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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Úlcera estomacal

Información general

Las úlceras estomacales son llagas dolorosas ubicadas en la pared del estómago o en el intestino delgado y también se las conoce como úlceras pépticas. Se forman cuando se afina la gruesa capa de mucosa que protege el estómago de los jugos digestivos.

Según la American Gastroenterological Association [Asociación Estadounidense de Gastroenterología], se calcula que cuatro millones de personas han tenido úlceras estomacales y que una de cada 10 padecerá esta afección en algún momento de su vida (AGA).

Las úlceras estomacales se curan fácilmente; sin embargo, pueden empeorar si no reciben tratamiento.

Causas

Las úlceras estomacales no son necesariamente producto de un solo factor. La disminución del grosor de la mucosa del estómago que termina en una úlcera es, por lo general, el resultado de lo siguiente:

  • una infección por la bacteria Helicobacter pylori (H. pylori)
  • el uso prolongado que supera la dosis recomendada de medicamentos antinflamatorios no esteroides (AINE), tales como aspirina e ibuprofeno
  • el síndrome de Zollinger-Ellison: una enfermedad poco frecuente que hace que el organismo produzca ácido gástrico en exceso

Determinados factores y conductas ponen a las personas en un mayor riesgo de padecer úlceras estomacales:

  • consumo de tabaco
  • uso frecuente de esteroides (tales como los que se emplean para tratar el asma)
  • hipercalciemia (producción excesiva de calcio)
  • antecedentes familiares de úlceras estomacales
  • tener más de 50 años
  • consumo excesivo de alcohol

Síntomas

Existen varios síntomas relacionados con las úlceras estomacales. La gravedad de ellos depende de la gravedad de la úlcera. El síntoma más frecuente es una sensación de ardor o dolor en la zona que se encuentra entre el tórax y el ombligo. Habitualmente, el dolor se intensifica cuando el estómago está vacío y puede durar algunos minutos o varias horas.

Otros síntomas frecuentes incluyen los siguientes:

  • dolor sordo y urente en el estómago
  • pérdida de peso
  • no tener deseos de comer debido al dolor
  • náuseas o vómitos
  • distensión abdominal
  • eructos
  • acidez gástrica (sensación de ardor en el pecho)
  • dolor que se alivia al comer o tomar líquidos o antiácidos

Consulte al médico si tiene algún síntoma de una úlcera estomacal. Si bien las molestias pueden ser leves, las úlceras pueden empeorar si no reciben tratamiento.

Diagnóstico

El diagnóstico y tratamiento dependerán de los síntomas y de la gravedad de la úlcera.

Para diagnosticar una úlcera estomacal, el médico analizará sus antecedentes médicos junto con los síntomas y los medicamentos recetados o de venta libre que esté tomando. Para descartar una infección por H. pylori, pueden solicitarse análisis de sangre o de materia fecal, o una prueba de aliento. En una prueba de aliento, deberá tomar un líquido transparente y respirar en una bolsa que luego se cerrará. Si hay H. pylori, la muestra del aliento contendrá niveles de dióxido de carbono más altos de lo normal.

Otros análisis y procedimientos que se utilizan para diagnosticar las úlceras estomacales incluyen los siguientes:

Radiografía opaca

Deberá tomar un líquido blanco viscoso (bario) que permite visualizar el estómago y el intestino delgado en las radiografías. Luego, un radiólogo analizará las radiografías para ver si usted tiene una úlcera, tejido cicatricial o una obstrucción que impide que los alimentos pasen por el aparato digestivo de forma normal.

Endoscopía

Se introduce una sonda fina e iluminada por la boca y se la hace llegar al estómago para detectar la presencia de una úlcera. El médico le dará un sedante o analgésico leve para eliminar las molestias que pueda producirle el procedimiento.

Biopsia endoscópica

Durante la endoscopía, se extrae una pequeña cantidad de tejido del estómago para poder analizarla. Este tipo de análisis se realiza generalmente a las personas mayores o a quienes han tenido pérdida de peso o hemorragias.

Tratamiento

Tratamiento no quirúrgico

El tratamiento variará en función de la causa de la úlcera. Si la úlcera estomacal es producto de la presencia de H. pylori, deberá tomar antibióticos. Para las úlceras estomacales leves a moderadas, el médico generalmente le recetará los siguientes medicamentos:

  • Bloqueadores H2: para evitar que el estómago produzca demasiado ácido
  • inhibidores de la bomba de protones: inhiben las células que producen ácido
  • antiácidos de venta libre: ayudan a neutralizar el ácido gástrico
  • agentes citoprotectores: para proteger la pared del estómago y el intestino delgado, tal como Pepto-Bismol

Los síntomas de una úlcera pueden aliviarse rápidamente con el tratamiento. Incluso si los síntomas desaparecen, debe continuar tomando los medicamentos recetados por el médico. Esto resulta de especial importancia en los casos de infecciones por H. pylori para garantizar que se destruyan todas las bacterias. Los médicos también le sugerirán que evite fumar, tomar alcohol y tomar medicamentos o consumir alimentos que puedan desencadenar los síntomas.

Determinados efectos secundarios relacionados con el tratamiento de las úlceras estomacales incluyen los siguientes:

  • náuseas
  • mareos
  • cefaleas
  • diarrea

Estos efectos secundarios son temporales. Consulte a su médico acerca de un cambio del medicamento si padece molestias extremas como resultado de estos efectos secundarios.

Tratamiento quirúrgico

En casos muy poco frecuentes, se requerirá una intervención quirúrgica si se trata de una úlcera estomacal complicada. Esto incluye úlceras con las siguientes características:

  • recidiva
  • falta de cicatrización
  • hemorragia
  • provocan una lesión en el estómago o el intestino delgado
  • evitan que los alimentos salgan del estómago e ingresen en el intestino delgado

La intervención quirúrgica puede incluir lo siguiente:

  • extirpación de la úlcera completa
  • extracción de tejidos de otra parte del intestino y colocación de ellos sobre el lugar de la úlcera mediante sutura
  • ligadura de una arteria hemorrágica
  • recorte de la inervación al estómago para disminuir la producción de ácido gástrico

Complicaciones

Consulte al médico de inmediato si cree que puede tener una úlcera estomacal, ya que, cuando más tiempo pasa sin tratamiento, más posibilidades tiene de padecer complicaciones. Consulte al médico si presenta alguno de los siguientes síntomas:

  • dolor repentino y intenso que no cesa
  • heces negras o sanguinolentas
  • vómito sanguinolento
  • vómito con aspecto de café molido

Estos podrían ser indicios de que la úlcera ha erosionado el estómago o roto un vaso sanguíneo. La formación de tejido cicatricial es otra complicación que puede presentarse. Los tejidos pueden evitar que los alimentos pasen del estómago al intestino delgado. Todos estos casos requieren una intervención quirúrgica (NIDDK, 2012).

Prevención

Para prevenir la propagación de bacterias y disminuir el riesgo de una infección bacteriana, lávese las manos con agua y jabón de forma periódica y limpie y cocine bien los alimentos antes de consumirlos.

Para prevenir las úlceras provocadas por los AINE, interrumpa o limite la ingesta de estos medicamentos (si es posible). Si necesita tomar AINE, cumpla con la dosis recomendada y evite el consumo de alcohol mientras toma estos medicamentos.

Determinados cambios en el estilo de vida también ayudan a prevenir la formación de úlceras. Limitar el consumo de alcohol y de productos de tabaco y controlar el estrés de forma adecuada pueden contribuir a la salud de la pared estomacal.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Shannon Johnson
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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