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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Varicela

Información general

La varicela es un virus que suele afectar a los niños. Se caracteriza por la presencia de ampollas rojas en todo el cuerpo que causan picazón. En determinado momento, la varicela era tan frecuente que se consideraba un rito de transición de la infancia. Se sabe que quienes tuvieron varicela una vez (casi) nunca vuelven a padecerla.

La cantidad de casos disminuyó desde la introducción de la vacuna contra la varicela a mediados de la década de 1990.

Causas

La causa de la varicela es el virus Varicella-zoster. La mayoría de los casos se producen por medio del contacto con una persona infectada. Es posible contagiarse varios días antes de la aparición de las ampollas y la enfermedad continúa siendo contagiosa hasta que todas las ampollas hayan formado costras. El virus se contagia a través de la saliva, la tos, los estornudos y el contacto con las ampollas.

Riesgos

El riesgo se reduce a partir de la exposición al virus a través de una infección o una vacunación anterior o a través de la inmunidad transmitida de la madre al recién nacido (la inmunidad dura aproximadamente tres meses a partir del nacimiento). Cualquier persona que no se haya expuesto al virus puede contraerlo. El riesgo aumenta si usted atraviesa alguna de las siguientes situaciones:

  • Tuvo contacto reciente con una persona infectada.
  • Tiene menos de 12 años de edad.
  • Es un adulto que vive con niños.
  • Pasó una cierta cantidad de tiempo en una escuela o una guardería.
  • Tiene el sistema inmunitario debilitado debido a una enfermedad o a medicamentos.

Síntomas

La aparición de brotes de ampollas rojas llenas de líquido en todo el cuerpo es un signo de varicela y no de cualquier otro tipo de virus. Entre los síntomas que pueden aparecer durante el brote de ampollas o incluso anteriormente, se incluyen los siguientes:

  • fiebre
  • dolor de garganta
  • dolor de estómago
  • cefaleas
  • tos

Busque atención médica siempre que aparezca una erupción cutánea de origen desconocido, especialmente si trae aparejados síntomas de resfriado o fiebre. Usted podría tener alguno de los distintos tipos de virus o infecciones. Consulte al médico de inmediato si se expuso a la varicela durante el embarazo.

Muchos casos de varicela se diagnostican a partir de la exploración de las ampollas que tiene usted o su hijo. Si no es posible ofrecer un diagnóstico, los análisis de laboratorio permitirán confirmar la causa de las ampollas.

Tratamiento

En la mayoría de los casos, se sugiere controlar la afección mientras el virus cumple su ciclo. Se recomienda que los padres no lleven a sus hijos enfermos a la escuela o la guardería para evitar el contagio. Los adultos infectados también deben permanecer en el hogar.

Para aliviar la picazón, el médico puede recetar antihistamínicos o ungüentos o usted puede comprarlos directamente. Si usted o su hijo sienten malestar, podrán aliviar las molestias en la piel si adoptan las siguientes medidas:

  • baños con agua tibia
  • aplicación frecuente de loción sin perfume
  • uso de ropa liviana y suave

Pacientes de alto riesgo

El médico puede recetar medicamentos antivíricos si el paciente presenta complicaciones del virus o tiene un riesgo elevado de sufrir efectos adversos. Los pacientes de alto riesgo generalmente son los jóvenes, los adultos mayores o aquellos que tienen problemas médicos subyacentes. Con estos medicamentos antivíricos, no es posible curar la varicela. No obstante, disminuyen la gravedad de los síntomas y aumentan las probabilidades de que la recuperación se acelere.

Entre las complicaciones posibles de la varicela, se incluyen la neumonía e infecciones cutáneas, las cuales pueden tratarse en el hogar con antibióticos. En casos graves, quizás sea necesaria la hospitalización.

A largo plazo

En la mayoría de los casos, la varicela se cura sin tratamiento. Los pacientes suelen retomar sus actividades normales entre una y dos semanas posteriores al diagnóstico. Si se producen complicaciones, generalmente afectan a bebés, pacientes mayores, pacientes que tienen el sistema inmunitario debilitado y embarazadas. Estos grupos quizás sufran infecciones cutáneas o pulmonares o sinovitis transitoria de cadera. Es posible que las mujeres expuestas durante el embarazo tengan hijos con anomalías congénitas, entre ellas, crecimiento deficiente, cabeza pequeña, problemas oculares y retraso mental.

Inmunidad a la varicela

Una vez que la varicela desaparece, la mayoría de las personas se tornan inmunes al virus, ya que este permanece latente en el organismo. En casos poco frecuentes, el virus puede activarse nuevamente. Es más frecuente que los adultos presenten culebrilla, un trastorno diferente desencadenado por el virus Varicella-zoster. Si el sistema inmunitario se debilita de forma temporal (posiblemente debido a la edad avanzada o a una enfermedad), el virus de la varicela puede reactivarse y provocar culebrilla.

Vacunación

La vacuna contra la varicela previene la enfermedad en el 90 por ciento de los niños que la reciben. La vacuna debe colocarse cuando el niño tiene entre 12 y 15 meses de edad. El refuerzo se coloca entre los 4 y los 6 años de edad. Los niños más grandes y los adultos que no se vacunaron ni se expusieron al virus pueden recibir las dosis atrasadas correspondientes de la vacuna. Dado que la varicela tiende a ser más grave en los pacientes mayores, los padres que no recibieron la vacuna pueden optar por recibirla más adelante.

Las personas que no están vacunadas pueden tratar de evitar el virus y limitar el contacto con personas infectadas. Esto puede ser difícil, ya que la varicela es contagiosa durante el período anterior a la aparición de las ampollas, que es la manera más frecuente de identificarla.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Marissa Selner
Revisado médicamente (en Inglés) : George Krucik, MD

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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