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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Toxoplasmosis

Información general

La toxoplasmosis es una infección causada por un parásito llamado Toxoplasma gondii, que puede encontrarse en las heces de gato y en las carnes mal cocidas, en especial de venado, de cordero y de cerdo. La toxoplasmosis puede ser mortal para el feto si la madre se infecta. Seguramente habrá escuchado alguna vez que las embarazadas no deben limpiar las bandejas higiénicas para gatos. Este es el porqué.

La mayoría de las personas que tienen toxoplasmosis nunca presentan síntomas. Según los Centers for Disease Control and Prevention [Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, CDC], más de 60 millones de personas en los Estados Unidos están infectadas por este parásito (CDC, 2011).

Causas

El Toxoplasma gondii es el parásito causante de la toxoplasmosis. Usted puede contagiarse este parásito por comer carne contaminada cruda o mal cocida. También puede contraer la toxoplasmosis por beber agua contaminada. En casos poco frecuentes, la toxoplasmosis puede transmitirse a través de una transfusión de sangre o un trasplante de órganos.

El parásito también se encuentra en las heces. Esto significa que puede encontrarse en algunas frutas y verduras sin lavar que se hayan contaminado con estiércol. Lave bien las frutas y verduras para prevenir la toxoplasmosis.

El parásito también se encuentra presente en las heces de gato.

Según la Cornell University College of Veterinary Medicine [Facultad de Medicina Veterinaria de la Universidad de Cornell, CUCVM], si bien el Toxoplasma gondii se encuentra en prácticamente todos los animales de sangre caliente, los gatos son los únicos huéspedes conocidos. Esto significa que los parásitos se reproducen y ponen huevos solamente en los gatos (Cornell, 2008). Luego, los huevos son expulsados a través de las heces. Por lo general, los gatos no manifiestan síntomas de toxoplasmosis pese a ser huéspedes.

La única manera en la que una persona puede contagiarse toxoplasmosis es al ingerir involuntariamente el parásito. Esto puede ocurrir cuando se está expuesto a las heces de gato, algo que es más probable si una persona limpia una bandeja higiénica para gatos y no se lava las manos al terminar. Las embarazadas corren un mayor riesgo de transmitirle la toxoplasmosis al feto de este modo. Por ello, es aconsejable que otra persona se encargue de esta tarea durante el embarazo. En el caso de que se vea obligada a hacerlo usted misma, use guantes para protegerse.

De todos modos, es muy poco frecuente que una persona se contagie la toxoplasmosis de un gato. Esto se debe a que, por lo general, los gatos domésticos que no salen a la calle no tienen el Toxoplasma gondii. En cambio, los gatos callejeros o los gatos domésticos que salen de la casa y cazan son más propensos a convertirse en portadores del parásito.

En los Estados Unidos, la manera más frecuente de infectarse por el parásito responsable de la toxoplasmosis es al ingerir carne cruda o frutas y verduras sin lavar (Cornell, 2008).

Síntomas

La mayoría de las personas que se han infectado por el parásito causante de la toxoplasmosis no manifiestan síntomas y nunca se enteran de que han contraído la afección.

En las personas saludables que manifiestan síntomas, estos generalmente se asemejan a los de la gripe. Entre ellos, se incluyen los siguientes:

  • fiebre
  • ganglios linfáticos inflamados, en especial en el cuello
  • cefaleas
  • dolores musculares

En ocasiones, los pacientes pueden presentar dolor de garganta. Los síntomas pueden extenderse durante un mes o más.

La toxoplasmosis es más grave en quienes tienen el sistema inmunitario debilitado. En este caso, los síntomas pueden ser los siguientes:

  • inflamación del cerebro
  • convulsiones
  • visión borrosa
  • problemas mentales como confusión y psicosis (Torrey EF y Yolken RH, 2003)

Cuando un feto se infecta, los síntomas pueden ser leves o muy graves. En el feto, la toxoplasmosis puede causar un aborto espontáneo, muerte intrauterina o muerte poco después del nacimiento.

Diagnóstico

Por lo general, el médico le realizará un análisis de sangre para detectar anticuerpos contra este parásito. Un anticuerpo es un tipo de proteína que el sistema inmunitario produce ante la amenaza de sustancias perjudiciales llamadas antígenos. Los virus, las bacterias, los parásitos y los hongos son ejemplos de antígenos.

Si usted ha estado expuesto al T. gondii en algún momento, tendrá anticuerpos en la sangre. Esto significa que el análisis de detección de anticuerpos arrojará resultados positivos. Si los resultados son positivos, significa que usted se ha contagiado esta enfermedad en algún momento de su vida. Sin embargo, no necesariamente significa que tenga una infección activa.

Si los resultados son positivos, el médico posiblemente le realice otras pruebas para determinar el momento exacto en el que se produjo la infección.

Si usted está embarazada y tiene una infección activa, el médico probablemente tome una muestra de líquido amniótico y de sangre del feto para analizarlos. Una ecografía también puede servir para determinar si el feto se ha infectado. Si se determina que el feto tiene toxoplasmosis, tal vez la deriven a un especialista. También es probable que le sugieran consultar a un asesor especialista en genética. Es posible que le planteen la opción de interrumpir el embarazo, según la edad gestacional del feto. Si sigue adelante con el embarazo, el médico probablemente le recete antibióticos para reducir el riesgo de que el bebé presente síntomas.

Tratamiento

Quizás parezca ilógico no tratar una afección conocida. Sin embargo, el médico podría recomendar esta opción si la toxoplasmosis no provoca síntomas.

Si presenta síntomas y necesita tratamiento, el médico seguramente le recete dos medicamentos: pirimetamina (Daraprim) y sulfadiazina. El primer medicamento, pirimetamina, también se utiliza para tratar la malaria. El segundo, sulfadiazina, es un antibiótico. Si usted tiene VIH o SIDA, posiblemente deba seguir tomando estos medicamentos de por vida. El tratamiento con pirimetamina desacelera la absorción de vitamina B (ácido fólico), por lo que es probable que deba complementar la dosis de vitamina B mientras tome este medicamento.

El tratamiento durante el embarazo varía bastante y depende de si el feto está infectado y de la gravedad del caso. El médico analizará con usted el tratamiento más conveniente para su caso particular. Es posible que el tratamiento incluya un antibiótico llamado espiramicina que reduce las probabilidades de que el feto contraiga la toxoplasmosis.

Este tratamiento es más habitual en Europa que en los Estados Unidos, donde este antibiótico es considerado un medicamento experimental por la Food and Drug Administration [Administración de Alimentos y Medicamentos, FDA]. Sin embargo, el médico puede obtenerlo si lo considera necesario.

Si se determina que el feto ha contraído toxoplasmosis, puede considerarse un tratamiento con pirimetamina y sulfadiazina. No obstante, ambos medicamentos conllevan efectos secundarios considerables, tanto en la embarazada como en el feto, por lo que se reservan únicamente como último recurso. Entre los efectos secundarios posibles, se incluyen la inhibición de la médula ósea (que produce las células sanguíneas) y hepatotoxicidad.

Complicaciones

El motivo por el cual las embarazadas deben tomar precauciones especiales para prevenir la toxoplasmosis es que la enfermedad puede ser muy grave -incluso mortal- para el feto. En los bebés que sobreviven, la toxoplasmosis puede producir consecuencias permanentes en el cerebro, los ojos, el corazón y los pulmones. El niño puede sufrir un retraso del desarrollo físico y mental y convulsiones recurrentes.

Por lo general, los bebés que se contagian durante los primeros meses de embarazo sufren consecuencias más graves que los que se infectan cuando el embarazo se encuentra más avanzado. Según Mayo Clinic, los bebés que nacen con toxoplasmosis pueden presentar un riesgo mayor de sufrir pérdida de la audición y de la vista. Algunos niños pueden tener problemas de aprendizaje (Mayo Clinic, 2011).


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Gretchen Holm and Erica Roth
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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