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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Úlcera péptica

Información general

Las úlceras pépticas son llagas que se producen en el revestimiento del estómago, el esófago y el intestino delgado como resultado de la erosión provocada por los ácidos del estómago. Las úlceras pépticas son un problema de salud muy frecuente: se estima que más de 20 millones de estadounidenses tendrán úlceras pépticas en algún momento de su vida (Cleveland Clinic).

Existen tres tipos de úlceras pépticas:

  • úlceras gástricas: úlceras que se producen en el interior del estómago
  • úlceras esofágicas: úlceras que se producen en el interior del esófago
  • úlceras duodenales: úlceras que se producen en la sección superior del intestino delgado, llamada duodeno

Causas

Existen diversos factores que pueden provocar la ulceración del revestimiento del estómago, el esófago y el intestino delgado. Entre ellos, se incluyen los siguientes:

  • Helicobacter pylori (H. pylori): una bacteria que puede causar infección e inflamación en el estómago
  • consumo frecuente de aspirina, ibuprofeno y otros antiinflamatorios (el riesgo asociado con esta conducta es mayor en las mujeres y en personas mayores de 60 años)
  • tabaquismo
  • consumo excesivo de alcohol
  • radioterapia
  • cáncer de estómago

Síntomas

El síntoma más frecuente de una úlcera péptica es un dolor abdominal urente de intensidad variable que se extiende desde el ombligo hasta el pecho. En algunos casos, el dolor puede despertarlo durante la noche. Las úlceras pépticas pequeñas pueden no producir síntomas.

Otros indicios frecuentes de la presencia de una úlcera péptica incluyen los siguientes:

  • cambios en el apetito
  • náuseas
  • heces oscuras o con sangre
  • pérdida de peso de origen desconocido
  • vómitos
  • dolor en el pecho

Pruebas

Existen dos tipos de pruebas para diagnosticar una úlcera péptica: la endoscopía esofagogastroduodenal y la radiografía de tránsito gastroduodenal.

Endoscopía esofagogastroduodenal

En este procedimiento, el médico introduce una sonda larga con una cámara por la garganta y la hace descender hasta el estómago y el intestino delgado para examinar el área en busca de úlceras. Este instrumento también le permite al médico extraer una muestra de tejido para su análisis.

La endoscopía esofagogastroduodenal no se realiza en todos los casos. Este procedimiento suele recomendarse a las personas con mayor riesgo de padecer cáncer de estómago. Esto incluye a las personas mayores de 45 años de edad, así como también a aquellas que presentan los siguientes síntomas:

  • anemia: baja cantidad de glóbulos rojos
  • pérdida de peso
  • hemorragia gastrointestinal
  • dificultad para tragar

Prueba de tránsito gastroduodenal

Si no tiene dificultad para tragar y no presenta un riesgo elevado de padecer cáncer de estómago, el médico puede recomendarle una prueba de tránsito gastroduodenal. Para este procedimiento, el médico le indicará que beba un líquido espeso llamado bario y luego tomará una radiografía del estómago, esófago e intestino delgado. El líquido le permitirá al médico visualizar y tratar la úlcera.

Debido a que una de las causas de las úlceras pépticas es la presencia de H. pylori, el médico también le realizará una prueba para detectar esta infección en el estómago.

Tratamiento

El tratamiento dependerá de la causa subyacente de la úlcera. Si las pruebas muestran que tiene una infección por H. pylori, el médico le recetará una combinación de medicamentos que deberá tomar durante un período de dos semanas como máximo:

  • antibióticos: medicamentos que combaten las infecciones
  • inhibidores de la bomba de protones (IBP): medicamentos que reducen el ácido estomacal

Puede presentar efectos secundarios menores; por ejemplo, diarrea o dolor de estómago, como consecuencia de los regímenes de antibióticos. Consulte al médico si los efectos secundarios provocan muchas molestias o no mejoran con el tiempo.

Si el médico determina que no tiene una infección por H. pylori, puede recomendarle IBP recetados o de venta libre (como Prilosec o Prevacid) que deberá tomar durante un máximo de ocho semanas a fin de reducir el ácido estomacal y permitir la curación de la úlcera.

Los antiácidos (como Zantac o Pepcid) también pueden reducir el ácido estomacal y el dolor provocado por la úlcera. Estos medicamentos se encuentran disponibles en presentaciones bajo receta o de venta libre (VL). Como la mayoría de los medicamentos, las dosis de los medicamentos de venta libre son menores que las de los medicamentos recetados.

Complicaciones

Las úlceras que no se tratan pueden empeorar con el tiempo y generar otras complicaciones de salud más graves, tales como las siguientes:

  • perforación: se hace un orificio en el revestimiento del estómago o intestino delgado que provoca una infección. Los síntomas de una úlcera perforante incluyen un dolor abdominal intenso que comienza de manera repentina.
  • hemorragia interna: las úlceras sangrantes pueden provocar una importante pérdida de sangre que requiera hospitalización. Los síntomas de una úlcera sangrante son aturdimiento, mareos y heces de color negro.
  • tejido cicatricial: tejido grueso que se forma después de una lesión. Este tejido dificulta el paso de los alimentos por el tracto digestivo. Los síntomas de la presencia de tejido cicatricial son, entre otros, vómitos y pérdida de peso.

Las tres complicaciones mencionadas constituyen emergencias médicas que requieren cirugía. Llame al médico si se siente mareado o si los síntomas aparecen nuevamente. Busque atención médica de urgencia si presenta los siguientes síntomas:

  • dolor abdominal intenso que aparece de manera repentina
  • desmayos, sudoración excesiva o confusión, que pueden ser señales de choque
  • sangre en el vómito o las heces
  • abdomen duro al tacto

Pronóstico

Si se recibe el tratamiento adecuado, la mayoría de las úlceras pépticas se curan. Sin embargo, es posible que usted no se cure si deja de tomar los medicamentos antes de tiempo o continúa fumando y tomando analgésicos durante el tratamiento. El médico programará una consulta de seguimiento después del tratamiento inicial para evaluar su recuperación.

Algunas úlceras, llamadas úlceras refractarias, no siempre se curan con tratamiento. Una úlcera que no se cura con el tratamiento inicial puede indicar lo siguiente:

  • una producción excesiva de ácido estomacal
  • la presencia de bacterias (que no sean H. pylori) en el estómago
  • otra enfermedad, como cáncer de estómago o enfermedad de Crohn

El médico puede recomendarle otro método de tratamiento o pruebas adicionales para descartar cáncer de estómago y otras enfermedades gastrointestinales.

Prevención

Ciertas elecciones y hábitos relativos al estilo de vida pueden reducir el riesgo de sufrir úlceras pépticas. Entre ellos, se incluyen los siguientes:

  • dejar de fumar y de consumir tabaco en otras formas
  • seguir un régimen alimentario saludable que sea rico en frutas, verduras y cereales integrales
  • no consumir más de dos bebidas con alcohol por día
  • no mezclar alcohol con los medicamentos
  • lavarse las manos con frecuencia para evitar infecciones
  • limitar el consumo de ibuprofeno, aspirina y naproxeno sódico

Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Valencia Higuera
Revisado médicamente (en Inglés) : Brenda B. Spriggs, MD, MPH, FACP

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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