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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Trastorno depresivo mayor (depresión clínica)

El trastorno depresivo mayor (MDD), también conocido como "depresión unipolar" o, simplemente, "depresión mayor", es un trastorno clínico grave del estado de ánimo en el que los sentimientos de tristeza, frustración, pérdida o ira interfieren en la vida cotidiana de una persona durante semanas o meses seguidos.

Las personas que padecen MDD son más propensas a consumir alcohol o sustancias ilegales y tienen más riesgo de presentar otros problemas de salud mentales y físicos. Asimismo, corren un riesgo mucho mayor de cometer suicidio, en comparación con la población en general.

Causas

Se desconoce la causa exacta que desencadena el trastorno depresivo mayor. Sin embargo, muchos investigadores creen que está vinculado a cambios químicos en el cerebro, problemas en los genes de la persona que lo padece o una combinación de estos dos factores. Si bien tiende a ser hereditario, también puede aparecer en personas cuyas familias no presentan antecedentes de la enfermedad.

El consumo excesivo de alcohol y drogas puede relacionarse con el MDD, tal como ocurre con otras afecciones médicas, por ejemplo, el hipotiroidismo y ciertos tipos de cáncer. Otras afecciones relacionadas con esta enfermedad son los problemas para dormir y los que generan algunas clases de medicamentos, incluidos los esteroides.

El trastorno depresivo mayor también puede producirse a partir de episodios estresantes en la vida de una persona. Entre ellos, pueden incluirse los siguientes:

  • perder el trabajo
  • atravesar un divorcio o una separación
  • desaprobar una materia
  • experimentar la muerte o enfermedad de un amigo o familiar
  • sufrir situaciones de maltrato físico o emocional
  • padecer aislamiento social

Síntomas

Las personas que padecen de trastorno depresivo mayor suelen tener una imagen distorsionada de sus vidas, en la cual la actitud negativa les dificulta imaginar una resolución positiva de sus problemas o situaciones. Otros síntomas pueden ser los siguientes:

  • irritabilidad
  • dificultades para concentrarse
  • fatiga o falta de energía
  • sensación de desesperanza o desamparo
  • sensación de falta de valor, culpa u odio a sí mismo
  • aislamiento social
  • falta de interés por realizar actividades que alguna vez fueron placenteras
  • problemas para dormir (insomnio o dormir demasiado)
  • cambios drásticos en el apetito, con su correspondiente aumento o pérdida de peso
  • ideas o conductas suicidas

En algunos casos más graves de MDD, los pacientes pueden experimentar síntomas psicóticos, por ejemplo, delirios o alucinaciones.

Diagnóstico del trastorno depresivo mayor

El médico u otro proveedor de atención médica que asista al paciente seguramente le consultará sobre los antecedentes médicos y qué síntomas tiene. Por lo general, se utilizan cuestionarios para ayudar al médico a realizar el diagnóstico y determinar la gravedad de la depresión. Además, puede ocurrir que el médico solicite la realización de análisis de sangre u orina para descartar la presencia de otras posibles afecciones médicas.

Tratamientos para el trastorno depresivo mayor

Los tratamientos para el trastorno depresivo mayor generalmente incluyen medicamentos, psicoterapia o ambos. Para la mayoría de las personas con formas más graves de depresión clínica, como el MDD, la primera medida es indicar antidepresivos.

Entre los antidepresivos comunes, se incluyen los inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (SSRI), por ejemplo, citalopram (Celexa), fluoxetina (Prozac), escitalopram (Lexapro) y sertralina (Zoloft).

Otros tipos de medicamentos incluyen los antidepresivos tricíclicos utilizados antiguamente (que pueden ocasionar dificultades de tolerancia en los pacientes más adultos), es decir, inhibidores de la recaptación de serotonina y norepinefrina (SNRI), como venlafaxina (Effexor) o bupropión (Wellbutrin).

La psicoterapia ayuda a la persona a desarrollar las habilidades necesarias para enfrentar la depresión. Este tipo de tratamiento incluye una terapia cognitivo-conductual, a través de la cual se le enseña a la persona cómo manejar los pensamientos negativos y cómo desarrollar habilidades para la resolución de problemas. Además, se utiliza para ayudar a la persona a comprender las cuestiones subyacentes a sus sentimientos y pensamientos negativos. Los grupos de ayuda son otra forma de asistencia brindada a las personas con MDD. La psicoterapia suele funcionar mejor si se la combina con otros tratamientos, por ejemplo, antidepresivos.

Por otro lado, las terapias alternativas, como la hierba de San Juan y la acupuntura, pueden ayudar a aliviar los síntomas de algunas formas más leves de depresión; sin embargo, hay estudios que revelan que quizás no sean eficaces para tratar tipos de depresión más graves, incluido el MDD. Las personas deben consultar a un médico antes de iniciar un tratamiento alternativo (en especial, en el caso de la hierba de San Juan), ya que podrían generarse interacciones posiblemente peligrosas con determinados tipos de medicamentos.

También se ha determinado que realizar actividad física en forma regular es un tratamiento eficaz para la mayoría de los tipos de depresión. Incluso, se la puede realizar de manera segura a la par de otros tratamientos. La actividad física aporta un beneficio adicional, ya que ayuda a la persona a mejorar el estado físico y mental.

Se ha demostrado que la terapia electroconvulsiva (ECT) es un tratamiento muy eficaz (y seguro) para las personas que presentan los casos más graves de MDD, que no han respondido bien a otros tratamientos y que presentan síntomas psicóticos.

Pronóstico para las personas con MDD

En general, las personas que han iniciado un tratamiento con antidepresivos comienzan a sentirse mejor luego de varias semanas. El período promedio de un episodio de MDD es, usualmente, de nueve meses. Sin embargo, muchas personas necesitan un tratamiento continuo, según la gravedad de la enfermedad, y entre el 80 y el 90 por ciento de los pacientes finaliza el tratamiento al cabo de dos años.

Si una persona experimenta pensamientos suicidas o de daño a otras personas, debe comunicarse de inmediato con una línea telefónica para emergencias, como el 911, comunicarse con la línea directa para personas suicidas: 1-800-SUICIDE (1-800-784-2433, las 24 horas, los 7 días de la semana) o dirigirse a la sala de emergencias de un hospital.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Michael Kerr
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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