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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Tétanos

Información general

El tétanos es una infección bacteriana grave que afecta el sistema nervioso y provoca la tensión de los músculos de todo el cuerpo. Al tétanos se lo conoce comúnmente con el nombre de bloqueo de la mandíbula porque la infección provoca, principalmente, la contracción de los músculos de la mandíbula y del cuello, aunque, con el tiempo, puede extenderse hacia otras partes del cuerpo. Si la persona no recibe tratamiento, la infección tetánica puede poner en peligro la vida. Aproximadamente, entre el 10 y el 20 por ciento de las infecciones tetánicas son mortales (CDC),

pero, afortunadamente, pueden prevenirse mediante la aplicación de una vacuna. Sin embargo, el efecto de esta vacuna no dura de por vida, sino que las personas deben revacunarse cada 10 años para asegurarse de estar inmunizadas. Debido a la amplia disponibilidad de la vacuna, hay pocos casos de tétanos en los Estados Unidos; no obstante, esta infección es más común en otros países que aún no cuentan con programas de vacunación sólidos.

Causas

El tétanos se origina por una bacteria denominada Clostridium tetani, que puede hallarse en el polvo, la suciedad y los excrementos de animales. Una persona puede infectarse cuando estas bacterias ingresan en el torrente sanguíneo a través de un corte o una herida profunda. La infección tetánica también puede estar relacionada con algunas de las siguientes situaciones:

  • infecciones dentales
  • quemaduras
  • heridas punzantes ocasionadas por perforaciones corporales, tatuajes o inyecciones utilizadas para el consumo de drogas
  • mordeduras de animales

Síntomas

El tétanos afecta los nervios que controlan los músculos, lo cual puede provocar dificultad para tragar, así como también espasmos y rigidez en diversos músculos, en especial, los que se encuentran en la mandíbula, el abdomen, el pecho, la espalda y el cuello.

La persona puede presentar otros síntomas diversos, por ejemplo, los siguientes:

  • frecuencia cardíaca rápida
  • fiebre
  • sudoración
  • presión arterial elevada

Los síntomas aparecen, por lo general, dentro de los primeros ocho días de producida la infección inicial (Mayo Clinic).

Diagnóstico

A diferencia de muchas otras enfermedades, el tétanos no suele diagnosticarse mediante análisis de laboratorio. Sin embargo, el médico puede solicitar estas pruebas para descartar enfermedades con síntomas similares, por ejemplo, meningitis (una infección bacteriana que afecta el cerebro y la médula espinal) o rabia (una infección vírica que produce la inflamación del cerebro).

El médico realizará una exploración física para verificar la presencia de los síntomas del tétanos, como rigidez muscular y espasmos dolorosos.

Asimismo, realizará el diagnóstico del tétanos en función del historial de vacunación del paciente. Las personas que no se han vacunado contra el tétanos o que no han recibido vacunas de refuerzo tienen un riesgo mayor de contraerlo.

Tratamiento

El tratamiento depende de la gravedad de los síntomas.

Por lo general, se emplean distintos tratamientos y medicamentos, entre los que se incluyen los siguientes:

  • limpiar la herida para eliminar el origen de las bacterias. En algunos casos, se recurre a un procedimiento quirúrgico denominado desbridamiento, utilizado para eliminar el tejido muerto o infectado.
  • antibióticos, como penicilina, para eliminar la bacteria del organismo
  • inmunoglobulinas antitetánicas (TIG) para neutralizar las toxinas que las bacterias han generado en el organismo
  • miorrelajantes para controlar los espasmos musculares

Si la persona tiene dificultad para tragar o respirar, puede ser necesario recurrir a un tubo endotraqueal o respirador (un aparato que moviliza el aire hacia adentro y afuera de los pulmones).

Pronóstico

Si no se recurre a un tratamiento, aproximadamente el 25 por ciento de los casos de tétanos son mortales. El tratamiento inmediato y adecuado disminuye esa cifra a menos del 10 por ciento (NIH).

Los espasmos musculares graves a causa del tétanos también pueden provocar complicaciones de salud graves, por ejemplo:

  • problemas respiratorios debido a la constricción de las vías respiratorias
  • neumonía (una infección en los pulmones)
  • daño cerebral debido a la falta de oxígeno
  • fracturas

Si cree que podría padecer tétanos, consulte a su médico o recurra a la sala de emergencias de inmediato para comenzar un tratamiento.

Prevención

La vacunación puede prevenir las infecciones tetánicas, pero solo si la persona recibe las vacunas de refuerzo conforme a lo indicado en el calendario de vacunación. Si no está seguro de haberse aplicado las vacunas de refuerzo correspondientes, consulte a su médico.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Gretchen Holm
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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