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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Tifus

Información general

El tifus es una afección producida por las bacterias del género Rickettsia, que se transmite a través de las picaduras de artrópodos (es decir, pulgas, ácaros, garrapatas). Cuando los artrópodos pican, dejan las bacterias en el lugar. Cuando la persona se rasca, abre la piel y las bacterias ingresan en el torrente sanguíneo, donde crecen y se multiplican.

Los diferentes tipos de artrópodos portan bacterias específicas del género Rickettsia que producen tipos distintos de tifus. Los síntomas del tifus varían levemente según el tipo. Los más frecuentes son universales y afectan a casi todos los pacientes que padecen tifus.

El tratamiento consiste en tomar antibióticos para detener la infección. Si no se recibe tratamiento, el tifus puede provocar complicaciones graves e incluso la muerte. Prevenir el tifus es más sencillo que tratarlo; los métodos de prevención se basan en eliminar o evitar las infestaciones de artrópodos.

Causas

El tifus no se transmite de una persona a otra, como el resfriado o la gripe. Por lo general, cada tipo de artrópodo porta una cepa de tifus específica de su especie.

Los tipos de tifus y de portadores son los siguientes:

  • tifus exantemático o epidémico (provocado por las bacterias Rickettsia prowazekii, que portan los piojos)
  • tifus murino (provocado por las bacterias R. typhi, que portan las ratas o las pulgas felinas)
  • tifus de los matorrales (provocado por las bacterias Orientia tsutsugamushi, que portan los ácaros)

Distribución mundial del tifus

  • tifus exantemático o epidémico: mundial (se concentra en áreas de mucha población y escasa higiene donde existen condiciones óptimas para los piojos)
  • tifus murino: mundial
  • tifus de los matorrales: frecuente en Asia, Australia, Papúa Nueva Guinea y las islas del Pacífico

Las picaduras de los artrópodos portadores dejan una gran cantidad de bacterias. Al rascar la picadura, se permite el ingreso de las bacterias en el torrente sanguíneo, donde estas crecen y se multiplican con el paso del tiempo.

Síntomas

Los síntomas varían levemente según el tipo de tifus.

Entre los síntomas frecuentes, se incluyen los siguientes:

  • cefaleas
  • fiebre alta
  • escalofríos
  • erupción cutánea

Algunos síntomas poco frecuentes del tifus epidémico son el estupor y la sensación de estar desconectado de la realidad.

Diagnóstico

Si usted cree que puede tener tifus, el médico le hará preguntas sobre los síntomas y los antecedentes médicos, incluidas preguntas acerca de viajes o picaduras recientes. Para ayudar al médico con el diagnóstico, infórmele lo siguiente:

  • si vive en un ambiente donde residen muchas personas
  • si sabe de algún brote de tifus que se produjo en su comunidad
  • si tiene antecedentes de viajes

El diagnóstico es complicado porque los síntomas son los mismos que producen otras enfermedades; entre ellas, las siguientes:

  • el dengue
  • la malaria (enfermedad infecciosa transmitida por los mosquitos)
  • la brucelosis (enfermedad infecciosa producida por las bacterias del género Brucella)

Entre las pruebas de diagnóstico que permiten determinar el tifus, se incluyen las siguientes:

  • prueba de inmunotransferencia (análisis que permite determinar la presencia de las bacterias que provocan el tifus)
  • prueba de inmunofluorescencia (consiste en usar medios de contraste fluorescentes para detectar la enfermedad en muestras de esputo)
  • análisis de sangre (los resultados pueden indicar si existe una infección)

Tratamiento

Los antibióticos que se usan con mayor frecuencia para tratar el tifus son los siguientes:

  • doxiciclina (tratamiento preferido)
  • cloramfenicol (no se usa en casos de embarazo ni lactancia)
  • ciprofloxacina (se usa si el paciente no puede tomar doxiciclina)

Complicaciones

Entre las complicaciones frecuentes del tifus, se incluyen las siguientes:

  • hepatitis (infección del hígado)
  • hemorragia gastrointestinal (hemorragia dentro de los intestinos)
  • hipovolemia (disminución del volumen sanguíneo)

Pronóstico

Si no se trata, el tifus tiene una tasa de mortalidad del 15 por ciento (Mazumder et ál., 2009). Las personas más propensas a morir suelen ser las que viven en condiciones de poca higiene y hacinamiento. Muchas de estas personas no pueden afrontar los costos de un tratamiento precoz y adecuado.

Para los pacientes con enfermedades subyacentes (diabetes mellitus, alcoholismo, trastornos renales crónicos, etc.), el riesgo de mortalidad es elevado. Los retrasos en el tratamiento y los diagnósticos erróneos pueden empeorar la enfermedad. Quienes reciben el tratamiento correcto de inmediato tienen muchas posibilidades de recuperarse.

Prevención

Durante la Segunda Guerra Mundial, se desarrolló una vacuna para prevenir el tifus epidémico. No obstante, la vacuna dejó de producirse debido a que disminuyó la cantidad de casos de tifus. La manera más sencilla de prevenir esta enfermedad es evitar los insectos que la transmiten.

Estos son algunos consejos para prevenir el tifus:

  • mantener una buena higiene personal (para prevenir los piojos que portan las bacterias)
  • controlar la población de roedores (se sabe que los roedores tienen artrópodos)
  • evitar los lugares de exposición (el tifus produjo epidemias y brotes)
  • realizar quimioprofilaxis con doxiciclina (solo como medida preventiva en personas con un riesgo elevado, como aquellas que realizan campañas humanitarias en áreas de pobreza extrema y poca higiene)

Cobertura de los medios

Recientemente, se han registrado casos de tifus en algunos países europeos. En los últimos años, hubo varios casos de tifus en Alemania, que se manifestaron en personas que regresaban a su país después de un viaje. Estos casos son extraordinarios debido a que el tifus no es frecuente en países con normas de higiene y control de plagas adecuados.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Lydia Krause
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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