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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Tuberculosis pulmonar

Información general

La tuberculosis pulmonar (TB) es causada por bacterias que atacan los pulmones. Es una enfermedad potencialmente fatal, pero es curable si se procura atención médica de inmediato y sigue las instrucciones del médico.

La bacteria (germen) que causa la TB se llama Mycobacterium tuberculosis. Este germen puede ocasionar otras clases de tuberculosis, pero la TB pulmonar es la más común. Usted puede contraer TB si inhala las microgotas que exhala una persona que padece dicha enfermedad. A pesar de que la TB se puede prevenir y tratar, según la World Health Organization [Organización Mundial de la Salud, OMS], hasta un 66 por ciento de las personas que contraen TB fallecerán si no reciben atención médica adecuada. (OMS) Si cree que tiene tuberculosis pulmonar, consulte a su médico inmediatamente. Si ha estado expuesto a la TB, solicite que le hagan la prueba de la TB.

La TB es muy poco común en Estados Unidos. En 2010 los Centers for Disease Control and Prevention [Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, CDC] informaron que hubo un total de 11.181 casos de tuberculosis (TB). La enfermedad ha estado en declive durante la última década y está en el nivel más bajo registrado desde que comenzó el registro nacional en 1953.

Tipos

Sólo porque ha estado expuesto a los gérmenes de la TB no quiere decir que se vaya a enfermar de TB todavía. Cerca de un tercio de la población mundial ha sido infectada por los gérmenes que causan la TB. La mayoría de estas personas no se enferma inmediatamente porque el sistema inmunitario puede combatir los gérmenes. La enfermedad permanece inactiva y se le llama TB latente. La gente que tiene TB latente no presenta síntomas y no puede contagiar a otras personas, pero aún así deben someterse a pruebas y tratamiento. Quienes tienen TB latente podrían desarrollar síntomas y contagiar a otros en cualquier momento. Es entonces que se dice que tienen tuberculosis.

Grupos de riesgo

Las personas con mayor riesgo de desarrollar tuberculosis son:

  • ancianos
  • niños pequeños
  • fumadores
  • personas que ya padecen alguna enfermedad que afecta el sistema inmunitario, como VIH
  • personas que no consultan al médico con regularidad, como los sin techo
  • quienes viven hacinados, como los prisioneros

En todo el mundo

A comienzos del siglo XX, la tuberculosis era la causa de muerte más común en EE. UU., pero de acuerdo con los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades, la cantidad de casos de TB en EE. UU.ha estado en declive por 50 años. (CDC) La TB se presenta con mayor frecuencia en los países en desarrollo debido a las aglomeraciones y al acceso limitado a la atención médica.

En algunos países donde las tasas de TB son peligrosamente altas, se utiliza la vacuna Bacillus Calmette-Guérin (BCG) A pesar de que la BCG ayuda a prevenir que las personas se contagien de TB, no se la considera lo suficientemente efectiva como para justificar su uso generalizado.

Contagio de la tuberculosis (TB)

Usted puede infectarse con TB cuando respira las microgotas de aire que exhala al toser, estornudar, reír o cantar alguien que padece TB. Los gérmenes de la TB pueden flotar en el aire por varias horas, de modo que es posible inhalarlos aun cuando la persona enferma no esté en la misma sala donde usted se encuentra.

Usted no puede contagiarse de TB por dar la mano, compartir comida o bebidas, ni al besar.

Síntomas

Quienes tienen TB latente no presentan síntomas, pero aún así deben someterse a tratamiento. Los síntomas de la TB pulmonar son:

  • tos continua por varios días
  • tos sanguinolenta
  • fiebre, incluso fiebre persistente baja
  • sudoración excesiva
  • dolor en el pecho
  • pérdida de peso inexplicable
  • fatiga

Como estos también son indicios de otras enfermedades, debe consultar al médico para averiguar la causa.

Diagnóstico

Consulte inmediatamente a su médico si presenta síntomas de tuberculosis. El médico realizará un examen físico que incluirá un chequeo de los ganglios linfáticos para verificar si están inflamados, preguntas acerca de su historial médico y tal vez una cita para hacerse radiografías del pecho. Si el médico piensa que podría tener TB y si usted ha estado expuesto a alguien que tiene tuberculosis, el próximo paso será una prueba médica.

Hay dos pruebas para detectar la TB: la prueba cutánea y la prueba de sangre. La prueba cutánea es la más común y menos costosa, pero es necesario que vaya al médico dos veces. Si le resultara difícil ir por segunda vez, pregúntele al médico si puede hacerle la prueba de sangre.

Prueba cutánea

El médico o enfermera/o le inyectará bajo la piel una pequeña cantidad (no lo suficiente para que se enferme) de la proteína de la TB. En el lugar de la inyección podría sentir una picazón, pero es importante que no se rasque ya que podría dificultar la lectura de la prueba. Le indicarán que regrese al consultorio médico en dos o tres días. El doctor o el personal de enfermería le inspeccionarán el lugar de la inyección para ver si está inflamado. Una inflamación endurecida de cinco o más milímetros es indicativa de que podría estar infectado con TB. Cinco milímetros son aproximadamente un cuarto de pulgada. Es normal que haya enrojecimiento en el lugar de la inyección y no es síntoma de una infección tuberculosa.

Prueba de sangre

El médico o la enfermera le tomará una muestra de sangre que luego será expuesta a la TB en el laboratorio. Los resultados de la prueba de sangre se obtienen dentro de las 24 horas siguientes.

Tratamiento

Las personas que tienen TB latente no presentan síntomas y no pueden transmitírsela a otras personas. Sin embargo, es muy importante que reciban tratamiento aun si no presentan síntomas porque podría desarrollársele la tuberculosis en el futuro.

Si tiene TB latente, podría tener que tomar solamente un fármaco para la TB. Si padece tuberculosis, el médico le recetará varios medicamentos que deberá tomar durante seis meses o más. Los cuatro medicamentos más comunes para la TB son:

  • isoniacida
  • rifampicina (Rifadin, Rimactane)
  • etambutol (Myambutol)
  • piracinamida

Aunque se sienta mejor después de comenzar a tomar los medicamentos, debe seguir tomándolos exactamente como se los recetó el médico. La TB puede volverse resistente a los medicamentos si abandona el tratamiento o si omite dosis, lo cual genera un tipo de TB muy peligroso llamado TB multirresistente (MDR TB).

Para ayudar a culminar el tratamiento, el médico podría recomendar una estrategia llamada tratamiento directamente observado (DOT). Durante el DOT un profesional de la salud (por ejemplo, una enfermera) se reúne con usted todos los días o varias veces a la semana para administrarle el medicamento de modo que usted no tenga que recordar tomarlo por sí mismo.

Si no está en DOT, debe formular un plan para tomarse sus medicamentos de modo que no omita ninguna dosis. Los siguientes son consejos para ayudarle a recordar tomar los medicamentos:

  • Tómelos a la misma hora todos los días.
  • Marque su almanaque para indicar que se ha tomado el medicamento.
  • Pídale a alguien que le recuerde tomar los medicamentos todos los días.
  • Mantenga los medicamentos en un pastillero semanal.

Complicaciones

Con frecuencia, la tuberculosis que se deja sin tratar es fatal. Aun con tratamiento la tuberculosis puede ocasionar daños permanentes en los pulmones, dificultando la respiración u ocasionando insuficiencia pulmonar.

La TB pulmonar sin tratar se puede propagar a otros órganos, incluso cerebro, hígado o corazón. Esto podría dañar dichos órganos y es potencialmente fatal.

Pronóstico

La TB es curable con tratamiento, pero es frecuentemente fatal si se deja sin tratar o no se trata completamente. Por eso es muy importante que cumpla las órdenes del médico.

Cómo proteger a los demás

No es necesario que las personas con TB latente se aíslen de los demás.

Si tiene tuberculosis, quédese en su casa sin ir a la escuela o trabajo y evite el contacto con los demás. El médico le avisará cuando ya no sea portador y cuándo puede regresar a sus rutinas normales.

Prevención

Puede evitar contraer la TB manteniéndose alejado de las personas que tengan dicha enfermedad. Algunas veces eso no es factible porque tal vez trabaje en un hospital, consultorio médico, centro de atención y cuidados, prisión o albergue para desamparados donde las personas tienen la enfermedad. Tal vez usted esté cuidando a algún familiar o amigo que tiene la enfermedad. Para evitar la TB es dichas situaciones:

  • Evite pasar largos períodos en habitaciones cerradas con quien tenga TB.
  • Ventile esas habitaciones regularmente.
  • Cúbrase la cara con una mascarilla.

A toda personas expuesta a la enfermedad se le debe hacer la prueba de la TB.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Elea Carey
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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