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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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TC de la columna cervical

Información general

Una TC (tomografía computarizada) de la columna cervical es un procedimiento médico que combina un equipo radiográfico especializado con imágenes computarizadas para crear un modelo visual de la columna cervical. Se trata de la parte de la columna que abarca el cuello.

Es posible que el médico le solicite este examen si ha sufrido un accidente recientemente o si tiene dolor de cuello. El examen puede ayudarlo a diagnosticar con mayor precisión las posibles lesiones en esa área de la columna vertebral.

Este examen también puede denominarse "TC del cuello".

Uso

El motivo más común para realizar una TC de la columna es verificar la presencia de lesiones posteriores a un accidente. Sin embargo, el médico también podría solicitar el examen para investigar lo siguiente:

  • hernias de disco (el motivo más común del dolor de espalda)
  • anomalías congénitas en la columna cervical en niños
  • tumores que pueden haberse originado en la columna o en cualquier otra parte del cuerpo
  • fracturas de huesos

Además, puede brindar información importante para quienes tienen determinadas enfermedades de los huesos, como artritis u osteoporosis, ya que mide la densidad ósea. Esto puede ayudar al médico a determinar la gravedad de la afección e identificar las áreas débiles que deben protegerse contra las fracturas.

Si el médico le realiza una biopsia (extracción de tejido) o extrae líquido de un área infectada en la columna cervical, podrá utilizar una TC del cuello como guía durante el procedimiento.

Puede realizarse una TC del cuello junto con otros exámenes, como RM o radiografías.

Proceso

Una radiografía común envía una pequeña cantidad de radiación al organismo. Los huesos y el tejido blando absorben la radiación de manera diferente, de modo que aparecen de diferentes colores en la película radiográfica. Los huesos aparecen en blanco, mientras que los tejidos blandos y órganos aparecen en gris. Las áreas negras de la radiografía representan aire.

Una TC funciona de manera similar, pero en lugar de una imagen plana, se toman muchas radiografías en un espiral, lo cual brinda información más detallada y más precisa.

Una vez que se encuentre dentro del escáner, muchos haces de rayos X girarán alrededor del torso superior y el cuello con un movimiento circular, mientras que los detectores electrónicos de rayos X medirán la radiación que absorbe el cuerpo.

Una computadora interpretará esa información para crear imágenes independientes o "rebanadas". Luego se las podrá combinar para crear un modelo tridimensional de la columna cervical.

Procedimientos

Aunque parezca complicado, una TC solo demora entre 10 y 20 minutos aproximadamente.

En algunos casos, se le deberá aplicar una inyección de un medio de contraste, que ayudará al médico a ver claramente ciertas áreas de interés en el cuerpo. Si el examen requiere un medio de contraste, se le aplicará por vía intravenosa (IV) o a través de una inyección cerca de la columna vertebral. El médico o enfermero le inyectará el medio de contraste antes de que comience el examen.

Cuando esté listo, se acostará (generalmente, de espalda) en la camilla de exploración que se desliza por un túnel en el centro del escáner de TC. Luego, la camilla se moverá lentamente por el escáner mientras los haces de rayos X registran las imágenes.

Cualquier movimiento que realice mientras se encuentre dentro del escáner puede afectar las imágenes de la TC. Deberá permanecer quieto durante el examen para que las imágenes sean lo más nítidas posible. Algunas veces se utilizarán una almohada y correas para ayudarlo a permanecer en su lugar.

Si sabe que le cuesta permanecer quieto o si es claustrofóbico, quizás le convenga pedirle al médico que le administre un sedante. Aunque por lo general no es necesario porque el examen es breve.

Si bien la TC en sí no produce dolor, tal vez tenga algunas sensaciones extrañas (como calor en el cuerpo o gusto metálico en la boca) inmediatamente después de recibir el medio de contraste. Estos síntomas deberían desaparecer al cabo de unos instantes.

Preparación

Si el examen incluye el uso de un medio de contraste, deberá prepararse con cierta anticipación. Asegúrese de informar al médico si tiene alergias o si es diabético. En muy pocos casos el medio de contraste produce reacciones alérgicas. También puede producir una reacción negativa si toma ciertos fármacos para tratar la diabetes.

Si le van a aplicar un medio de contraste, no debe comer ni beber durante un lapso de entre cuatro y seis horas antes de la TC.

En general, se recomienda que las TC no se realicen durante el embarazo, a menos que los beneficios superen los riesgos. Si está embarazada, necesitará la autorización de su médico antes de someterse a este examen.

Deberá quitarse todos los objetos metálicos (como alhajas, perforaciones corporales o lentes) y audífonos o prótesis dentales extraíbles, ya que podrían afectar la TC.

Algunos equipos tienen un límite de peso; por lo tanto, asegúrese de informar al médico si pesa más de 136 kg.

Riesgos

Al igual que con cualquier otro procedimiento que implique la exposición a la radiación, existe un riesgo muy bajo de contraer cáncer debido a una TC. Sin embargo, la exposición proveniente de cualquier TC individual es muy baja.

Debe plantearle las inquietudes al médico, especialmente si está embarazada. En general, los beneficios de diagnosticar un problema grave en la columna cervical superan cualquier riesgo que implique la exposición a radiación.

La mayoría de los pacientes no tienen problemas con el medio de contraste. En personas alérgicas al yodo que comúnmente se utiliza en el medio de contraste, pueden producirse efectos secundarios tales como, náuseas, vómitos o urticaria. Son muy poco frecuentes otras reacciones más graves que esas.

Seguimiento

Después del examen, puede vestirse y continuar con su rutina de inmediato. Si necesitó la aplicación del medio de contraste en su examen, tal vez deba beber mucha agua para eliminar las sustancias químicas del organismo.

Es posible que los resultados de su TC estén disponibles en 48 horas. El médico revisará las imágenes y determinará cómo continuar. Según los resultados, podría solicitar exploraciones por imágenes, análisis de sangre u otras medidas de diagnóstico adicionales que ayuden a obtener un diagnóstico preciso.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Annette Ha
Revisado médicamente (en Inglés) : Brenda B. Spriggs, MD, MPH, FACP

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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