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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Tos

Información general

La tos es un reflejo común que se produce para eliminar la mucosidad o los irritantes extraños de la garganta. Toser para limpiar la garganta es una acción poco frecuente, aunque existen varias afecciones que pueden ocasionar episodios de tos más frecuentes.

En general, la tos que se prolonga durante menos de tres semanas se conoce como tos aguda.

La tos que se prolonga durante tres a ocho semanas y mejora hacia el final del período se conoce como tos subaguda.

La tos persistente que se prolonga durante más de ocho semanas se conoce como tos crónica.

La mayoría de los tipos de tos desaparecen o al menos mejoran significativamente tras dos semanas. Consulte al médico si tose sangre o tiene tos perruna o si la tos no mejora tras algunas semanas, ya que el cuadro puede ser grave.

Causas

La tos puede deberse a diversas afecciones, tanto temporales como permanentes.

Limpiar la garganta

Toser es la manera más común de limpiar la garganta. Cuando las vías respiratorias se obstruyen con mucosidad o partículas extrañas como humo o polvo, se produce la tos como un reflejo para eliminar las partículas y facilitar la respiración.

Si bien este tipo de tos es relativamente poco frecuente, la tos aumenta si aparecen agentes irritantes, como el humo.

Virus y bacterias

La causa más común de la tos es una infección de las vías respiratorias, como un resfriado o una gripe. Generalmente, estas infecciones se deben a un virus y pueden durar solo unos días o una semana. Si la causa de la infección es una gripe, es posible que la tos tarde más tiempo en desaparecer.

Tabaquismo

El tabaquismo es la segunda causa más común de tos. La mayoría de las veces, la tos a causa del tabaquismo es una tos crónica con un sonido distintivo y se la conoce como pulmones del fumador o tos del fumador.

Asma

La causa más común de tos en niños pequeños es el asma. Comúnmente, la tos asmática se asocia con la sibilancia, lo cual la hace fácilmente identificable. Los casos leves de asma pueden controlarse simplemente, pero los más graves requieren tratamiento con un inhalador. Es posible que el asma desaparezca en los niños a medida que crecen.

Otras afecciones

Entre las afecciones que pueden ocasionar tos, se incluyen daños en las cuerdas vocales, el goteo retronasal, las infecciones bacterianas como la neumonía, la tos ferina y el laringismo y las afecciones graves como la embolia pulmonar y la insuficiencia cardíaca. Otra afección común que puede ocasionar tos crónica es la enfermedad por reflujo gastroesofágico (ERGE). Si se tiene esta afección, el contenido del estómago sube al esófago. Este flujo estimula un reflejo en la tráquea, lo que provoca que la persona tosa. (CHEST) Algunos tipos de tos son psicológicos.

Medicamentos

Si bien algunos medicamentos pueden provocar tos, es un efecto secundario poco frecuente. Los inhibidores de la enzima convertidora de angiotensina (ECA), que se usan normalmente para tratar la presión arterial elevada y las afecciones cardíacas, pueden provocar una tos que desaparece cuando se suspende el medicamento.

Casos de emergencia

La mayoría de los tipos de tos desaparecen o al menos se alivian significativamente tras dos semanas. Si la tos no se alivia tras este período, consulte al médico, ya que puede ser un síntoma de un problema más grave.

Comuníquese con el médico de inmediato si manifiesta otros síntomas, como fiebre, dolores en el pecho, jaquecas, somnolencia o confusión.

Si tose sangre o tiene dificultades para respirar, debe recibir atención médica de emergencia inmediatamente.

Tratamiento

La tos puede tratarse de diversas maneras según la causa. Para la mayoría de los adultos saludables, gran parte de los tratamientos se relaciona con el cuidado personal.

Autotratamiento

La tos que se produce como consecuencia de un virus no puede tratarse con antibióticos, pero puede aliviarse de las siguientes maneras:

  • mantenerse hidratado bebiendo mucha agua
  • elevar la cabeza con almohadas adicionales al dormir
  • tomar pastillas para la tos para aliviar la garganta
  • hacer gárgaras con agua salada y tibia de manera periódica para eliminar la mucosidad y aliviar la garganta
  • evitar el contacto con agentes irritantes, como el humo y el polvo
  • agregar miel o jengibre al té caliente para aliviar los síntomas de la tos y limpiar las vías respiratorias
  • utilizar descongestivos en aerosol para destapar la nariz y facilitar la respiración

Atención médica

Normalmente, durante la atención médica, el médico revisa la garganta, escucha la tos e indaga sobre cualquier otro síntoma.

Si la tos se debe a bacterias, deberá tomar antibióticos orales. A menudo, los medicamentos deben tomarse durante una semana para curar la tos por completo.

Si no se encuentra la causa de la tos, el médico quizás le pida otros análisis, por ejemplo, una radiografía de tórax para determinar si los pulmones no están obstruidos, y análisis de sangre y pruebas cutáneas para ver si existe una reacción alérgica. En algunos casos, quizás se tomen muestras de flema o mucosidad para analizarlas y determinar si existen señales de bacterias o tuberculosis.

Es muy poco frecuente que la tos sea el único síntoma de problemas cardíacos, pero tal vez el médico pida que se realice un electrocardiograma (ECG) o una ecocardiografía para verificar que el corazón funciona correctamente y que no es la causa de la tos.

Posiblemente se requieran análisis adicionales en casos más graves. Una tomografía (TC) ofrece una visión más detallada de las vías respiratorias y el tórax y puede ser útil para determinar la causa de la tos. Si la TC no muestra la causa, quizás deba consultar a un gastroenterólogo o a un neumonólogo que realizará un control de pH esofágico en busca de signos de la enfermedad por reflujo gastroesofágico (ERGE) u otros análisis.

Generalmente, no se usan supresores de la tos excepto en casos en los que no es posible implementar un tratamiento o en los que las probabilidades de que el tratamiento sea exitoso son extremadamente bajas.

Resultados

En la mayoría de los casos, la tos desaparece naturalmente luego de una semana o dos de su aparición. Por lo general, no provoca daños ni síntomas prolongados.

En algunos casos, la tos grave puede ocasionar complicaciones temporales como las siguientes:

  • cansancio
  • mareos
  • dolores de cabeza
  • fractura de costillas

Estas complicaciones son muy poco frecuentes y, normalmente, desaparecen una vez que se cura la tos.

Si la tos es un síntoma de una afección más grave, no desaparecerá sin un tratamiento. Si no se la trata, la afección puede empeorar y ocasionar otros síntomas o una tos más grave.

Prevención

Aunque la tos poco frecuente es necesaria para limpiar las vías respiratorias, existen maneras de prevenir otros tipos de tos.

Tabaquismo

El tabaquismo es la causa más común de tos crónica. Una vez que se produce este tipo de tos, puede ser muy difícil curarla. Hay una gran variedad de ayuda y métodos disponibles para dejar de fumar, desde dispositivos hasta cigarrillos electrónicos, como herramientas de asesoramiento para grupos y redes de apoyo. Una vez que se deja de fumar, es mucho menos probable contraer resfriados o manifestar tos crónica.

Cambios en la alimentación

Según la National Lung Health Association [Asociación Nacional para la Salud Pulmonar], las personas cuyo régimen alimentario es rico en frutas, fibra y flavonoides tienen menos probabilidades de manifestar tos crónica. Si necesita ayuda para equilibrar su régimen alimentario, el médico quizás pueda asesorarlo o remitirlo a un nutricionista.

Afecciones médicas

Se recomienda mantenerse alejado de las personas que tienen enfermedades contagiosas, como bronquitis, para evitar contagiarse los gérmenes. Además, se recomienda lavarse las manos con frecuencia y no compartir cubiertos, toallas ni almohadas.

Si padece afecciones médicas que aumentan las probabilidades de tener tos, como ERGE o asma, consulte al médico acerca de las diferentes estrategias de tratamiento. Una vez que las afecciones estén bajo control, tal vez la tos desaparezca o se torne mucho menos frecuente.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Kati Blake
Revisado médicamente (en Inglés) : Brenda B. Spriggs, MD, MPH, FACP

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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