellas que causan dolor crónico o repercuten en el metabolismo, como la hiponatriemia. Asimismo, el hipotiroidismo puede ocasionar somnolencia.

Medicamentos

En muchos prospectos de medicamentos, especialmente los antihistamínicos, los tranquilizantes y las píldoras para dormir, se menciona la somnolencia como un efecto secundario posible. Estos medicamentos suelen incluir también una advertencia mediante la cual se prohíbe conducir u operar máquinas mientras el paciente se encuentra bajo los efectos del fármaco.

Consulte al médico si los medicamentos que toma le provocan somnolencia prolongada, ya que quizás le recete un medicamento alternativo o ajuste la dosis actual.

Trastorno del sueño

La somnolencia excesiva que se produce sin causa conocida puede ser un signo de trastorno del sueño. Existe una gran cantidad de trastornos del sueño, cada uno de ellos con sus propios efectos.

La apnea del sueño es un trastorno que se produce por una obstrucción en las vías respiratorias superiores que crea pausas en la respiración durante la noche, lo cual provoca que la persona se despierte con frecuencia con un sonido de asfixia. Entre los demás trastornos del sueño, se incluyen la narcolepsia, el síndrome de las piernas inquietas y el síndrome de la fase retrasada del sueño.

Casos de emergencia

Si comienza a sentirse somnoliento después de las siguientes situaciones, busque atención médica:

  • comenzar un medicamento nuevo
  • tomar una dosis excesiva de un medicamento
  • sufrir un traumatismo craneal
  • exposición al frío

Tratamiento

Los tratamientos para la somnolencia dependen de la causa.

Autotratamiento

Algunos tipos de somnolencia pueden tratarse en el hogar, especialmente si la causa es una elección de estilo de vida, como trabajar durante muchas horas, o un estado mental, como el estrés.

En estos casos, descansar y distraerse quizás sean útiles. También es importante investigar la causa del problema, que puede ser estrés o ansiedad, y tomar medidas para solucionarlo.

Atención médica

Durante la consulta, el médico tratará de identificar la causa de la somnolencia al analizar los síntomas. Quizás le pregunte si duerme bien y si se despierta con frecuencia durante la noche.

Esté preparado para responder preguntas acerca de los siguientes temas:

  • sus hábitos de sueño
  • la cantidad de horas que duerme
  • si ronca
  • la frecuencia con la que se queda dormido durante el día
  • la frecuencia con la que se siente somnoliento durante el día

El médico tal vez le indique llevar un registro de sus hábitos de sueño durante algunos días; deberá anotar la cantidad de horas que duerme durante la noche y la actividad que está haciendo cuando se siente somnoliento durante el día. Quizás también le pregunte detalles específicos, como si se queda realmente dormido durante el día y si se despierta con la sensación de estar descansado.

Si el médico cree que la causa es psicológica, quizás lo derive a un asesor psicológico o terapeuta para que pueda encontrar una solución.

Si la somnolencia es un efecto secundario de un medicamento, generalmente puede tratarse. El médico quizás opte por un medicamento diferente o modifique la dosis hasta que la somnolencia desaparezca. No modifique la dosis de un medicamento ni deje de tomarlo sin consultar al médico primero.

Si no se encuentra la causa de la somnolencia, quizás sea necesario realizar más pruebas, que suelen ser no lesivas e indoloras. El médico podría solicitar un hemograma completo, análisis de orina, un electroencefalograma (EEG) o una tomografía computarizada (TC).

Si el profesional considera que puede tener apnea del sueño, síndrome de las piernas inquietas u otro trastorno del sueño, quizás programe un estudio del sueño. Para este estudio, usted debe pasar la noche en el hospital o en un centro del sueño bajo la observación y el cuidado de un especialista del sueño. Le controlarán la presión arterial, la frecuencia cardíaca, la respiración y las ondas cerebrales durante toda la noche para ver si hay signos de un trastorno del sueño.

Resultados

Quizás perciba que la somnolencia desaparece sola a medida que el organismo se acostumbra a un horario nuevo o a medida que el estrés, la depresión o la ansiedad disminuyen.

Sin embargo, si la somnolencia se debe a un problema médico o un trastorno del sueño, es poco probable que desaparezca sin recibir un tratamiento. Si bien algunas personas encuentran la manera de vivir con somnolencia, esta afección puede limitar la capacidad de trabajar, conducir y operar máquinas de manera segura.

Prevención

A menudo, dormir durante una cantidad regular de horas todas las noches puede prevenir la somnolencia. La mayoría de los adultos necesitan dormir alrededor de ocho horas para sentirse totalmente descansados. Algunas personas quizás necesiten dormir durante más horas, especialmente las que tienen afecciones médicas o un estilo de vida particularmente activo.

Consulte al médico lo antes posible si manifiesta cambios en el estado de ánimo, signos de depresión o sensaciones incontrolables de estrés y ansiedad.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Kati Blake
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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