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ENCICLOPEDIA MÉDICA

Enfermedades y afecciones A – Z
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Vitíligo

Información general

El vitíligo es una afección caracterizada por la pérdida del pigmento de la piel. El pigmento, también denominado melanina, es lo que le da el color a la piel y es producido por células llamadas melanocitos.

La mayoría de las personas que tienen vitíligo pierden el pigmento en áreas de la piel normalmente pigmentadas, las cuales son reemplazadas por manchas planas de color blanco con bordes irregulares. Esta pérdida de la pigmentación puede producirse en áreas pequeñas, de un solo lado del cuerpo o en áreas extensas que ocupan más del 50 % de la superficie de la piel. Por lo general, estas manchas se encuentran en áreas que están expuestas al sol, como las manos, el rostro, los brazos y los pies. Sin embargo, también pueden afectar los genitales.

Si bien puede tratarse, no existe una cura para el vitíligo. Por lo tanto, deberá convivir con el trastorno de por vida. Según las estimaciones de la National Vitiligo Foundation [Fundación Nacional del Vitíligo, NVF], del 0,5 al uno por ciento de la población general sufre de vitíligo (NVF).

Esta afección no es contagiosa, no provoca dolor ni es peligrosa desde el punto de vista médico. El vitíligo afecta por igual a hombres y mujeres de todas las razas. Sin embargo, la pérdida del pigmento, denominada despigmentación, es más notoria en las personas de piel oscura.

Causas

Según el National Institute of Arthritis and Musculoskeletal and Skin Diseases [Instituto Nacional de Artritis y Enfermedades Musculoesqueléticas y de la Piel, NIAMS], se desconoce la causa del vitíligo. No obstante, se lo asocia a otras enfermedades autoinmunitarias, como la alopecia circunscrita, el hipertiroidismo, la enfermedad de Addison y la enfermedad genética anemia perniciosa.

Los investigadores creen que el vitíligo podría ser una respuesta autoinmunitaria, lo que significa que el organismo se ataca a sí mismo. En este caso, el organismo destruye sus propios melanocitos, lo que provoca la pérdida de la pigmentación (NIAMS).

Asimismo, el vitíligo sería una afección hereditaria. Hasta el 30 por ciento de las personas que padecen vitíligo tienen algún familiar afectado por el mismo trastorno (NIAMS).

Síntomas

El síntoma principal del vitíligo es la ausencia de pigmentación de la piel. Existen tres patrones diferentes de despigmentación posibles:

  • patrón focalizado: la pérdida de color de la piel afecta solamente algunas áreas pequeñas
  • patrón segmentado: la despigmentación se produce en un solo lado del cuerpo
  • patrón generalizado: la pérdida de melanina se produce en ambos lados del cuerpo en un patrón simétrico.

El tipo de vitíligo más frecuente es el de patrón generalizado. La despigmentación, en cualquiera de los tres patrones, puede afectar el rostro, los brazos, las axilas, las piernas, las manos, los pies, los labios y la ingle. La membrana que recubre el interior de la boca también puede perder color.

El encanecimiento prematuro del cuero cabelludo y el vello facial, incluidas las cejas y las pestañas, también puede ser un signo de vitíligo.

Diagnóstico

El médico analizará sus antecedentes médicos y posiblemente tome una muestra de piel para analizarla y diagnosticar el vitíligo. Los antecedentes familiares de la afección y las quemaduras solares o la formación de ampollas son elementos importantes para el diagnóstico. Según el NIAMS, el daño solar puede desencadenar los síntomas del vitíligo en algunos pacientes (NIAMS). Una biopsia de piel permite revelar la ausencia absoluta de pigmento y confirmar el diagnóstico.

Asimismo, el médico quizás solicite análisis de sangre para controlar los niveles de vitamina B12 y la función de la glándula tiroidea, ya que el hipertiroidismo y la carencia de vitamina B12 a menudo se asocian al vitíligo. Estos análisis pueden ayudarlo a recibir tratamiento inmediato contra las afecciones relacionadas, si fuera necesario.

Tratamiento

Desde el punto de vista médico, el vitíligo es una afección indolora y benigna. Por consiguiente, el objetivo del tratamiento es meramente estético: restituir la pigmentación de la piel. El tratamiento contra el vitíligo es un compromiso a largo plazo, ya que, con la mayoría de las terapias, los resultados recién son visibles después de varios meses.

Esteroides

Los medicamentos de uso tópico pueden ser eficaces para repigmentar las manchas blancas de la piel. Los medicamentos de uso tópico con esteroides se usan tanto en niños como en adultos. Es necesario aplicarlos sobre la piel todos los días durante al menos tres meses antes de poder ver resultados. Las cremas con esteroides pueden tener algunos efectos adversos, como un afinamiento de la piel o la aparición de manchas de color en la piel.

Inmunomoduladores

Otro de los medicamentos que se usan para tratar el vitíligo son los llamados inmunomoduladores. Son ungüentos que contienen tacrolimus o pimecrolimus como principio activo. Según Mayo Clinic, los inmunomoduladores generalmente son eficaces en las personas que presentan áreas pequeñas de despigmentación en el rostro y el cuello (Mayo).

Luz ultravioleta

El tratamiento con luz ultravioleta puede restituir la pigmentación en algunas personas que tienen vitíligo. Por lo general, el paciente debe tomar un medicamento llamado psoraleno, que aumenta la sensibilidad de la piel a la fototerapia. Este medicamento puede administrarse de forma tópica o por vía oral. La combinación de psoraleno con los rayos UVA (tratamiento PUVA), oscurece las áreas claras de la piel.

Como el uso de psoraleno aumenta la sensibilidad a la luz solar, es aconsejable usar pantalla solar para proteger el resto del cuerpo. El tratamiento PUVA puede administrarse varias veces a la semana en el consultorio médico.

Despigmentación

Cuando la repigmentación de las manchas blancas de la piel no surte efecto, otra opción de tratamiento es la despigmentación del resto del cuerpo. La despigmentación se reserva para los pacientes en los cuales el vitíligo afecta más de la mitad del cuerpo. El objetivo es lograr emparejar la piel con pigmentación normal con las áreas afectadas por el vitíligo.

Para aclarar las áreas pigmentadas, se aplica sobre la piel un medicamento llamado monobenzona. Este medicamento de uso tópico puede blanquear la piel de otras personas que puedan entrar en contacto directo con el paciente, por lo que debe evitarse el contacto piel a piel durante dos horas después del tratamiento.

Entre los tratamientos no lesivos para el control del vitíligo, se incluyen el maquillaje y los autobronceantes. Según el NIAMS, la exposición al sol no sirve para corregir la pérdida de pigmentación ocasionada por el vitíligo. Al parecer, lo único que se logra con el bronceado es hacer más evidente la diferencia de tonalidad entre la piel normal y la piel despigmentada (NIAMS). Es aconsejable usar pantalla solar con protección contra los rayos UVA y UVB para proteger la piel.

Cirugía

En casos graves, puede recurrirse a una intervención quirúrgica para intentar normalizar el tono de la piel. Para la implantación de injertos cutáneos, se toma piel sana y se la coloca en las áreas afectadas por el vitíligo. Estos procedimientos quirúrgicos son una posibilidad para los pacientes que no han observado mejorías pese a haberse sometido a tratamientos ininterrumpidos durante varios años. No obstante, la intervención quirúrgica es costosa, no suele estar cubierta por los planes de seguro médico y puede dejar cicatrices.

Apoyo

Convivir a diario con el vitíligo puede ser difícil. Algunas personas necesitan ayuda para afrontar las repercusiones emocionales de padecer una afección cutánea crónica. Pídale al médico que lo derive a un grupo de ayuda o a un especialista en salud mental. Allí, podrá hablar sobre su experiencia sin prejuicios de por medio. Los asesores psicológicos y sus pares también podrán ayudarlo a vivir con el vitíligo y ser feliz.


Contenido proveído por:

Escrito por (en Inglés): Erica Roth
Revisado médicamente (en Inglés) : Brenda B. Spriggs, MD, MPH, FACP

Esta función es sólo para fines informativos y no debe ser usado para reemplazar el cuidado y la información recibida por su proveedor de atención médica. Por favor, consulte a un profesional con respecto a algún problema de salud que pueda tener.
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